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Pourquoi Stegosaurus avait-il des plaques sur le dos?

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Sans ses plaques pointues, symétriques et d'apparence menaçante, le Stegosaurus serait un dinosaure tout à fait anodin - un mangeur de plantes de second ordre fade et à petit cerveau comme Iguanodon. Heureusement pour sa place dans l'imaginaire populaire, cependant, le stégosaure jurassien récent possédait l'un des "do" les plus distinctifs du règne animal, ces doubles rangées de plaques coriaces, osseuses et grossièrement triangulaires qui tapissaient le dos et le cou de ce dinosaure.

Hypothèses de plaque

Cependant, il a fallu longtemps pour que ces plaques se voient attribuer leur position et leur fonction appropriées, ou du moins, à ce que la plupart des experts modernes en matière de dinosaures considèrent aujourd'hui comme leur position et leur fonction. En 1877, le célèbre paléontologue américain Othniel C. Marsh a baptisé le nom de Stegosaurus, en grec "lézard au toit", car il pensait que les plaques de ce dinosaure reposaient à plat sur le haut de son torse, à la manière de l'armure d'un crocodile. (En fait, Marsh avait initialement l'impression qu'il avait affaire à une tortue géante préhistorique!)

Quelques années après cette gaffe, réalisant que Stegosaurus était en fait un dinosaure et non une tortue-marais, il supposait que ses plaques triangulaires s'alignaient séquentiellement, l'une après l'autre, sur son dos. Ce n'est que dans les années 1960 et 1970 que de nouvelles preuves fossiles ont été découvertes, indiquant que les plaques de Stegosaurus étaient en réalité disposées en deux rangées alternées et décalées. Aujourd'hui, pratiquement toutes les reconstructions modernes utilisent cet arrangement, avec une certaine variation dans l'inclinaison des plaques vers un côté ou un autre.

Le but des assiettes

À moins que de nouvelles preuves ne soient révélées - et que Stegosaurus soit déjà extrêmement bien représenté dans les archives fossiles, toute surprise semble donc improbable - les paléontologues s'accordent sur la manière dont Stegosaurus "portait" ses plaques. La structure de ces plaques est également incontestable. ils étaient essentiellement des versions géantes des "ostéodermes" (saillies de peau osseuse) que l'on trouve sur les crocodiles modernes et qui peuvent avoir été recouvertes (ou non) d'une couche de peau sensible. Point crucial, les plaques de Stegosaurus n'étaient pas directement attachées à l'épine dorsale de ce dinosaure, mais plutôt à son épiderme épais, ce qui leur donnait plus de souplesse et une plus grande liberté de mouvement.

Alors, quelle était la fonction des assiettes de Stegosaurus? Il y a quelques théories actuelles:

  1. Les assiettes représentaient une caractéristique sexuellement choisie, c’est-à-dire que les mâles avec des assiettes plus grosses et plus pointues attiraient davantage les femelles pendant la période de reproduction, ou inversement. En d'autres termes, les plaques d'un Stegosaurus mâle étaient à peu près analogues à la queue d'un paon mâle! (À ce jour, malheureusement, nous n’avons aucune preuve que la taille des plaques de Stegosaurus ait varié d’un individu à l’autre ou d’un sexe à l’autre).
  2. Les plaques étaient un dispositif de régulation de la température. Si Stegosaurus était, en fait, de sang froid (comme la plupart des dinosaures herbivores de l’époque mésozoïque), il aurait peut-être utilisé ses plaques pour absorber la lumière du soleil pendant la journée et dissiper la chaleur corporelle supplémentaire la nuit. Une étude de 1986 a conclu que les couches extérieures des plaques de Stegosaurus étaient recouvertes d'une épaisse couche de vaisseaux sanguins, ce qui conforte cette théorie.
  3. Les assiettes qui donnaient à Stegosaurus une apparence plus grande que celle des dinosaures mangeurs de viande (vraisemblablement à vision réduite) comme l’Allosaure contemporain. Les adultes de Stegosaurus avec de plus grandes plaques auraient été particulièrement peu attrayants pour les prédateurs, de sorte que ce trait a été transmis de génération en génération. Cela peut avoir été une considération particulièrement importante pour les nouveau-nés et les juvéniles, car un Stegosaurus adulte aurait été une bouchée, avec ou sans assiettes!
  4. Les plaques remplissaient une fonction de défense active, d’autant plus qu’elles n’étaient que faiblement ancrées à la peau de ce dinosaure. Lorsque Stegosaurus figurait sur le côté en réponse à une attaque, les bords tranchants des assiettes inclinaient vers son antagoniste, qui chercherait vraisemblablement un repas plus maniable ailleurs. Peu de scientifiques adhèrent à cette théorie, avancée par le paléontologue non-conformiste Robert Bakker.
  5. Les plaques étaient recouvertes d'une fine membrane de peau et étaient capables de changer de couleur (disons en rose vif ou en rouge). Ce "blush" de stégosaure pourrait avoir eu une fonction sexuelle, ou il pourrait avoir été utilisé pour signaler aux autres membres du troupeau que le danger est imminent ou que des sources de nourriture se trouvent à proximité. Le haut degré de vascularisation des plaques, mentionné ci-dessus en référence à la régulation de la température, soutient également cette théorie.

Le mystère persiste

Alors, quelle est la réponse la plus probable? Le fait est que l’évolution permet d’adapter des caractéristiques anatomiques spécifiques à de multiples fonctions. Il est donc possible que les plaques de Stegosaurus soient littéralement toutes ces caractéristiques: une caractéristique sexuellement sélectionnée, un moyen d’intimider ou de se défendre contre les prédateurs, et dispositif de régulation de la température. Dans l’ensemble, toutefois, l’essentiel des preuves suggère principalement une fonction sexuelle / de signalisation, comme c’est le cas de nombreux traits de dinosaures, tels que les longs cous des sauropodes, les énormes volutes de cératopsiens et les les hadrosaures.


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