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Le président Lincoln ordonne aux forces de l'Union d'avancer

Le président Lincoln ordonne aux forces de l'Union d'avancer


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Le 27 janvier 1862, le président Abraham Lincoln émet l'ordre général de guerre n°. Cette décision audacieuse a envoyé un message à ses commandants que le président était fatigué des excuses et des retards dans la saisie de l'offensive contre les forces confédérées.

L'ordre inhabituel était le produit d'un certain nombre de facteurs. Lincoln avait un nouveau secrétaire à la guerre, Edwin Stanton, qui remplaça le corrompu Simon Cameron. Le président avait également révisé ses lectures sur la stratégie militaire. Lincoln a estimé que si suffisamment de force était exercée sur les confédérés simultanément, ils se briseraient. Il s'agissait d'un plan simple qui ignorait une foule d'autres facteurs, mais Lincoln a estimé que si les confédérés « … affaiblissaient l'un pour en renforcer l'autre », l'Union pourrait intervenir et « saisir et maintenir celui qui est affaibli ». La principale raison de l'ordre, cependant, était le général George McClellan, commandant de l'armée du Potomac à l'Est. McClellan avait un profond mépris pour le président qui était devenu de plus en plus évident depuis que Lincoln l'avait nommé en juillet 1861. McClellan avait montré une grande réticence à révéler ses plans au président et ne montrait aucun signe de déplacement de son armée dans un proche avenir.

Lincoln voulait transmettre un sentiment d'urgence à tous les chefs militaires, et cela a fonctionné en Occident. Les armées de l'Union dans le Tennessee ont commencé à bouger et le général Ulysses S. Grant a capturé le fort Henry et le fort Donelson sur les rivières Tennessee et Cumberland, respectivement. McClellan, cependant, n'a pas répondu. L'ordre de Lincoln exigeait une responsabilité stricte pour chaque commandant qui ne suivait pas l'ordre, mais le président devait gérer McClellan avec précaution. Parce que le général avait le soutien de nombreux démocrates et avait mis l'armée du Potomac en bon état de combat pendant l'hiver, Lincoln devait donner à McClellan une chance de commander sur le terrain.


Le blocus des ports confédérés, 1861-1865

Pendant la guerre civile, les forces de l'Union ont établi un blocus des ports confédérés visant à empêcher l'exportation de coton et la contrebande de matériel de guerre dans la Confédération. Le blocus, bien que quelque peu poreux, était une politique économique importante qui empêcha avec succès l'accès confédéré aux armes que le Nord industrialisé pouvait produire pour lui-même. Le gouvernement américain a réussi à convaincre les gouvernements étrangers de considérer le blocus comme un outil de guerre légitime. Il réussit moins bien à empêcher la contrebande de coton, d'armes et d'autres matériels des ports confédérés vers des points de transfert au Mexique, aux Bahamas et à Cuba, car ce commerce restait rentable pour les marchands étrangers dans ces régions et ailleurs.

Le secrétaire d'État américain William Henry Seward a recommandé l'adoption du blocus peu de temps après la bataille de Fort Sumter en avril 1861 qui a marqué le début des hostilités de la guerre civile. Gideon Welles, le secrétaire à la Marine, a plaidé pour un blocus de facto mais non déclaré, qui empêcherait les gouvernements étrangers d'accorder à la Confédération le statut de belligérant. Le président Abraham Lincoln s'est rangé du côté de Seward et a proclamé le blocus le 19 avril. Lincoln a étendu le blocus à la Caroline du Nord et à la Virginie le 27 avril. En juillet 1861, l'Union Navy avait établi des blocus de tous les principaux ports du sud.

Sud reconnu comme belligérant

À la suite de l'annonce par les États-Unis de leur intention d'établir un blocus officiel des ports confédérés, les gouvernements étrangers ont commencé à reconnaître la Confédération comme un belligérant dans la guerre civile. La Grande-Bretagne a accordé le statut de belligérant le 13 mai 1861, l'Espagne le 17 juin et le Brésil le 1er août. D'autres gouvernements étrangers ont publié des déclarations de neutralité.

Alors que la marine de l'Union prenait des mesures pour faire respecter le blocus, des controverses ont éclaté avec des gouvernements étrangers sur la légalité des saisies de navires neutres par l'Union, ainsi que d'autres pratiques connexes. Le plus important d'entre eux fut l'arrestation de commissaires confédérés qui précipita l'affaire Trent en novembre 1861, un incident qui fut résolu par la libération des commissaires un mois plus tard. Les gouvernements étrangers ont reconnu le droit d'arrêter et de fouiller les navires neutres dans les eaux internationales, mais ont été mécontents de ce qu'ils considéraient comme des violations de l'esprit plutôt que de la lettre de la loi Les navires de l'Union déterminaient généralement quels navires dans les ports des Caraïbes se préparaient à imposer le blocus la Confédération et attendrait en dehors des limites territoriales que ces navires quittent le port. Les responsables britanniques étaient également préoccupés par le traitement réservé aux équipages des navires saisis, ainsi que par la saisie du courrier britannique. Le ministre britannique aux États-Unis, le baron Richard Lyons, a exprimé à plusieurs reprises les objections de son gouvernement au secrétaire d'État américain William Henry Seward, incitant Seward à inviter Lyons à une réunion avec le président Lincoln. Au cours de cette réunion, Lyon persuada Lincoln d'adopter la politique de neutralité britannique en promettant que le gouvernement britannique continuerait à considérer le blocus comme un outil de guerre légitime.

Effets sur le commerce international

Le blocus a eu un impact négatif sur les économies d'autres pays. Les zones de fabrication de textiles en Grande-Bretagne et en France qui dépendaient du coton du Sud sont entrées dans des périodes de chômage élevé, tandis que les producteurs français de vin, de brandy et de soie ont également souffert lorsque leurs marchés dans la Confédération ont été coupés. Bien que les dirigeants confédérés soient convaincus que la puissance économique du Sud obligerait les puissances européennes à intervenir dans la guerre civile au nom de la Confédération, la Grande-Bretagne et la France sont restées neutres malgré leurs problèmes économiques et, plus tard dans la guerre, ont développé de nouvelles sources de coton en Égypte et en Inde. Bien que le Premier ministre britannique Henry John Temple, le vicomte Palmerston, était personnellement sympathique à la Confédération, et de nombreux autres élites britanniques ressentaient la même chose, un fort sentiment abolitionniste national en Grande-Bretagne et dans son cabinet a empêché Palmerston de prendre des mesures plus fortes pour aider la Confédération. Napoléon III de France était également sympathique à la Confédération, mais voulait poursuivre une politique commune avec la Grande-Bretagne concernant la guerre civile américaine, et est donc resté neutre. De plus, la principale préoccupation de Napoléon III pendant les années de la guerre civile était l'intervention de la France au Mexique.

Au fur et à mesure que la guerre progressait et que de plus en plus de territoires passaient sous le contrôle de l'Union, le blocus devenait plus efficace, mais moins un problème international. Cependant, jusqu'à la capture de Fort Fisher en 1865, l'armée confédérée était encore en mesure d'obtenir du ravitaillement via des navires de blocus.


Lincoln change les règles de la guerre

À l'été 1862, le président Abraham Lincoln était « aussi inconsolable que je pouvais l'être et vivre ». Le général George McClellan avait raté une occasion de capturer la capitale confédérée à Richmond et l'armée du Potomac était maintenant en pleine retraite. Le sort de l'Union était en jeu alors que Lincoln réfléchissait à la marche à suivre.

EN JUILLET, LINCOLN VA À HARRISON'S Landing, général prudent. McClellan, anticipant que Lincoln lui reprocherait de ne pas avoir poussé une offensive totale sur Richmond, l'a accueilli avec une déclaration préparée sur les normes de la guerre civilisée. sur James River en Virginie pour rencontrer sa lettre de McClellan était un résumé presque parfait des règles de la guerre telles que perçues par les officiers de l'Union et confédérés formés à West Point. Le conflit actuel, a écrit McClellan, « devrait être mené selon les principes les plus élevés connus de la civilisation chrétienne ». Ce « ne devrait pas être une guerre visant à l'assujettissement » d'un peuple, mais plutôt une guerre « contre les forces armées et les organisations politiques ». Plus important encore, « ni la confiscation des biens » ni « l'abolition forcée de l'esclavage ne doivent être envisagées un instant ».

La lettre a eu un effet puissant sur Lincoln, mais pas celui que McClellan avait prévu. Cinq jours plus tard, Lincoln confiait au secrétaire d'État William Seward et au secrétaire à la Marine Gideon Welles sa conclusion que la libération des esclaves « était une nécessité militaire absolument essentielle pour le salut de l'Union ». L'émancipation pourrait contribuer à paralyser les fondements économiques du Sud. Cela pourrait également inspirer les esclaves affranchis à apporter leur soutien ou même à se battre pour l'armée de l'Union. La semaine suivante, Lincoln a lâché sa bombe lors d'une réunion du Cabinet. Il a proposé "comme mesure militaire appropriée et nécessaire" pour restaurer l'Union que "toutes les personnes détenues comme esclaves" au sein de la Confédération le 1er janvier 1863, "seront alors, désormais et pour toujours, libres".

Nous célébrons la Proclamation d'émancipation 150 ans plus tard comme le début de la fin de l'esclavage en Amérique. Mais elle marque aussi un tournant généralement méconnu de l'histoire de la guerre. Au point mort de l'armée de l'Union, Lincoln a choisi d'abandonner ce qu'il a appelé l'approche de la guerre « à l'eau de rose », préconisée par McClellan et d'autres, en faveur d'une stratégie plus agressive qui, selon ses détracteurs et ses partisans, pourrait conduire à un soulèvement d'esclaves et à un bain de sang aveugle. Pour aider à justifier cette stratégie, la Maison Blanche de Lincoln s'est tournée vers Francis Lieber, un juriste prussien-américain, pour rédiger un code de lois pour les armées au combat.

Le code que Lincoln a approuvé peu de temps après avoir publié la Proclamation d'émancipation est le fondement des lois modernes de la guerre, y compris les Conventions de Genève de 1949. Lieber y a fait une distinction nette entre les hommes d'armes et les non-combattants, et a inclus des dispositions humanitaires qui protégeaient les prisonniers. et interdit la torture et les assassinats. Mais il a également validé la décision de Lincoln de mener une guerre moins contrainte. Le code autorisait la destruction des biens civils, le piégeage et le retour forcé des civils dans les villes assiégées et l'affaissement des non-combattants. Il a permis l'exécution sommaire sur le terrain des guérillas ennemies. Essentiellement, le code a fourni à Lincoln une justification pour utiliser presque toutes les mesures nécessaires pour garantir la fin de la guerre. "Sauver le pays", a écrit Lieber, "est primordial pour toutes les autres considérations."

Le code de guerre de Lincoln et Lieber n'était pas seulement une liste de prescriptions. C'était un moyen de faire avancer la proclamation d'émancipation et d'armer les 200 000 soldats noirs qui aideraient à mettre fin une fois pour toutes à l'esclavage. Il résumait les tensions inhérentes au droit de la guerre dans l'histoire américaine de la Révolution à nos jours. Et au cours du dernier siècle et demi, les règles de la guerre incorporées dans ce code ont été des outils pour défendre le destin de la nation.

AUCUNE NATION DANS L'HISTOIRE du monde n'a fait de règles régissant la conduite des armées en guerre plus au centre de son image de soi fondatrice que les États-Unis. Dans la péroraison enflammée de la Déclaration d'Indépendance, Thomas Jefferson a accusé George III d'avoir « pillé nos mers » et « ravagé nos côtes, brûlé nos villes et détruit la vie de notre peuple ».

Pendant la Révolution, George Washington a ordonné la distribution d'articles de guerre à chaque soldat sous son commandement et a exigé que chaque homme signe une copie des règles comprenant des dispositions visant à limiter les dommages aux civils. Il a également émis de fréquents avertissements à ses soldats de ne pas piller les sites qu'ils avaient capturés. Le jour du Nouvel An 1777, quelques jours après la traversée célébrée par l'armée continentale du Delaware le jour de Noël et la victoire à Trenton, il publia un ordre interdisant le pillage de « toute personne quelle qu'elle soit », loyaliste ou révolutionnaire. « L'humanité et la tendresse envers les femmes et les enfants », a-t-il dit à ses hommes, « distingueraient les braves Américains » des « infâmes mercenaires ravageurs » des forces britanniques.

Dans la constitution de Virginie, rédigée un mois après la déclaration d'indépendance, Jefferson a accusé le roi George de crimes de guerre, affirmant qu'il avait incité « nos nègres à se soulever contre nous ». Le catalyseur de cet acte d'accusation a été une proclamation un an plus tôt par le quatrième comte de Dunmore, le dernier gouverneur royal de Virginie, qui a fait trembler les plantations de la colonie. "Tous les serviteurs sous contrat, nègres ou autres" appartenant aux rebelles, a annoncé Dunmore, seraient libérés s'ils étaient "capables et disposés à porter les armes" pour les Britanniques. Le général Henry Clinton, le commandant de l'armée britannique, a ensuite étendu la déclaration à toutes les colonies rebelles, et au cours de la Révolution américaine, quelque 20 000 esclaves se sont rendus dans des camps britanniques et ont servi comme ouvriers ou soldats.

Du point de vue de Jefferson et d'autres fondateurs, la libération et l'armement des esclaves en temps de guerre étaient le signe ultime de la sauvagerie britannique. Les insurrections sanglantes d'esclaves en Haïti après la Révolution américaine ont accru les craintes dans la jeune république que le fait de retourner les esclaves contre leurs maîtres en temps de guerre pourrait conduire à des massacres et à des atrocités. Pendant la guerre de 1812, les planteurs de Chesapeake ont été terrifiés lorsque les Britanniques ont réquisitionné des esclaves et les ont utilisés comme guides et soldats lors de raids ultérieurs sur leurs anciennes plantations. Lorsque John Quincy Adams négocia la paix entre la Grande-Bretagne et les États-Unis dans le traité de Gand en 1814, il bafouilla d'indignation devant ces incursions britanniques dans les plantations du Sud. Les esclaves, a-t-il dit, étaient une propriété privée et les propriétaires d'esclaves américains étaient ainsi « autorisés par les lois de la guerre » à protester contre leur capture et leur émancipation aux mains des soldats britanniques.

Des soulèvements d'esclaves avortés pendant les années d'avant-guerre, allant de la sombre conspiration dirigée par un esclave de Virginie nommé Gabriel en 1800 à la rébellion de Nat Turner en 1831, ont attisé les craintes que la fureur réprimée des esclaves puisse éclater au grand jour avec le déclenchement de la guerre civile. Les dirigeants syndicaux ont compris les risques en cause. À partir du moment où les batteries confédérées ont tiré sur Fort Sumter en avril 1861, Lincoln a insisté sur le fait que la guerre visait à sauver l'Union et non à libérer les esclaves. Même au cours de l'été et de l'automne 1862, nombre de ses commandants militaires et de ses proches conseillers craignaient que le fait de retourner les esclaves contre leurs maîtres pendant la guerre ne conduise à une violence horrible.

En effet, lorsque Lincoln a dit à son cabinet qu'il prévoyait de publier une proclamation d'émancipation, ils ont conseillé la prudence. Le secrétaire d'État Seward, un homme anti-esclavagiste fort, a fait valoir que publier un tel décret dans une position de faiblesse semblerait désespéré et, rappela plus tard Lincoln, « serait considéré comme notre dernier cri ». À la demande de Seward, Lincoln a remis le plan d'émancipation à plus tard après une victoire de l'Union sur le champ de bataille. Cette sombre victoire est finalement survenue au milieu de 22 700 victimes combinées de l'Union et de la Confédération à Antietam le 17 septembre, le jour le plus meurtrier de la guerre.

La Proclamation d'émancipation a renversé 90 ans de tradition chez les Sudistes et les Nordistes d'essayer de retirer les esclaves du calcul de la guerre. Lincoln aurait pu profiter de l'occasion pour désavouer complètement les lois de la guerre, pour insister sur le fait que le Sud esclavagiste n'avait aucun droit légitime aux privilèges d'un État souverain civilisé. Mais il ne l'a pas fait. Au lieu d'abandonner la loi, il a choisi de la transformer. Le code qu'il approuva requalifia l'émancipation non pas d'anathème aux lois de la guerre civilisée, mais exigée par elles.

FRANCIS LIEBER, L'EXIL POLITIQUE de Prusse qui a rédigé le code, a connu la guerre aussi bien que n'importe qui de sa génération. En 1815, il avait reçu une balle dans le cou et laissé pour mort sur le terrain alors que lui et ses camarades chassaient Napoléon à Paris pendant la campagne de Waterloo. Dans les années 1820, il rejoint des aventuriers romantiques comme Lord Byron dans la lutte pour l'indépendance de la Grèce contre les Turcs, puis fuit l'Europe pour les États-Unis, où il s'installe en Caroline du Sud puis s'installe finalement à New York. Lorsque la guerre civile éclate en 1861, ses trois fils partagent leurs allégeances entre le Nord et le Sud. Son fils aîné, Oscar, a combattu avec une unité de Caroline du Sud connue sous le nom de Hampton's Legion jusqu'à ce qu'il soit tué au printemps 1862, maudissant son père depuis son lit de mort comme un traître du Sud. Un deuxième fils, Hamilton, a perdu son bras droit en combattant pour l'Union dans la bataille désespérée de Fort Donelson en février de la même année. « La guerre, écrit Lieber, a donc frappé très fort à notre porte. » Le plus jeune enfant de Lieber, Norman, a servi dans l'armée de l'Union en tant que juge-avocat.

Malgré des conséquences personnelles tragiques, Lieber a compris que la guerre était parfois nécessaire pour apporter un progrès moral au monde. Le principe directeur qui animait son code était le même que celui qui justifiait la proclamation d'émancipation de Lincoln : pratiquement tout recours à la force était permis si la nécessité militaire l'exigeait. Au moins 10 dispositions du code concernaient l'émancipation ou les droits des soldats noirs, plus que traitaient tous les autres sujets de conduite classiques de la guerre, tels que la torture, les cibles civiles, les soldats blessés, les hôpitaux et les espions, réunis. Le texte de Lieber autorisait les armées victorieuses à abolir l'esclavage. Il a défendu les droits des soldats noirs, insistant sur le fait que les lois de la guerre ne faisaient « aucune distinction de couleur » et annonçant que les mauvais traitements infligés aux prisonniers par un côté autorisaient les représailles de l'autre. Début mai 1863, Lincoln publia le code de Lieber en tant qu'ordre général n° 100 à l'armée de l'Union. Un officier de l'Union chargé des échanges de prisonniers l'a partagé avec son homologue confédéré et a déclaré que ses termes serviraient de règles de guerre pour le reste du conflit.

LA RÉACTION CONFÉDÉRÉE fut instantanée et impitoyable. Le secrétaire à la Guerre James Seddon a fait valoir que le principe de nécessité militaire du code signifiait qu'une armée pouvait soit combattre avec « la foi » et « l'honneur », soit se comporter comme les « hordes barbares » du Moyen Âge, en commettant des « actes d'atrocités et de violence » qui « » choquent le sens moral des nations civilisées. Pendant ce temps, une controverse sur les soldats noirs en uniforme de l'Union s'est envenimée. Le président Jefferson Davis avait déclaré que la Confédération traiterait les soldats noirs non pas comme des prisonniers de guerre, mais comme des esclaves lors d'une insurrection illégale, susceptibles d'être exécutés ou réduits en esclavage. Selon Davis, les officiers de l'Union blanche dans les régiments noirs participaient à une vaste conspiration visant à retourner les esclaves de la Confédération contre leurs maîtres. Eux aussi seraient passibles d'exécution. Sous la pression de Noirs libres comme Frederick Douglass, Lincoln a répondu en réaffirmant que les ordres généraux n° 100 protégeaient les droits des soldats noirs. Une ordonnance supplémentaire émise le 31 juillet a adopté le langage que Lieber avait d'abord rédigé pour menacer de représailles pour tout soldat de l'Union exécuté ou vendu en esclavage par le Sud. Les soldats confédérés aux mains de l'Union, annonça Lincoln, seraient exécutés ou mis aux travaux forcés.

En soutenant la position de l'Union sur les prisonniers de guerre noirs, le code de 1863 a contribué à façonner les deux années restantes du conflit. Lorsque l'administration Lincoln a défendu les droits des soldats noirs, les échanges de prisonniers ont été irrémédiablement interrompus. L'officier confédéré chargé des échanges de prisonniers, Robert Ould, a déclaré que les Sudistes « mourraient dans le dernier fossé » avant d'accepter de traiter les Noirs comme des soldats réguliers. Les échanges étant au point mort, les conditions dans les camps de prisonniers de guerre des deux côtés se sont rapidement détériorées. Les populations ont augmenté dans des camps déjà surpeuplés tels qu'Andersonville dans le sud et Elmira dans le nord. Au total, 56 000 prisonniers de guerre sont morts sous la garde de l'ennemi pendant la guerre, la plupart d'entre eux victimes de l'arrêt des échanges que le code de guerre de Lincoln a contribué à provoquer.

Les ordres généraux n° 100 figuraient également dans la guerre d'autres manières. Il est devenu, par exemple, un guide de terrain pour les 1 000 commissions militaires de la guerre civile accusant des hommes (et quelques femmes) de violations des lois de la guerre.

Dans le même temps, Lincoln s'est tourné vers le code de la guerre pour sanctionner la nouvelle stratégie plus énergique qui a accompagné l'émancipation. À cet égard, la Marche vers la mer de Sherman en 1864 était l'incarnation pratique du nouveau code. Lieber avait autorisé de vastes destructions lorsque cela était nécessaire pour faire avancer l'effort de guerre. Maintenant, Sherman a promis de "faire une épave de la route et du pays" au fur et à mesure qu'il allait, de détruire Atlanta et de "paralyser les ressources militaires [du Sud]", tout en "brisant des choses à la mer". Sherman ne trahissait pas tant les lois de la guerre qu'il défendait la vision de guerres justes que Lincoln avait développée à l'été 1862. Car Lincoln en était venu à penser que si les guerres justes doivent respecter des limites, ces limites ne peuvent pas être des menottes. Les guerres justes valaient la peine d'être gagnées.

EN GÉRANT LES RETOMBÉES de l'émancipation, Lincoln et son administration ont proposé un nouveau modèle de guerre qui est au cœur d'un corpus complexe de droit international aujourd'hui. Ces règles marquent les limites extérieures d'un comportement moralement acceptable, tout comme elles le faisaient à l'époque de Lincoln, mettant la torture au-delà des limites, par exemple. Ils ont aussi leurs usages domestiques. Les présidents modernes, républicains comme démocrates, les ont invoqués pour renforcer les conceptions larges du pouvoir de l'exécutif dans les conflits armés. Ils servent de base aux poursuites pénales des membres d'al-Qaïda et des forces associées dans les commissions militaires de Guantánamo Bay. Dans le même temps, ils contribuent à mobiliser l'opposition au recours à la force, tant au pays qu'à l'étranger.

La réglementation de la guerre est toujours truffée de compromis moraux insatisfaisants. Mais Lincoln a réussi à trouver un équilibre, non pas en fuyant les règles de la guerre, mais en les engageant et en les refaisant pour les dures réalités de la guerre civile. Il n'a pas laissé des idéaux humanitaires élevés entraver sa poursuite de la juste fin de la restauration de l'Union. Il n'a pas non plus laissé son engagement à gagner la guerre dépasser les limites morales de sa conduite. Au contraire, Lincoln a fait de ce moment de détresse l'un des héritages durables de la guerre.

John Fabian Witt est professeur de droit Allen H. Duffy de la classe 1960 à la faculté de droit de Yale. Son dernier livre est Code de Lincoln : Les lois de la guerre dans l'histoire américaine.

Publié à l'origine dans le numéro de février 2013 de Histoire américaine. Pour vous abonner, cliquez ici.


FORT ÉTÉ

Le président Lincoln a clairement fait savoir aux sécessionnistes du Sud qu'il se battrait pour maintenir la propriété fédérale et garder l'Union intacte. D'autres politiciens, cependant, espéraient toujours éviter le recours à la force pour résoudre la crise. En février 1861, dans un effort pour inciter les États rebelles à revenir dans l'Union sans recourir à la force, Thomas Corwin, un représentant de l'Ohio, a présenté une proposition d'amendement de la Constitution à la Chambre des représentants. Ce n'était qu'une des nombreuses mesures proposées en janvier et février 1861, pour éviter le conflit imminent et sauver les États-Unis. L'amendement proposé aurait rendu impossible pour le Congrès d'adopter une loi abolissant l'esclavage. La proposition a été adoptée par la Chambre le 28 février 1861 et le Sénat a adopté la proposition le 2 mars 1861. Elle a ensuite été envoyée aux États pour être ratifiée. Une fois ratifié par les trois quarts des législatures des États, il deviendrait loi. Dans son discours inaugural, Lincoln a déclaré qu'il n'avait aucune objection à l'amendement, et son prédécesseur James Buchanan l'avait soutenu. Au moment de l'inauguration de Lincoln, cependant, sept États avaient déjà quitté l'Union. Parmi les autres États, l'Ohio a ratifié l'amendement en 1861, et le Maryland et l'Illinois l'ont fait en 1862. Malgré cet effort de réconciliation, les États confédérés ne sont pas revenus dans l'Union.

L'attaque de la Confédération contre Fort Sumter, représentée ici dans une lithographie de 1861 de Currier et Ives, a alimenté le sentiment pro-guerre des deux côtés du conflit.

En effet, au moment de l'adoption de l'amendement Corwin par le Congrès, les forces confédérées dans le sud profond avaient déjà commencé à prendre le contrôle des forts fédéraux. La perte de Fort Sumter, dans le port de Charleston, en Caroline du Sud, s'est avérée être le point d'éclair de la lutte entre la nouvelle Confédération et le gouvernement fédéral. Une petite garnison de l'Union de moins de cent soldats et officiers tient le fort, ce qui en fait une cible vulnérable pour la Confédération. Les cracheurs de feu firent pression sur Jefferson Davis pour qu'il s'empare de Fort Sumter et démontre ainsi la détermination du gouvernement confédéré. Certains espéraient également que la Confédération gagnerait une reconnaissance étrangère, notamment de Grande-Bretagne, en prenant le fort dans le plus important port atlantique du Sud. La situation est devenue désastreuse car les marchands locaux ont refusé de vendre de la nourriture aux soldats de l'Union du fort, et à la mi-avril, les fournitures de la garnison ont commencé à s'épuiser. Le président Lincoln fit savoir aux dirigeants confédérés qu'il prévoyait de réapprovisionner les forces de l'Union. Sa stratégie était claire : la décision de déclencher la guerre reposerait carrément sur les confédérés, et non sur l'Union. Le 12 avril 1861, les forces confédérées à Charleston ont commencé un bombardement de Fort Sumter. Deux jours plus tard, les soldats de l'Union se sont rendus.

L'attaque de Fort Sumter signifiait que la guerre était arrivée, et le 15 avril 1861, Lincoln a appelé les États loyaux à fournir des forces armées pour vaincre la rébellion et regagner Fort Sumter. Face à la nécessité de choisir entre la Confédération et l'Union, les États frontaliers et ceux du Haut-Sud, qui auparavant hésitaient à dissoudre leurs liens avec les États-Unis, sont poussés à passer à l'action. Ils ont rapidement voté pour la sécession. Une convention en Virginie qui avait été réunie plus tôt pour examiner la question de la sécession a voté pour rejoindre la Confédération le 17 avril, deux jours après que Lincoln eut appelé des troupes. L'Arkansas a quitté l'Union le 6 mai avec le Tennessee un jour plus tard. La Caroline du Nord a suivi le 20 mai.

Cependant, tous les résidents des États frontaliers et du Haut-Sud ne souhaitaient pas rejoindre la Confédération. Les sentiments pro-unionistes sont restés forts dans le Tennessee, en particulier dans la partie orientale de l'État où les esclaves étaient peu nombreux et consistaient en grande partie en domestiques appartenant aux riches. L'État de Virginie, patrie de dirigeants et de présidents révolutionnaires tels que George Washington, Thomas Jefferson, James Madison et James Monroe, était littéralement divisé sur la question de la sécession. Les résidents du nord et de l'ouest de l'État, où peu de propriétaires d'esclaves résidaient, ont rejeté la sécession. Ces comtés se sont par la suite réunis pour former la « Virginie-Occidentale », qui est entrée dans l'Union en tant qu'État libre en 1863. Le reste de la Virginie, y compris les terres historiques le long de la baie de Chesapeake qui abritaient les premières colonies américaines comme Jamestown et Williamsburg, a rejoint le Confédération. L'ajout de cette zone a donné à la Confédération encore plus d'espoir et a amené le général Robert E. Lee, sans doute le meilleur commandant militaire de l'époque, à leurs côtés. En outre, la sécession de la Virginie a rapproché Washington, DC dangereusement de la Confédération, et les craintes que l'État frontalier du Maryland ne rejoigne également le CSA, piégeant ainsi la capitale américaine dans les territoires confédérés, a tourmenté Lincoln.

La Confédération a également obtenu le soutien des cinq tribus civilisées, comme on les appelait, dans le territoire indien. Les cinq tribus civilisées comprenaient les Choctaws, les Chickasaws, les Creeks, les Seminoles et les Cherokees. Les tribus soutenaient l'esclavage et de nombreux membres possédaient des esclaves. Ces esclavagistes indiens, qui avaient été chassés de leurs terres en Géorgie et ailleurs dans le Grand Sud pendant la présidence d'Andrew Jackson, trouvaient désormais une cause commune sans précédent avec les esclavagistes blancs. Le CSA leur a même permis d'envoyer des délégués au Congrès confédéré.

Alors que la plupart des États esclavagistes ont rejoint la Confédération, quatre États esclavagistes cruciaux sont restés dans l'Union. Le Delaware, qui était techniquement un État esclavagiste malgré sa petite population d'esclaves, n'a jamais voté pour la sécession. Le Maryland, malgré de profondes divisions, resta également dans l'Union. Le Missouri est devenu le site de combats vicieux et le foyer de guérillas pro-confédérées, mais n'a jamais rejoint la Confédération. Le Kentucky s'est déclaré neutre, bien que cela n'ait pas fait grand-chose pour arrêter les combats qui ont eu lieu au sein de l'État. Au total, ces quatre États ont privé la Confédération de ressources et de soldats clés.

Cette carte illustre les États du sud qui ont fait sécession de l'Union et ont formé la Confédération en 1861, au début de la guerre civile.


Le président Abraham Lincoln libère les esclaves

Lincoln a déclaré que la proclamation était "essentiellement une mesure de guerre" avec "l'effet souhaité de priver la Confédération d'une grande partie de sa précieuse main-d'œuvre".

En ce jour de l'histoire, le 22 septembre 1862, le président Abraham Lincoln a publié une proclamation d'émancipation préliminaire, libérant plus de trois millions d'esclaves noirs dans les États confédérés au 1er janvier 1863.

Le mouvement audacieux a redéfini la guerre civile comme une lutte contre l'esclavage. Lorsque la guerre entre les États a commencé peu de temps après l'investiture de Lincoln en tant que 16e président en 1861, il a affirmé qu'il ne s'agissait pas d'esclavage mais de restauration de l'Union.

Malgré la pression des abolitionnistes et des républicains radicaux, ainsi que sa conviction personnelle que l'esclavage était moralement répréhensible, il a choisi d'agir avec prudence jusqu'à ce qu'il puisse obtenir un soutien plus large du grand public pour une politique anti-esclavagiste.

Il a dit à son cabinet en juillet 1862 qu'il publierait une émancipation formelle de tous les esclaves dans tout État rebelle qui ne reviendrait pas dans l'Union avant le 1er janvier 1863. Mais cela exempterait les États frontaliers esclavagistes loyaux. Ils le convainquent de ne faire d'annonce qu'après une victoire du Nord sur le champ de bataille.

Cinq jours après la victoire des armées de l'Union à la bataille d'Antietam dans le Maryland, la première grande bataille à avoir lieu dans le Nord et la journée la plus sanglante de l'histoire américaine, Lincoln a déclaré le 22 septembre que tous les esclaves dans les zones rebelles dans les 100 jours seraient libre.

La proclamation d'émancipation

Aucun des États esclavagistes n'est revenu dans l'Union. Lincoln a donc signé et publié la proclamation d'émancipation finale le 1er janvier 1863. Elle est entrée en vigueur et a maintenu que toutes les personnes détenues comme esclaves dans les États rebelles sont et seront désormais libres.

Lincoln aurait dit : « Je n'ai jamais été plus sûr de ma vie que je faisais bien qu'en signant ce document. » Il s'appliquait uniquement aux États qui avaient fait sécession de l'Union, laissant 500 000 Noirs dans les États frontaliers fidèles non touchés. Il a également exempté les parties de la Confédération sous contrôle du Nord.

Il a décrété la liberté de 3 100 000 des quatre millions d'esclaves du pays et en a libéré 50 000 immédiatement, la plupart des autres étant émancipés au fur et à mesure que les armées fédérales avançaient. La proclamation n'a pas fait d'anciens esclaves des citoyens ni indemnisé les propriétaires d'esclaves dans le Sud.

« Des esclaves pour toujours libres »

Il se lisait en partie : « que le premier jour de janvier de l'an de grâce mil huit cent soixante-trois, toutes les personnes tenues comme esclaves dans un État ou une partie désignée d'un État, dont le peuple sera alors be in rebellion against the United States, shall be then, thenceforward, and forever free . . .

“And the Executive Government of the United States, including the military and naval authority thereof, will recognize and maintain the freedom of such persons, and will do no act or acts to repress such persons, or any of them, in any efforts they may make for their actual freedom. . . .

“Now, therefore I, Abraham Lincoln, President of the United States, by virtue of the power in me vested as Commander-in-Chief, of the Army and Navy of the United States in time of actual armed rebellion against the authority and government of the United States, and as a fit and necessary war measure for suppressing said rebellion, do . . .

“Order and declare that all persons held as slaves within said designated States, and parts of States, are, and henceforward shall be free and that the Executive government of the United States, including the military and naval authorities thereof, will recognize and maintain the freedom of said persons.”

Legacy of the Emancipation Proclamation

The Emancipation Proclamation provided for the recruitment of black military units among Union troops. As the war became one to end legal human bondage, tens of thousands of ex-slaves volunteered for the armed forces. About 180,000 African Americans served in the U.S. Army and 18,000 more in the U.S. Navy during the Civil War.

Anti-slavery nations such as France and Great Britain, which had been friendly to the Confederacy and considered recognizing it as a separate country, now found it difficult to aid the South. Lincoln’s support among the abolitionists also ensured they would not block his re-nomination in 1864. And the Republican Party was strengthened so much that it held power for the next twenty years.

The proclamation was not a law passed by Congress but a presidential order. Therefore, Lincoln favored a constitutional amendment to guarantee its perpetuity. When the 13th Amendment took effect in December 1865, slavery was abolished throughout the nation.

“A New Birth of Freedom”

Lincoln’s Gettysburg Address, delivered in November 1863, referred to the proclamation and abolition of slavery as a goal of the war with the words “a new birth of freedom.” The proclamation thus added moral force to the Union cause and reinforced it politically and militarily.

The Emancipation Proclamation has assumed its rightful place among the world’s essential documents of human freedom. But Lincoln’s handwritten draft of the final version was destroyed in the Chicago Fire of 1871. Today, the original, official copy is enshrined in the National Archives in Washington, D.C.

The anniversary of the Emancipation Proclamation was commemorated as a holiday for many years, with the African American Juneteenth festival held in some states to observe it. An original copy of the proclamation was hung in the Oval Office of the White House above a bust of the Rev. Dr. Martin Luther King Jr. and near a portrait of Abe Lincoln in 2010.

“The Emancipation Proclamation . . . is valid in law, and will be so held by the courts,” Lincoln wrote. “I think I shall not retract or repudiate it. Those who shall have tasted actual freedom I believe can never be slaves or quasi-slaves again.”


George B. McClellan

George McClellan was a native of Philadelphia, where he was born on December 3, 1826, and attended the University of Pennsylvania. In 1846 he graduated second in his class from West Point. McClellan served with distinction under Winfield Scott in the Mexican War. From 1848 to 1851 he taught military engineering at West Point. Following that assignment, he spent several years surveying routes for railroads, most significantly the path of the Northern Pacific across the Cascades. In 1855-56, McClellan was on assignment in the Crimea to study European warfare and submitted an exhaustive report on the siege of Sebastopol. At this time, he also designed the “McClellan saddle” by modifying European models this saddle remained in use by American forces until the cavalry was disbanded. McClellan resigned from the service in 1857 and became the head of engineering for the Illinois Central Railroad, an organization represented by attorney Abraham Lincoln. In 1860, McClellan was appointed president of the Ohio & Mississippi Railroad. Following the outbreak of hostilities in 1861, McClellan reentered the service and was given command of federal forces in western Virginia. He was successful in defeating Confederate forces in a number of minor engagements, but received enough recognition to become known as the “Young Napoleon.” The nickname was partially inspired by his military successes, but also by his imperious manner of dealing with people. Following the First Battle of Bull Run, McClellan was given command of the eastern federal forces, soldiers that would become the Army of the Potomac. His assignment was to protect the nation’s capital from Confederate attack and destroy the opposition forces in northern Virginia. McClellan’s efforts transformed the army, restoring discipline and morale. He failed, however, to engage the enemy, pleading instead for more soldiers, time and supplies. Lincoln grew tired of the delays and issued an order for the army to advance. McClellan balked and was able to convince the President that further delay was necessary. In the spring of 1862, McClellan finally launched the “Peninsular Campaign,” an effort to take the Confederate capital of Richmond by advancing up the peninsula between the York and James rivers. McClellan’s forces won more battles than they lost, but were forced to retreat after the Seven Days` Battles. The objectives of taking Richmond and destroying the northern Confederate army were not achieved. Lincoln was displeased McClellan responded by publicly criticizing the president and the War Department. The press, which had been clamoring for action, branded the general as “Mac the Unready.” Following the Second Battle of Bull Run, McClellan commanded Union forces protecting Washington. He repeated his success with whipping the soldiers into fighting shape and was able to stop the army of Robert E. Lee at the Battle of Antietam. However, McClellan failed to take the initiative and pursue Lee’s forces. Lincoln was again dismayed and in November 1862 removed the general from his command. McClellan waited for another military appointment, but none was forthcoming. Meanwhile, he emerged as a political figure. His sympathies lay with the states’ rights positions of the Democrats, but he was dedicated fully to preserving the Union. In 1864 McClellan received the party`s nomination and, early on, appeared to be in excellent position to defeat Lincoln in the Election of 1864. Improving reports from the front, however, enabled Lincoln to win handily in the fall. McClellan resigned from the army and took his family on an extended tour of Europe. McClellan returned to the United States in 1868 and was later appointed chief engineer of the New York Department of Docks. In 1872 he was named the president of the Atlantic & Great Western Railroad. Remaining active in politics, McClellan was elected governor of New Jersey in 1877. His final years were devoted to traveling and writing. He justified his military career in McClellan’s Own Story (1877). George B. McClellan was a truly brilliant military engineer and superior administrator. His lack of battlefield initiative, however, demonstrated a great weakness in the educational program of West Point where the emphasis was on training technicians, not warriors. It should be noted, however, that McClellan’s reluctance had some political roots as a Democratic presidential hopeful he had no interest in crushing the South, only in defeating the forces of disunion. He died in Orange, New Jersey, on October 29, 1885.


Who is to blame for first shot?

The notion that Abraham Lincoln purposely provoked the Civil War by attempting to resupply Fort Sumter in April 1861 became a cornerstone of the reinterpretation of the Civil War after the defeat of the Confederacy in 1865. Most notably, the memoirs of the president and vice president of the Confederate States of America, Jefferson Davis and Alexander H. Stephens, argued that Lincoln wanted war and maneuvered the Confederacy into a position where it had no choice but to attack the garrison commanded by Maj. Robert Anderson.

How Lincoln responded to the first crisis of his administration reveals a great deal about the newly inaugurated president’s political skills and the complex issues he faced during the secession crisis. One of Lincoln’s aims was to prevent the Border States from leaving the Union. He knew that if the Union undertook military action, it would be seen as the aggressor and as the initiator of a war between the states. Lincoln also worried that England or France might recognize the nascent Confederacy, especially if it was attacked by Northern forces. While Lincoln hoped to avoid war, he knew that if it came, it would be better for the Union to be seen as responding to Southern aggression.

As Lincoln realized the growing need to resupply the soldiers at Fort Sumter, he faced several choices. He could abandon the fort, but that would give legitimacy to the Southern states’ claim that they were no longer part of the Union. Or he could use a naval force to resupply the fort, but this could be used to bolster the claim of “Northern aggression.” Lincoln announced that he would resupply the fort using a naval convoy. While Jefferson Davis also wanted to avoid being seen as the aggressor, orders were issued to commence a bombardment on the fort on April 12. After suffering through the artillery barrage for 34 hours, Anderson surrendered the fort on April 14.

And the war came. Lincoln called for 75,000 volunteers to crush the rebellion. Although several states, including Virginia, joined the ranks of the Confederacy, key Border States did not. While Lincoln did not provoke the war, he shrewdly took advantage of the situation and ensured that the South fired the first shots of the Civil War.

Author or editor of 36 books, many on Lincoln, and chairman of the Abraham Lincoln Bicentennial Foundation

No less resilient than the outrageous myth that Franklin Roosevelt knew in advance about the Japanese attack on Pearl Harbor — and allowed it to happen to incite America to fight in World War II — is the stubborn myth that Lincoln “provoked” the attack on Fort Sumter. In a way, the charge gives the novice president far more credit than he deserves for early strategic brilliance. And it accepts Confederate Vice President Alexander H. Stephens’s absurd argument that an act of aggression can be considered defensive.

Lincoln never made a secret of his insistence that federal property in the South would be held — forts included. While still president-elect, he even came close to breaking his official silence when rumors reached him that the Buchanan administration was considering withdrawing troops from the installations. “I will, if our friends at Washington concur,” he vowed, “announce publicly at once that they are to be retaken after the inaugeration[sic].” He added, “This will give the Union a rallying cry.” Privately, he added that if Buchanan really intended to abandon the forts, “they ought to hang him.”

Lincoln made his position clear at his inauguration. Though he stressed that “there needs to be no bloodshed or violence,” he insisted that the “power confided to me will be used to hold, occupy, and possess the property and places belonging to the government.”

Over the tense five weeks between the swearing-in and the bombardment of Sumter, Lincoln struggled toward a policy that would enable him to keep that promise without giving tenuously loyal Upper South states an excuse to quit the Union.

But there is no evidence that Lincoln had a sudden flash of brilliance and chose to supply, but not re-arm, the starving fort in order to trigger an attack that could justify a massive response to secession. In fact, he initially allowed underlings, including Gen. Winfield Scott and Secretary of State William Seward, to negotiate a range of other options, one of which all but guaranteed Virginians that Lincoln would in fact make no stand in Charleston Harbor.

Good politicians need good luck, and Lincoln could not have predicted a more useful result. The subsequent bombardment took no lives but damaged the American flag. In the North, the image of the desecrated banner inspired indignation at Southern treason. Lincoln called for volunteers and lost Virginia and North Carolina to the Confederacy, but the Union got the “rallying cry” he had hoped for.

“And,” as he said later, “the war came.” But was Sumter part of his master plan to make the Union seem the aggrieved party? All the evidence we have, as convincingly interpreted by scholars from Richard Current to Craig Symonds, suggests otherwise. Jefferson Davis fired the shot that started the Civil War, not Abraham Lincoln.

Giles distinguished professor emeritus of history
at Mississippi State University

When Abraham Lincoln took his oath of office, the last thing on his mind was starting a civil war that would consume his entire presidency. He did, however, believe that he had a constitutional duty to prevent the breakup of the Union, which he and so many Americans viewed in mystic terms.

Preserving the Union meant doing what it took to prevent its dismemberment. Fort Sumter became the symbol of the ability or inability of the national government to maintain control over its territory, and the ability or inability of the Confederates to eject Federals from what they considered to be their land. Lincoln knew he had to hold on to that fort or admit the success of Confederate secession and the dissolution of the Union. Jefferson Davis and the Confederates believed just the opposite.

Ironically, both Lincoln and Davis hoped that the other side would go on the attack first and thus lose the moral high ground. Lincoln held fast, but the Confederacy blinked and Southern cannon opened fire on Fort Sumter.

Did Lincoln’s actions to preserve the Union maneuver the Confederates into going on the attack first? Historian Charles Ramsdell certainly thought so in his famous Journal of Southern History essay in 1937. This was hardly the case, however. Southerners were only too happy to attack the fort on their own. Whether Lincoln tried to resupply Sumter or not, it seems probable that the South would have attacked anyway. The Confederacy had gone too far already in its determination to be a separate nation to do anything less.

Director of the Stephen D. Lee Institute, an educational group established by the Sons of Confederate Veterans

On March 4, 1861, Abraham Lincoln in his inaugural address boldly stated that he would use federal power only to “hold, occupy, and possess the property and places belonging to the government, and collect duties and imports.” He publicly had told the world that he would take a military course of action to hold onto forts such as Fort Sumter. Considering the heated atmosphere of the times, the people of the South viewed his saber- rattling speech as a prelude to war. Confronted with massive Southern secession, Lincoln needed time to organize and plan. Lincoln felt that it was too late to bring the seceding states back into the Union peacefully. Despite a split vote and the opposition of his ranking general, Winfield Scott, he chose the military option. What resulted was the cleverest but most deceitful con game in American history, literally forcing the Confederacy to fire the first shot of the Civil War.

In March, 1861, a group of Southern commissioners went to Washington to negotiate a peaceful settlement of all questions arising from secession, to pay for federal property and to arrange for the removal of the garrison in Charleston Harbor. Lincoln refused to meet with them. He employed Secretary of State William H. Seward to obfuscate the situation by maintaining that cooler heads would prevail, that Fort Sumter would be abandoned and that he was working towards a peaceful reconstruction of the Union. Seward continued the deception until April 7, 1861.

On April 8, 1861, President Lincoln sent a letter to South Carolina Gov. Francis Pickens stating that he would resupply Fort Sumter, peacefully or, if necessary, by force. Lincoln realized that if South Carolina and the Confederacy allowed reprovision, it would make a mockery of their sovereignty. If the Confederacy fired on the ships bringing provisions, he would have maneuvered them into firing the first shots of the war, thus rallying the North into a wartime footing and national feeling of patriotism to restore the Union. A perfectly executed ruse. Checkmate.

Lincoln sent a flotilla of fighting ships carrying food, ammunition and troops to Fort Sumter. No longer trusting Lincoln’s words or intentions, and not wishing for an even stronger Federal presence in Charleston, the Confederacy demanded surrender of the fort before the ships could arrive. Sumter’s commander, Maj. Robert Anderson, refused, and firing commenced on April 12, 1861.

Lincoln had totally misjudged the Southern capacity to fight. By choosing war over negotiation, he could realize the economic hegemony he had long sought over the South. Settlement commissions and peace conferences offered in good faith were what the South championed to avoid war. Lincoln ignored them, refusing to meet. He ignored his advisers. His skillful plan to employ Seward to mislead the South had worked, but the results weren’t as planned: A horribly destructive war resulted in which 620,000 people would die and the South would be left in a state of Northern-dominated Reconstruction for another 100 years.

Professor emeritus at the U.S. Naval Academy

No. From the first full day of his presidency, Lincoln’s policy was to prevent a war with the seceded states, not to start one. He believed that many Southerners in those states, perhaps even a majority, had been stampeded into secession by the heat of the moment, and that a policy of firmness and restraint might allow time for cooler heads to prevail.

His decision to resupply Fort Sumter was a pragmatic one. Maj. Robert Anderson had reported that he could not feed his dependents beyond April 15, and Lincoln, in an obvious reference to that fort, had pledged in his inaugural address to “hold, occupy, and possess” government property in the seceded States. Lincoln notified South Carolina’s governor, Francis Pickens, of the resupply effort because Secretary of State William H. Seward had promised (on his own authority) that the government would not reinforce Fort Sumter without prior notification.

It is impossible to know exactly what Lincoln thought such a notification would achieve. It is tempting after the fact to conclude that this was Lincoln’s masterstroke — a deliberate ploy to compel the rebel leaders to make a belligerent decision and thereby shoulder the burden of having starting hostilities. To be sure, Lincoln’s note to Pickens might provoke the secessionists to act and, in acting, propel the nation into war. But Lincoln could not count on such a response. More likely, the new president was uncertain what the Southern reaction would be and, as a new president facing an unprecedented crisis, was simply feeling his way. If the supplies could be safely delivered without incident, it would at least prolong the crisis and allow more time to find a peaceful solution. If local authorities resisted, it would cast the secessionists in the role of aggressors. Either way, it was better than letting Anderson’s men starve or abjectly withdrawing them from their post under threat.

So Lincoln sent the relief expedition on its way and notified Pickens that it was en route.In doing so, he put the ball in his opponents’ court and left the decision in their hands. Pickens kicked the decision upstairs, and in the end, it was Confederate President Jefferson Davis who decided to open fire on the fort before the resupply vessels could arrive. He did so mainly because he feared looking weak more than he feared civil war. It was a disastrous decision.

Chief Historian at Harpers Ferry National Historical Park

The provocation of civil war came with Lincoln’s election, not Lincoln’s selection.

South Carolina seceded because the North acceded to Republican rule — perceived as abolitionist domination — in the election of 1860. War commenced with secession, not Sumter.

The Lincoln Doctrine was established in the first minutes of Lincoln’s presidency. “[N]o state, upon its own mere motion, can lawfully get out of the Union,” Lincoln decreed in his first inaugural address on March 4, 1861. “[R]esolves and ordinances to that effect are legally void.” Part II of the doctrine did not equivocate. “Acts of violence, within any State or States, against the authority of the United States, are insurrectionary or revolutionary.” Part III declared Lincoln’s constitutional duty. “The power confided to me, will be used to hold, occupy, and possess the property, and places belonging to the government.”

Five weeks passed between Lincoln’s inauguration and Fort Sumter. Lincoln did not hedge on a single word in his Lincoln Doctrine during that interval. Did he, then, conspire to provoke war in Charleston? Secession, by Lincoln’s judgment, was the original provocation.

Lincoln approached conflict with secessionists with his lawyer’s logic. He was a literalist, a pragmatist, and a realist.

Lincoln literally explained his position in his first inaugural address. “I hold, that in contemplation of universal law, and of the Constitution, the Union of these States is perpetual.” Lincoln never vacillated, never wavered, never compromised on this principle. For Lincoln, the principle of union superseded peace. The Confederate government refused to accept Lincoln’s literalism. The secessionists felt rebuffed because Lincoln accepted no compromise. Compromise, for Lincoln, was tantamount to surrender to secession.

Lincoln followed a pragmatic — not emotional — approach to Fort Sumter. He deemed it U.S. property. He would not yield it to secessionists. The fort’s garrison needed provisions. He ordered it resupplied. He informed the governor of South Carolina that supplies were en route, ensuring no surprise or secrecy. Lincoln’s penchant for pragmatism boiled the blood of the Confederates. Lincoln was centered on purpose concise in mission and consistent with conviction.

Lincoln understood the reality of his pragmatism, and the possible — and even probable — response. His predecessor, President James Buchanan, had attempted resupply of Sumter three months earlier, and the secessionists promptly fired on the vessel. Lincoln adopted Buchanan’s course. It was not radical but reasonable. Lincoln anticipated the same reaction. Does this constitute purposeful provocation?

Lincoln protagonists muse that he devised a brilliant scheme to force the South to fire the first shots of war at Sumter. Lincoln antagonists claim he created a diabolical conspiracy to make the South the aggressor.


Collection Civil War Glass Negatives and Related Prints

When Abraham Lincoln, a known opponent of slavery, was elected president, the South Carolina legislature perceived a threat. Calling a state convention, the delegates voted to remove the state of South Carolina from the union known as the United States of America. The secession of South Carolina was followed by the secession of six more states&mdashMississippi, Florida, Alabama, Georgia, Louisiana, and Texas&ndashand the threat of secession by four more&mdashVirginia, Arkansas, Tennessee, and North Carolina. These eleven states eventually formed the Confederate States of America.

February 1861

The South Creates a Government

At a convention in Montgomery, Alabama, the seven seceding states created the Confederate Constitution, a document similar to the United States Constitution, but with greater stress on the autonomy of each state. Jefferson Davis was named provisional president of the Confederacy until elections could be held.

February 1861

The South Seizes Federal Forts

When President Buchanan&mdashLincoln's predecessor&mdashrefused to surrender southern federal forts to the seceding states, southern state troops seized them. At Fort Sumter, South Carolina troops repulsed a supply ship trying to reach federal forces based in the fort. The ship was forced to return to New York, its supplies undelivered.

March 1861

Lincoln's Inauguration

At Lincoln's inauguration on March 4, the new president said he had no plans to end slavery in those states where it already existed, but he also said he would not accept secession. He hoped to resolve the national crisis without warfare.

April 1861

Attack on Fort Sumter

When President Lincoln planned to send supplies to Fort Sumter, he alerted the state in advance, in an attempt to avoid hostilities. South Carolina, however, feared a trick the commander of the fort, Robert Anderson, was asked to surrender immediately. Anderson offered to surrender, but only after he had exhausted his supplies. His offer was rejected, and on April 12, the Civil War began with shots fired on the fort. Fort Sumter eventually was surrendered to South Carolina.

April 1861

Four More States Join the Confederacy

The attack on Fort Sumter prompted four more states to join the Confederacy. With Virginia's secession, Richmond was named the Confederate capitol.

June 1861

West Virginia Is Born

Residents of the western counties of Virginia did not wish to secede along with the rest of the state. This section of Virginia was admitted into the Union as the state of West Virginia on June 20, 1863.

June 1861

Four Slave States Stay in the Union

Despite their acceptance of slavery, Delaware, Kentucky, Maryland, and Missouri did not join the Confederacy. Although divided in their loyalties, a combination of political maneuvering and Union military pressure kept these states from seceding.

July 1861

First Battle of Bull Run

Public demand pushed General-in-Chief Winfield Scott to advance on the South before adequately training his untried troops. Scott ordered General Irvin McDowell to advance on Confederate troops stationed at Manassas Junction, Virginia. McDowell attacked on July 21, and was initially successful, but the introduction of Confederate reinforcements resulted in a Southern victory and a chaotic retreat toward Washington by federal troops.

None of the included photographs of First Bull Run were made at the time of battle (July 21) the photographers had to wait until the Confederate Army evacuated Centreville and Manassas in March 1862. Their views of various landmarks of the previous summer are arranged according to the direction of the federal advance, a long flanking movement by Sudley's Ford.

July 1861

General McDowell Is Replaced

Suddenly aware of the threat of a protracted war and the army's need for organization and training, Lincoln replaced McDowell with General George B. McClellan.

July 1861

A Blockade of the South

To blockade the coast of the Confederacy effectively, the federal navy had to be improved. By July, the effort at improvement had made a difference and an effective blockade had begun. The South responded by building small, fast ships that could outmaneuver Union vessels.

Port Royal, South Carolina&mdash1861-1862

On November 7, 1861, Captain Samuel F. Dupont's warships silenced Confederate guns in Fort Walker and Fort Beauregard. This victory enabled General Thomas W. Sherman's troops to occupy first Port Royal and then all the famous Sea Islands of South Carolina, where Timothy H. O'Sullivan recorded them making themselves at home.

Confederate Winter Quarters&mdash1861-1862

These photographs show Confederate winter quarters at Manassas, Centreville, Fairfax Court House, and Falls Church, Virginia.

This time line was compiled by Joanne Freeman and owes a special debt to the Encyclopedia of American History by Richard B. Morris.


As Seen in the Series

Mercy Street is set in the spring of 1862 and depicts African Americans at a critical time when laws and ideas are changing regarding slavery, slave ownership and freemen. Like many African Americans, the Philadelphia freeman Samuel Diggs went south to help in the war effort enlisting in the army was still not an option. He found employment at the Mansion House Hospital. Also working there is Aurelia Johnson, a contraband who had escaped slavery from North Carolina.

Belinda and others held by Alexandria, Va. owners are at the cusp of freedom, as they live behind Union lines if they ask, they can be freed and considered contraband. However, the Fugitive Slave Act of 1850 is still enforceable. It requires that officials and even citizens of free states aid in the capture and return of escaped slaves. Only ardent states rights pro-slavery activists enforced this law. This complicates the situation of slaves who have successfully escaped to Virginia. This is a time of deep feelings regarding slavery and freedom.


Sherman’s March

General Sherman’s “March to the Sea” Campaign inflicted significant damage to Southern industry, infrastructure, and civilian property.

Learning Objectives

Assess the objectives, pros, and cons of Sherman’s “March to the Sea”

Key Takeaways

Key Points

  • Some estimate that the damage from Sherman’s March reached $100 million, or about 1.378 billion in 2010 dollars.
  • The Union Army wrecked 300 miles of railroad and numerous bridges and miles of telegraph lines. It also seized 5,000 horses, 4,000 mules, 13,000 head of cattle, 9.5 million pounds of corn, and 10.5 million pounds of fodder.
  • The campaign was similar to Grant’s innovative and successful Vicksburg Campaign in that Sherman’s armies reduced their need for traditional supply lines by “living off the land” after consuming their 20 days of rations.

Key Terms

  • William Tecumseh Sherman: (February 8, 1820–February 14, 1891) An American soldier, businessman, educator, and author. He served as a general in the Union Army during the American Civil War (1861–1865) and received recognition for outstanding command of military strategy as well as criticism for the harshness of the scorched earth policies he implemented.
  • scorched earth: A military strategy or operational method that involves destroying anything that might be useful to the enemy while advancing through or withdrawing from an area.
  • Sherman’s March: The name commonly given to the Savannah Campaign conducted through Georgia from November 15, 1864, to December 21, 1864, by Major General William Tecumseh Sherman of the Union Army in the American Civil War. The campaign began with Sherman’s troops leaving the captured city of Atlanta on November 16 and ended with the capture of the port of Savannah on December 21. It inflicted significant damage, particularly to industry and infrastructure (per the doctrine of total war), and also to civilian property.

Fall and Occupation of Atlanta

On September 1, 1864, Confederate forces evacuated Atlanta, and the following day, the city was officially surrendered to Union forces. Over those two days and nights, explosions and fires could be heard and seen across the city as 81 railcars filled with ammunition and Confederate military supplies were destroyed. By September 3, Union forces began moving into the city, and civilians were ordered to leave. Private homes were repurposed for federal use, adding to the stress felt across the local population as military control spread.

Sherman’s men destroying railroad tracks. Atlanta, Georgia: Sherman’s men destroying a railroad in Atlanta.

Union Major General William Tecumseh Sherman and Lieutenant General Ulysses S. Grant believed that the Civil War would end only if the Confederacy ‘s strategic, economic, and psychological capacity for warfare were decisively broken. Sherman therefore applied the principles of scorched earth throughout his successful Atlanta campaign from May to September of 1864 he ordered his troops to burn crops, kill livestock, and consume supplies. Finally he destroyed civilian infrastructure along his path of advance. The recent reelection of President Abraham Lincoln ensured that no short-term political pressure would restrain these tactics. Federal forces occupied Atlanta until November 15–16, when Sherman’s “March to the Sea” began.

The “March to the Sea”

Sherman’s “March to the Sea” is the name commonly given to the Savannah Campaign conducted around Georgia from November 15, 1864, to December 21, 1864, by Major General William Tecumseh Sherman of the Union Army. The campaign began with Sherman’s troops leaving the captured city of Atlanta, Georgia, on November 16 and ended with the capture of the port of Savannah on December 21. It inflicted significant damage, particularly to industry and infrastructure.

Sherman’s March to the Sea: This map shows the Savannah Campaign (Sherman’s March to the Sea) during the American Civil War.

The second objective of the campaign was more traditional. Grant’s armies in Virginia remained in a stalemate against Robert E. Lee’s army, besieged in Petersburg, Virginia. By moving in Lee’s rear and performing a massive turning movement against him, Sherman possibly could increase pressure on Lee, allowing Grant the opportunity to break through, or at least keep Southern reinforcements away from Virginia.

Scorched Earth and the Capture of Savannah

The campaign was similar to Grant’s innovative and successful Vicksburg Campaign in that Sherman’s armies reduced their need for traditional supply lines by “living off the land” after consuming their 20 days of rations. Foragers, known as “bummers,” provided food seized from local farms to soldiers while they destroyed the railroads, manufacturing, and agricultural infrastructure of Georgia. In planning for the march, Sherman used livestock and crop production data from the 1860 census to lead his troops through areas where he believed they would be able to forage most effectively.

Sherman’s March: This engraving by Alexander Hay Ritchie depicts Sherman’s March.

Sherman’s armies reached the outskirts of Savannah on December 10 but found 10,000 Confederate troops entrenched in good positions. The soldiers had flooded the surrounding rice fields, leaving only narrow causeways available to approach the city. Sherman was blocked from linking up with the U.S. Navy as he had planned, so he dispatched cavalry to Fort McAllister, guarding the Ogeechee River, in hopes of unblocking his route and obtaining the supplies that awaited him on the Navy ships. On December 13, troops stormed the fort in the Battle of Fort McAllister and captured it within 15 minutes. Now that Sherman had connected to the navy fleet he was able to obtain the supplies and siege artillery he required to invade Savannah.

After capturing Savannah, Sherman telegraphed to President Lincoln, “I beg to present you as a Christmas gift the City of Savannah, with one hundred and fifty guns and plenty of ammunition, also about twenty-five thousand bales of cotton.” On December 26, the president replied in a letter: “Many, many thanks for your Christmas gift—the capture of Savannah.” From Savannah, Sherman marched north in the spring through the Carolinas, intending to complete his turning movement and combine his armies with Grant’s against Lee. After a successful two-month campaign, Sherman accepted the surrender of General Joseph E. Johnston and his forces in North Carolina on April 26, 1865.

Sherman’s scorched earth policies remain highly controversial, and many Southerners have long reviled Sherman’s memory. Many slaves, however, welcomed him as a liberator and left their plantations to follow his armies. The March to the Sea was devastating to Georgia and the Confederacy. Sherman himself estimated that the campaign had inflicted $100 million in damages, or about 1.378 billion in 2010 dollars.


Section Summary

Many in both the North and the South believed that a short, decisive confrontation in 1861 would settle the question of the Confederacy. These expectations did not match reality, however, and the war dragged on into a second year. Both sides mobilized, with advantages and disadvantages on each side that led to a rough equilibrium. The losses of battles at Manassas and Fredericksburg, Virginia, kept the North from achieving the speedy victory its generals had hoped for, but the Union did make gains and continued to press forward. While they could not capture the Southern capital of Richmond, they were victorious in the Battle of Shiloh and captured New Orleans and Memphis. Thus, the Confederates lost major ground on the western front.

Review Question

Answer to Review Question

  1. In the eastern part of the Confederacy, the Army of the Potomac met with mixed success. The Union army failed to capture Richmond and won at Antietam only because the Confederates withdrew from the field first. In the western part of the Confederacy, the Army of the West won the Battle of Shiloh, and the Union navy captured New Orleans and Memphis.

Glossary

Army of the Potomac the Union fighting force operating outside Washington, DC

Army of the West the Union fighting force operating in Kentucky, Tennessee, and the Mississippi River Valley


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