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L'offensive du Têt remodèle la guerre du Vietnam

L'offensive du Têt remodèle la guerre du Vietnam


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L'attaque surprise du Nord-Vietnam contre le Sud pendant la fête du Têt a modifié tout le cours de la guerre du Vietnam. et les troupes sud-vietnamiennes ont été écrasées, et les Américains de retour au pays se sont de plus en plus demandé pourquoi leurs soldats étaient là en premier lieu.


Emplacements

Cette teinte semble familière… Stanley Kubrick sur le plateau, peut-être près de Limehouse

L'action se déplace vers la ville de Hue, l'ancienne capitale impériale, et le site d'un mois de combats intenses. Joker se joint à un groupe de marines usés lors d'une patrouille au nord de la rivière des Parfums. Au cours des 25 jours de combat à Hue, au moins 40% de celui-ci a été détruit, y compris la citadelle et le palais impérial et 116 000 de ses 140 000 habitants se sont retrouvés sans abri. Cela ressemblait beaucoup à la ruine fumante montrée ici. Stanley Kubrick a filmé ces scènes dans les Docklands de Londres, juste avant qu'elles ne soient réaménagées en une gigantesque unité de confinement de yuppie. Au milieu des années 1980, Beckton faisait de toute évidence un travail impressionnant en donnant l'impression qu'une guerre à grande échelle venait de se dérouler. "Je veux dire, nous nous faisons tuer pour ces gens, et ils ne semblent même pas l'apprécier", se plaint un marin. C'est marrant comme ça continue.


Offensive du Têt : 7e régiment d'infanterie à Saigon

Pour des raisons évidentes, il ne s'agirait pas d'un assaut aéromobile. Il devait être exécuté au sol, et il ne pouvait être soutenu que par un nombre limité de véhicules. Cela signifiait qu'une seule entreprise pouvait entrer à la fois. Gibler a choisi les zones reculées près du Cambodge et du Laos, tout en infiltrant les unités VC et NVA de la force principale dans les villes. Les infiltrés surprendraient le Têt, le nouvel an lunaire vietnamien et l'une des plus grandes fêtes du pays. Les années précédentes avaient vu une trêve prudente pendant le Têt, mais pas 1968. Les communistes s'attendaient à pouvoir submerger les forces de l'ARVN, rallier le peuple sud-vietnamien à leur cause et détruire le gouvernement de Saigon.

En concevant cette offensive, les planificateurs de Hanoï, comme leurs homologues de Washington, ont vu ce qu'ils voulaient voir. Ils pensaient qu'ils pouvaient rivaliser avec la puissance de feu américaine, et ils croyaient à leur propre propagande - que le peuple du Sud-Vietnam avait hâte de se débarrasser de ses surveillants américains "impérialistes" et qu'il accueillerait ses compatriotes du nord à bras ouverts. Il s'est avéré qu'ils se trompaient complètement. Les Américains se sont ralliés rapidement et ont décimé les attaquants ennemis dans un style de bataille conventionnel qui a joué droit aux forces américaines. De plus, les unités de l'ARVN, se battant souvent pour leurs maisons et leurs familles, étaient assez efficaces, et le peuple du Sud-Vietnam ne s'est même pas approché d'un soulèvement populaire pro-communiste. En fait, beaucoup d'entre eux étaient plus déterminés que jamais à rejeter la domination du Nord.

Dans les jours qui ont précédé l'offensive, le lieutenant-colonel John Gibler, commandant du 3e bataillon, 7e régiment d'infanterie, a étudié les rapports de renseignement des récents contacts de son unité avec les forces ennemies et a décidé que quelque chose n'allait pas. Il avait un puissant sentiment de malaise quant à l'emplacement et à la disposition de l'ennemi. « Nous savions que quelque chose se tramait », a-t-il déclaré plus tard. ‘Nous avons eu plusieurs contacts au cours des derniers jours avant le Têt, mais aucun ennemi ne voulait rejoindre la bataille. Vous les verrez, vous les poursuivrez, et ils se fanent et ce n'était pas comme l'ennemi que nous connaissions.

Gibler était commandant de bataillon depuis septembre 1967. D'après son expérience, lorsque les VC étaient plus nombreux qu'une unité américaine, ils se rapprochaient généralement rapidement à bout portant, « attrapant l'ennemi par la ceinture » ​​afin de neutraliser la puissance de feu américaine, et essayé d'infliger le plus de dégâts possible avant de rompre le contact. Au lieu de le faire maintenant, cependant, ils se désengageraient immédiatement et se déplaceraient vers l'est. Cette perspective alarma Gibler.

Le bataillon de Gibler était basé à Binh Chanh, un petit village à environ 30 miles au sud-ouest du cœur de Saigon. Jour après jour tout au long de l'automne 1967 et des premières semaines de 1968, ses soldats ont patrouillé une zone d'opérations concentrique dans les rizières boueuses, les ruisseaux, les rivières et les plantations autour du village. Ces hommes - qui combattaient régulièrement les sangsues, le pied d'immersion, la chaleur, les moustiques, le paludisme, les pièges et un ennemi résistant et glissant - n'étaient que les derniers représentants d'une unité avec une lignée de combat remarquable.

La 7th Infantry, l'une des plus anciennes unités de combat de l'armée américaine, a fait remonter son histoire à la bataille de la Nouvelle-Orléans, lorsqu'elle a combattu sous le commandement du major-général Andrew Jackson. Le folklore de l'unité soutenait que les soldats du 7e avaient combattu les Britanniques derrière des balles de coton, ce qui lui avait valu le surnom de "Cotton Balers". pris feu et n'étaient probablement utilisés que pour maintenir en place des pièces d'artillerie, mais le surnom est resté.

Au cours des années suivantes, le 7th Infantry a joué un rôle important et parfois même un rôle central dans toutes les guerres américaines importantes. Le régiment a combattu dans les guerres séminoles et dans de plus petits engagements contre les Indiens d'Amérique. Pendant la guerre du Mexique, les Cotton Balers ont servi à plusieurs reprises comme troupes d'assaut, aidant à gagner les batailles de Monterrey, Cerro Gordo et Chapultepec. Le régiment a combattu à Fredericksburg, Chancellorsville, Gettysburg, Little Bighorn, Big Hole, El Caney, Belleau Wood, la Marne et la forêt d'Argonne, se distinguant généralement comme une unité d'infanterie d'élite.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, aucun régiment de l'armée américaine n'a participé à plus de batailles sur une plus longue période de temps, de l'Afrique du Nord à l'Allemagne. Le régiment a effectué quatre assauts amphibies et a participé à des batailles aussi coûteuses que la Sicile, la traversée du Volturno, Anzio, le sud de la France, les Vosges et la poche de Colmar. En Corée, le 7e a combattu près du réservoir de Chosin pendant le terrible hiver de 1950-51 et a ensuite enduré près de trois années supplémentaires de combats continus.

Or, en 1968, au bord de l'offensive du Têt, les soldats du 7e d'infanterie étaient sur le point d'ajouter un autre chapitre à leur histoire haute en couleurs. Fier comme il était de la lignée de l'unité, Gibler ne pouvait penser à rien de tout cela alors qu'il était assis dans son bunker de poste de commandement à la base de feu de son bataillon juste à l'extérieur de Binh Chanh fin janvier. Il ne pouvait pas échapper au sentiment que l'ennemi était sur le point d'attaquer quelque part, et bientôt.

Peut-être dans son évaluation, il a été influencé par l'attitude du lieutenant-général Frederick Weyand, lui-même un vieux presse à balles de coton et l'un des soldats américains les plus connus du 20e siècle. Diplômé du ROTC de l'Université de Californie à Berkeley, Weyand avait servi comme spécialiste du renseignement pendant la Seconde Guerre mondiale. En Corée, il a commandé le 1er bataillon du 7e d'infanterie, en 1951, au cours de certains des combats les plus féroces de la guerre. En 1966-67, Weyand a commandé la 25e division d'infanterie au Vietnam, avant de passer au commandement de la II Field Force, Vietnam, l'équivalent fonctionnel du commandement de corps.

Dans les jours qui ont précédé le Têt, Weyand est devenu convaincu que l'ennemi était sur le point de frapper les villes du Sud-Vietnam. Il a exhorté avec véhémence et avec succès Westmoreland à redéployer un nombre important de troupes américaines afin qu'elles soient en mesure de répondre à une telle attaque. "Nos interceptions radio ont commencé à capter le mouvement des unités vers Saigon, ce qui nous a amenés à annuler une opération multidivision majeure que nous avions prévu de lancer à environ 100 miles au nord de Saigon", a rappelé plus tard Weyand. ‘Cela s'est avéré être un coup de chance, car si ces unités étaient allées vers le nord, le VC aurait eu une journée sur le terrain à Saigon.’

Gibler, quant à lui, se sentait effrayé à la veille du Têt. Il a dit à son officier des opérations, le major James MacGill, d'ordonner à chaque compagnie de retourner à la base de feu. MacGill se demanda pourquoi. "Je ne sais pas, je veux juste qu'ils rentrent", a répondu Gibler.

En fin d'après-midi, les yeux de Gibler n'arrêtaient pas d'errer vers une carte de Saigon. Il ne pouvait échapper à la sensation qu'une bagarre allait bientôt éclater là-bas. Cette nuit-là, il ordonna à ses commandants de compagnie nouvellement revenus d'instruire immédiatement leurs troupes sur les tactiques de combat urbain.

L'offensive du Têt a commencé le lendemain matin. Main Force VC a tiré des roquettes de 122 mm sur Long Binh, la base principale de la 199e brigade d'infanterie légère, le quartier général supérieur de la 7e d'infanterie au Vietnam. L'ennemi a également frappé très durement la base aérienne de Bien Hoa à proximité. Ils se sont infiltrés et ont attaqué Saigon, y compris, le plus célèbre, l'ambassade des États-Unis. Le complexe de Cotton Baler près de Binh Chanh est resté calme, mais Gibler a rapidement appris que les forces assiégées à Saigon avaient besoin d'aide.

Les attaquants Viet Cong avaient capturé Cholon, la partie ouest de Saigon, y compris l'hippodrome de Phu Tho, d'une importance stratégique. Ce centre de courses de chevaux était situé au carrefour de nombreuses rues et constituait également une zone d'atterrissage idéale pour les hélicoptères. Si le VC pouvait tenir la piste, il aurait de bonnes chances de tenir Cholon. Les presses à balles de coton Gibler ont reçu l'ordre de le reprendre.

Pour des raisons évidentes, il ne s'agirait pas d'un assaut aéromobile. Il devait être exécuté au sol, et il ne pouvait être soutenu que par un nombre limité de véhicules. Cela signifiait qu'une seule entreprise pouvait entrer à la fois. Gibler a choisi son entreprise la plus forte, Alpha, pour la tâche difficile d'entrer en premier. Alpha était dirigé par l'un des officiers subalternes les plus coriaces que les presseurs de coton avaient au Vietnam. Le capitaine Tony Smaldone, originaire de Cohoes, dans l'État de New York, était déjà un vétéran de trois tournées au Vietnam et avait été blessé quatre fois. Il était le chef parfait pour une compagnie d'infanterie résolue au combat, impartiale, dure, intelligente, pragmatique et courageuse. Un général l'a appelé "le meilleur maudit commandant de compagnie que j'aie jamais vu".

La compagnie Smaldone s'est associée à un peloton de véhicules blindés de transport de troupes M-113 (APC ou chenilles) de la 17e cavalerie. Les fantassins ont chargé sur des camions de 2 1/2 tonnes (‘deuce-et-demi’) et la cavalerie sur des APC pour le court trajet. À 8 heures, ils ont commencé leur mouvement sur l'autoroute 4, allant directement de Binh Chanh à Saigon. Deux APC menaient la colonne, deux étaient coincés au milieu et deux fermaient la marche. Immédiatement au-dessus de sa tête, le major MacGill a guidé la colonne dans un hélicoptère d'observation.

La colonne de Smaldone a grondé sans incident pendant environ une heure jusqu'à ce qu'elle atteigne la périphérie de Cholon, où les GI ont pu voir des preuves de combats. « Alors que nous arrivions à la périphérie, nous avons commencé à croiser des corps le long de la route », se souvient un artilleur de cavalerie. « Vous verrez un cyclomoteur brisé et un Vietnamien serait allongé là-bas. Il se peut qu'il s'agisse de civils ou de l'ARVN retournant dans leurs unités ou s'enfuyant.

Cette vue était assez sinistre, mais ils virent bientôt les restes étendus d'Américains, du sang coulant encore de multiples blessures par balle, des mouches bourdonnant autour d'eux. En planant au-dessus de sa tête, MacGill étudia le spectacle macabre : "Ils étaient en kaki et étaient manifestement allés à Tan Son Nhut ou dans un autre lieu d'affectation" à Cholon. Ils venaient d'être massacrés dans leurs jeeps.’

Les Cotton Balers et leurs camarades de cavalerie continuaient à s'enfoncer plus profondément dans Cholon. Des bâtiments, pour la plupart des structures en bois à deux étages, flanquaient de chaque côté de la route. Un petit nombre de VC ont commencé à tirer sur les toits. Les cavaliers ont ouvert le feu sur eux avec un fusil sans recul de 106 mm monté sur l'une des chenilles. Les obus ont servi à chasser le VC. La colonne a continué pour quelques blocs de plus.

Alors qu'ils se trouvaient à moins de six pâtés de maisons de l'hippodrome, un soldat ennemi a tiré une grenade propulsée par fusée sur le convoi. Comme une fusée incontrôlable du 4 juillet, la cartouche RPG a filé de façon inquiétante dans les airs et s'est écrasée contre l'APC de tête. L'avant de l'APC a explosé, faisant pleuvoir des étincelles et des débris partout. Le chef de peloton de cavalerie et deux autres hommes ont été tués sur le coup. Une fraction de seconde plus tard, une cacophonie de tirs d'armes légères ennemies éclata. L'ennemi semblait être partout. La fusillade est venue des deux côtés de la rue, droit sur les Américains.

Immédiatement, les GIs sont entrés en action. Les cavaliers ont riposté avec leurs 106 mm et leurs mitrailleuses. L'infanterie de Smaldone descendit des camions et se précipita dans les bâtiments. D'autres se sont mis à couvert derrière les APC et ont riposté du mieux qu'ils pouvaient. Ils ont parcouru les magasins de munitions en un éclair, tirant en automatique.

Après les premiers moments déroutants de l'échange de tirs, lorsque les obus ennemis ont ricoché dans la rue et les chenilles de l'APC, la bataille s'est installée dans une routine. Smaldone a pris en charge et a commencé à travailler méthodiquement ses hommes à travers les bâtiments. Il connaissait bien la région depuis une période de service antérieure. Son infanterie a travaillé en étroite collaboration avec les troupes de l'APC. Les chenilles ont explosé avec le 106 mm, tandis que l'infanterie déposait une base de feu sur les toits. Les soldats ennemis sont tombés ou ont fui. Des éclats de bois, de verre et d'étain pulvérisés partout. Des douilles vides de mitrailleuses et de fusils résonnaient dans la rue. MacGill a désigné des cibles pour les hélicoptères de combat planant dans la région, ce qui a ajouté leur immense puissance de feu à la scène infernale.

À l'intérieur des bâtiments, les Cotton Balers ont utilisé un explosif plastique C4 pour percer des trous dans les murs intérieurs afin qu'ils puissent avancer d'un bâtiment à l'autre sans se mettre en danger à l'air libre. À bout portant, les soldats ont tiré sur tout VC qu'ils ont vu. Toute la région sentait la cordite, l'urine, le poisson pourri et la mort récente. Plusieurs fois, les Américains ont tenu leur feu alors que des civils effrayés et en fuite passaient devant eux dans la rue. D'autres civils ont été tués dans les tirs croisés.

En plus de deux heures, les grognements et leur soutien de cavalerie avancèrent lentement de cinq pâtés de maisons, et à 13h00, ils n'étaient plus qu'à un pâté de maisons de l'hippodrome. Ils voyaient leur objectif, mais la résistance communiste se durcissait. Le VC, allongé derrière et sous les bancs de béton de la piste, a pulvérisé la zone avec des tirs d'armes automatiques. Plusieurs mitrailleurs ont ajouté leurs propres tirs mortels d'un bâtiment qui couvrait chaque approche de la piste de course. Les Américains se replient dans des bâtiments en face de la piste.

Fatigués et affamés, les GI ont fait une pause pendant que les hélicoptères de combat faisaient le plein et que les officiers décidaient quoi faire. Lorsque l'hélicoptère de commandement de MacGill a atterri sur un toit voisin, le major a repéré deux députés américains tirant sur le VC de l'autre côté de la rue. MacGill a sauté et les a rejoints. Il leur a donné des munitions pour leur mitrailleuse M-60 et les a regardés tirer sur des VC occasionnels courant parmi les bâtiments. Puis MacGill a vu un VC sortir d'un immeuble, cacher son fusil, retirer un brassard rouge d'identification et lever les mains pour tenter de se faire passer pour un civil. Le major a levé son fusil et a appuyé sur la détente, laissant tomber l'homme.

Smaldone, quant à lui, a profité du temps d'arrêt pour repérer le bâtiment tenu par VC qui commandait l'approche de l'hippodrome de Phu Tho. Il était très confiant qu'un ou deux obus de 106 mm pourraient réduire l'endroit à la soumission ou aux décombres, selon la première éventualité. Il a rassemblé deux hommes d'équipage de cavalerie et les a emmenés à pied jusqu'à son point d'observation caché juste en face du bâtiment. Une fois là-bas, il leur a montré exactement où il voulait qu'ils conduisent avec leur APC et comment ils pouvaient tirer sur le bâtiment.

À 16 h 30, Smaldone mit son plan en marche. Ses fantassins ont ouvert avec tout à leur disposition. Des obus de fusils, des M-60 et des lance-grenades M-79 ont éclaboussé le bâtiment. Les Américains ont déversé un volume de feu incroyable. Ils voulaient être absolument sûrs que le VC garderait la tête baissée et n'aurait aucune chance de viser un RPG lorsque la cavalerie APC grondait dans la rue. Pendant ce temps, les membres de l'équipe de l'APC ont conduit leur chenille, l'ont positionnée dans la rue puis ont ouvert le feu aussi vite qu'ils le pouvaient.

Dans son hélicoptère, le major MacGill venait de décoller du toit de l'immeuble lorsque la cavalerie a tiré avec son fusil sans recul. « Les débris du bâtiment [détenu par VC] sont allés à environ 30 mètres dans les airs juste devant l'hélicoptère », a-t-il déclaré. ‘Cela nous a fait peur. Les explosions secondaires ont déclenché un terrible incendie et j'ai demandé à la radio d'appeler les pompiers. J'avais peur de brûler tout Cholon !’

Dans une précipitation effrénée, Smaldone a conduit ses hommes de l'autre côté de la rue sur la piste de course. L'adrénaline coulait dans leurs veines, ils étaient excités et prêts à tuer de près. Mais le feu ennemi était au mieux décousue. Avec leur point d'appui de mitrailleuses anéanti, le VC choisit de se fondre dans Cholon. L'hippodrome de Phu Tho appartenait aux Cotton Balers, au prix d'un mort et de plusieurs blessés. L'hippodrome s'est avéré être une zone d'atterrissage idéale et une bonne base pour opérer à Cholon. Peu après la tombée de la nuit, des hélicoptères ont amené des renforts, des grognements de Cotton Baler des compagnies Bravo et Charlie.

Au matin, les Américains entamèrent une bataille méthodique rue par rue pour Cholon. C'était le genre de combat que leurs pères vétérans de la Seconde Guerre mondiale auraient reconnu. Les presses à coton n'ont fait aucun mouvement impulsif ni aucune charge imprudente.

Ils se frayaient un chemin systématiquement d'immeuble en immeuble, creusant des trous, nettoyant des pièces et des toits. À chaque étape du processus, ils ont fait appel à toute la gamme de soutien des APC et des hélicoptères de combat.

À un moment donné, le 1er février, le VC a essayé de reprendre Phu Tho. Les mitrailleuses américaines, les tirs d'armes légères et les hélicoptères de combat les ont coupés en lambeaux. Le meilleur espoir de l'ennemi était maintenant de se cacher dans les bâtiments et de chercher de bonnes opportunités d'embuscade. Les communistes étaient durs et ont fait de leur mieux, mais ce genre de combat a joué pour la force des Américains. Le VC et la NVA étaient à leur meilleur lorsqu'ils détenaient l'initiative, se déplaçant sur un terrain avantageux en tant qu'infanterie légère, attaquant de petites unités américaines et peut-être les immobilisant, au moins jusqu'à ce que la puissance de feu américaine entre en jeu. Mais à Cholon, les communistes étaient acculés et essentiellement à la merci des Américains.

Pendant cinq jours, les presses à coton ont nettoyé lentement mais avec persévérance le VC de Cholon. Le travail était sale et épuisant. Les soldats s'étranglaient et toussaient dans la poussière des bâtiments en ruine. Ils ont lutté pour endurer les assauts de maison en maison apparemment sans fin. Tous les hommes craignaient qu'un tireur d'élite VC, bien caché quelque part, puisse les regarder à tout moment dans le viseur de son fusil, prêt à appuyer sur la détente. Les grognements n'ont pris aucun risque, ils ont aspergé l'endroit avec autant d'artillerie qu'ils le pouvaient, engageant l'ennemi à la manière de la guerre américaine, des balles de puissance de feu, pas des corps.

Cholon est devenu un gâchis de destruction mutilé. Partout, il y avait des commerces en ruine, des maisons en ruine, des voitures brisées, des vitres brisées, des murs soufflés et des cadavres, civils et VC. Il était souvent difficile de faire la différence entre les deux, ce qui était exactement ce que voulaient les communistes. Ils ont essayé de se fondre dans la population de Cholon, mais la plupart des civils ont fui le plus rapidement possible. Ils ne voulaient aucune part de leur prétendue libération du régime de Saigon.

En quelques jours, les Américains et les Sud-Vietnamiens avaient une présence importante de troupes dans la région de Saigon. L'ARVN a engagé cinq bataillons de gardes, cinq de marine et cinq bataillons aéroportés, tandis que les Américains avaient sept bataillons d'infanterie, une police militaire et six bataillons d'artillerie combattant dans la ville. La bataille s'était retournée contre les communistes. L'élément de surprise avait disparu, leurs soldats étaient dans une situation difficile, se battant aux termes des États-Unis dans une lutte sanglante pour chaque bloc. Les Sud-Vietnamiens, pour des raisons politiques, demandent le retrait des troupes américaines. Ils voulaient prouver au monde qu'ils étaient assez forts pour reconquérir leur propre capital sans plus l'aide de leurs partenaires américains.

Les 7e fantassins, sales, fatigués et les yeux rouges, s'entassent à bord des hélicoptères et regagnent Binh Chanh, où ils reprennent leur routine de patrouille. Pendant plusieurs jours, ils ont sillonné la rizière et ont pris feu de VC égarés qui avaient réussi à s'échapper de Saigon.

Malgré tous leurs efforts, les Sud-Vietnamiens ne purent pas tout à fait administrer le coup de grâce à Cholon. Les VC têtus, augmentés de quelques ANV, étaient accrochés là, tuant de nombreux soldats de l'ARVN. Les Cotton Balers ont reçu l'appel de revenir. Le 10 février, l'ensemble du 3e bataillon est monté à bord d'hélicoptères à Binh Chanh et est retourné à Cholon.

L'opération était un peu bizarre. Les Américains ne semblaient pas savoir que le VC avait repris l'hippodrome de Phu Tho, et des hélicoptères ont atterri sur le terrain principal, juste au-dessus du poste de commandement du VC. Ce qui aurait pu être une tragédie sanglante s'est toutefois avéré être une victoire assez rapide. Le feu M-60 des mitrailleurs de porte a supprimé l'ennemi, tandis que les grognements ont sauté des hélicoptères et dans la LZ la plus étrange qu'aucun d'entre eux n'ait jamais connu. Ils ont trébuché et ont titubé dans des positions de combat et ont mis le feu aux gradins, envoyant des éclats de béton et de la poussière partout. En quelques minutes, le 3e bataillon avait récupéré Phu Tho.

À partir de là, ils ont répété la routine d'une semaine auparavant, sécurisant prudemment les bâtiments, faisant exploser le VC et se regardant prudemment le dos. Les combats ont duré presque quatre jours. Cette fois, les VC n'étaient pas aussi bien armés ni aussi déterminés. Certains se sont battus jusqu'à la mort, mais d'autres se sont fondus dans la ville, assumant d'autres identités, espérant combattre à nouveau un autre jour. Ils étaient les chanceux. La plupart des VC qui se sont infiltrés à Saigon au milieu de tant d'espoir et d'attentes fin janvier étaient morts à la mi-février. La capitale resta fermement entre les mains des alliés. Le 3-7th Infantry a ensuite reçu une Valorous Unit Citation pour son action à Cholon. On a même pensé - à tort, comme il s'est avéré - que l'unité avait tué le général commandant VC en plus de détruire son poste de commandement.

En termes purement militaires, l'offensive du Têt avait été un désastre pour les communistes. Ils n'ont atteint aucun objectif physique majeur et ont fait des dizaines de milliers de victimes. Les Viet Cong ont été décimés dans le genre de combats ouverts et conventionnels qui ont garanti leur disparition. Fondamentalement, les communistes avaient abandonné leurs tactiques d'attrition hit-and-run en faveur d'une bataille tous azimuts de puissance de feu et de manœuvre, exactement le genre de combat dans lequel l'armée américaine excellait. Les communistes ont payé un lourd tribut dans le processus. « Je pense que le VC a commis deux erreurs majeures », a écrit plus tard le général Weyand. « Premièrement, en attaquant partout à la fois, ils ont fragmenté leurs forces et se sont exposés à la défaite en détail. Deuxièmement, et le plus important, ils croyaient à leur propre propagande et pensaient qu'il y aurait un "grand soulèvement général" où le peuple sud-vietnamien affluerait sous leur bannière. Il y a bien eu un soulèvement général, mais c'était contre eux plutôt que pour eux. La grande majorité du peuple sud-vietnamien ne voulait rien avoir à faire avec le VC.’

L'offensive du Têt a cependant atteint un objectif stratégique critique : elle a brisé la volonté du peuple américain de continuer la guerre indéfiniment. L'offensive furieuse a apparemment nié tous les discours optimistes sur une fin imminente de la guerre. Il semblait à beaucoup d'Américains que, au contraire, la guerre ne faisait que commencer. Beaucoup ont maintenant commencé à s'interroger sur la faisabilité, peut-être même l'opportunité, de gagner. De plus, ils ont commencé à se demander si le Vietnam valait la peine de sacrifier la vie et l'avenir de tant de jeunes Américains. L'opinion publique se mit de plus en plus en faveur de la réduction de la guerre et de la recherche d'une issue.

Le 7th Infantry passa encore deux ans au Vietnam, se déplaçant de secteur en secteur autour de Saigon, combattant parfois dans des rizières, parfois dans des jungles. Au total, l'unité a passé quatre ans au Vietnam. Pendant tout ce temps, les combats du Têt 1968 à Saigon ont été la seule occasion au cours de laquelle les Cotton Balers ont mené une bataille urbaine rangée, une anomalie parmi les expériences de la plupart des bataillons d'infanterie américains pendant la guerre du Vietnam.

Cet article a été écrit par John C. McManus et a été initialement publié dans le numéro de février 2004 de Viêt Nam Magazine.

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Hue City : une bataille au cœur de l'offensive du Têt au Vietnam

Alors que les Sud-Vietnamiens se détendaient pendant les vacances du Têt en 1968, les Nord-Vietnamiens et les Vietcong lancent l'offensive la plus audacieuse de la guerre du Vietnam.

Voici ce que vous devez savoir: La stratégie communiste consistant à faire descendre les cadres locaux de VC dans les rues a entraîné un désastre total.

La ville de Hue était la capitale d'un Vietnam unifié de 1802 à 1945. Avec ses majestueux boulevards bordés d'arbres, ses temples bouddhistes, son université nationale et son palais impérial décoré dans une immense ville fortifiée connue sous le nom de Citadelle, Hue était le berceau de la culture et le patrimoine du pays. Jusqu'en 1967, Hue restait une ville ouverte, épargnée par les différentes guerres qui, depuis la Seconde Guerre mondiale, avaient fait rage dans la péninsule indochinoise. Mais lorsque les dirigeants communistes du Nord-Vietnam se sont sentis obligés de modifier leur stratégie et de lancer une offensive massive au Sud-Vietnam au début de 1968, la bataille de la ville de Hue a soudainement placé la ville dans l'un des combats les plus intenses de toute la guerre du Vietnam.

Piqués par des revers sur les champs de bataille du sud et craignant une invasion américaine de leur patrie, les membres du Politburo du Vietnam du Nord ont voté pour abandonner les tactiques de guerre prolongée et monter une offensive générale en trois phases qui renverserait le cours de la guerre contre les Sud-Vietnamiens et leurs Américains. alliés. Lorsque le ministre de la Défense et chef d'état-major général Vo Nguyen Giap, vainqueur des Français en 1954 après une guerre brutale de huit ans, a exprimé son opposition à l'offensive, le commandement a été donné au général Nguyen Chi Thanh, chef de la guérilla communiste Viet Cong dans le Sud Viêt Nam. Lorsque Thanh est décédé subitement, Giap a repris le commandement et a rapidement massé six divisions d'infanterie de l'armée nord-vietnamienne dans la province la plus septentrionale du Sud-Vietnam, Quang Tri.

L'offensive du Têt commence

À l'automne 1967, Giap a lancé une série de grandes batailles près de la zone démilitarisée (DMZ) qui avaient deux objectifs : attirer les forces américaines vers le nord, loin des villes côtières et des plaines fortement peuplées, et déterminer si les Américains répondraient par une invasion du nord. Une accumulation massive de troupes et d'équipements communistes dans le sud a commencé. Le général William Westmoreland, commandant des forces terrestres alliées au Sud-Vietnam, a répondu en envoyant plus de troupes et de puissance de feu dans les provinces du nord, mais il n'a pas lancé d'invasion du Laos ou du Nord-Vietnam. Cela a donné à Giap la confiance dont il avait besoin pour ordonner la poursuite de l'offensive hiver-printemps. Giap trouverait à Westmoreland un commandant beaucoup plus tenace que le lieutenant-général français Henri Navarre, qui avait permis à 15 000 des meilleures troupes françaises d'être encerclées et détruites à Dien Bien Phu. Westmoreland, pour sa part, a salué le déploiement par Giap de forces importantes dans des zones périphériques peu peuplées où la puissance de feu massive de l'Amérique pourrait être mise à contribution.

L'effort principal de la phase préliminaire de Giap a commencé le 21 janvier 1968 à Khe Sanh, dans le nord-ouest du Sud-Vietnam, où deux divisions de l'ANV assiégeaient la base de combat des Marines américains. Croyant que les communistes pourraient essayer d'obtenir un autre Dien Bien Phu, le président Lyndon B. Johnson a déclaré que Khe Sanh devait être détenu à tout prix. Avec tous les yeux rivés sur Khe Sanh, les communistes ont alors lancé l'offensive principale aux petites heures du matin du 31 janvier. Quelque 84 000 soldats de l'ANV et du Vietcong, violant effrontément le cessez-le-feu du Têt (nouvel an lunaire), ont lancé des attaques simultanées sur 36 des 44 capitales provinciales, cinq des six villes autonomes, dont Saigon et Hue, 64 des 242 capitales de district et 50 hameaux.

Avec de nombreux soldats sud-vietnamiens partis en vacances, les communistes ont connu un succès précoce généralisé - même les terrains de l'ambassade des États-Unis à Saigon ont été violés. En quelques jours, cependant, tous les assauts dans les petites villes et hameaux ont été repoussés. De violents combats se sont poursuivis pendant un certain temps dans la province de Kontum, Can Tho, Ben Tre et Saigon, mais après une semaine, l'offensive, de loin la plus importante de la guerre à ce jour, avait été essentiellement interrompue partout sauf à Hue. Là, la bataille la plus longue et la plus sanglante de l'offensive du Têt a commencé à se dérouler.

Troisième plus grande ville du Sud-Vietnam avec une population de 140 000 habitants en temps de guerre, Hue était située à cheval sur la route nationale 1, juste à l'ouest de la côte, à environ 80 km au sud de la DMZ, sur l'une des principales routes d'approvisionnement en terres des troupes alliées. Un tiers des citoyens de la ville vivaient au nord de la rivière des Parfums dans la Citadelle. Juste à l'extérieur des murs de la citadelle à l'est se trouvait le quartier densément peuplé de Gia Hoa. La Citadelle était une forteresse imposante, couvrant trois miles carrés avec un labyrinthe de positions facilement défendables protégées par un mur extérieur de 30 pieds de haut et jusqu'à 90 pieds d'épaisseur. De nombreuses parties du mur étaient alvéolées de bunkers et de tunnels construits par les occupants japonais pendant la Seconde Guerre mondiale. À l'extrémité sud de la citadelle se trouvait une autre enclave, l'enceinte du palais impérial, une place avec des murs de 20 pieds de haut qui mesuraient 800 mètres de côté.

La 1ère Division ARVN (Armée de la République du Vietnam), commandée par le Brig. Le général Ngo Quang Truong avait son siège dans l'enceinte fortifiée de Mang Ca dans le coin nord-est de la citadelle. Malheureusement pour Truong, qui était considéré par de nombreux conseillers américains comme l'un des commandants les plus compétents des forces armées sud-vietnamiennes, plus de la moitié de sa division était en congé et hors de la ville lorsque l'offensive du Têt a éclaté. La plupart des unités restantes de Truong étaient réparties le long de la route 1 de Hue au nord vers la DMZ. L'unité sud-vietnamienne la plus proche était le 3e Régiment ARVN, avec trois bataillons, à cinq miles au nord-ouest de Hue. La seule unité de combat à l'intérieur de la ville était la compagnie Hac Bao de la division, connue sous le nom de Black Panthers, une unité d'élite entièrement bénévole qui servait de force de reconnaissance et de réaction rapide à la division. La sécurité dans la ville était sous la responsabilité de la police nationale.

Au sud du fleuve et reliée à la Citadelle par le pont Nguyen Hoang à six travées, sur lequel passait l'autoroute 1, s'étendait la Nouvelle Ville. Cette section moderne était environ la moitié de la taille de la citadelle et comprenait environ les deux tiers de la population de la ville. Il contenait l'hôpital, la prison provinciale, l'Université de Hue, les bâtiments administratifs du gouvernement et le complexe MACV (U.S. Military Assistance Command Vietnam), qui abritait 200 conseillers militaires américains et australiens de la 1ère division ARVN. Les conseillers étaient la seule présence militaire alliée dans la région lorsque la bataille de la ville de Hue a commencé. Leur complexe légèrement fortifié se trouvait à la périphérie est de la ville, juste au sud du pont Nguyen Hoang.

The nearest U.S. combat base was at Phu Bai, eight miles south on Highway 1. Phu Bai was a major Marine Corps command post and support facility, home to Task Force X-Ray, a forward headquarters of the storied 1st Marine Division. Commanded by Brig. Gen. Foster LaHue, assistant commander of the 1st Marine Division, the task force consisted of two Marine regimental headquarters and three battalions—the 5th Regiment, with two battalions and the 1st Regiment, with one battalion. LaHue and most of the troops had only recently arrived in Phu Bai from Da Nang and were still getting acquainted with their area of operations when the Battle of Hue City began. There were U.S. Army units in the area as well. Two brigades of the elite 1st Air Cavalry Division (Airmobile), including the 7th and 12th Cavalry Regiments, were scattered over a wide area from Phu Bai in the south to Landing Zone (LZ) Jane just below Quang Tri in the north. The 1st Brigade of the famed 101st Airborne Division, recently attached to the 1st Cavalry Division, had recently arrived at Camp Evans, north on Highway 1 between Hue and Quang Tri.

Opposing the allied troops in the region were at least 8,000 well-trained, well-equipped Communist soldiers. The majority were NVA regulars armed with a vast array of weapons, including brand-new AK-47 assault rifles, RPD machine guns, B-40 rocket-propelled grenade launchers, rockets, mortars, and recoilless rifles. The NVA were backed by six Vietcong main force battalions, including the 12th and Hue City Sapper Battalions (a typical VC main force battalion numbered between 300 and 600 veteran, skilled soldiers). The Communists had prepared extensive plans for the assault on Hue, which would be directed by General Tran Van Quang, commander of the B4 (Tri Thien-Hue) Front. The plan called for a division-sized assault on the city while other units cut off access to block allied reinforcements.

With detailed information on civil and military installations within Hue, the Communists divided the city into four tactical areas and prepared a list of 196 specific targets. Communist assault troops received intensive training in urban warfare tactics before the offensive began. Vietcong cadres also prepared detailed lists of “cruel tyrants and reactionary elements” to be rounded up during the early hours of the attack. The list included South Vietnamese government and military officials, civil servants, American civilians, educators, clergy, foreigners, and other so-called “enemies of the people” who were to be relocated into the jungle outside the city once they were apprehended. The Communists were well aware that the bad weather that traditionally accompanied the northeast monsoon season would hamper allied aerial resupply operations and close air support, which would otherwise have given the allies in Hue a significant advantage.


Tet Offensive: Turning Point in Vietnam War

At 3 oɼlock in the morning of Jan. 31, 1968, North Vietnamese and Vietcong forces launched a wave of simultaneous attacks on South Vietnamese and American forces in major cities, towns and military bases throughout South Vietnam.

The fighting, the heaviest and most sustained of the Vietnam War, coincided with the Lunar New Year, or Tet, and it has been called the Tet offensive ever since.

It was a military turning point in the war, but it was far more than that in its painful demonstration of the limits of American power in Asia and in the psychological impact it was to have on Americans at home.

The daring of the Tet attackers extended into the heart of Saigon and, most startling, into the very confines of the American Embassy. A handful of Vietcong, wearing South Vietnamese uniforms, held parts of the embassy for the first six hours of the offensive. Martial Law Declared

Hanoi radio said the aim of the offensive was to overthrow the South Vietnamese Government of President Nguyen Van Thieu. The next day, President Thieu declared martial law throughout South Vietnam.

The Tet offensive is generally considered to have ended Feb. 25, when the last Communist units were dislodged from the ancient imperial citadel at Hue. But the struggle in Vietnam was to continue for another seven years eventually, a frustrated and war-weary United States withdrew and, at the end, Communist North Vietnam's army rolled over the demoralized forces of South Vietnam.

By mid-February, or two weeks into the offensive, Washington was estimating that enemy casualties had risen to almost 39,000, including 33,249 killed. Allied casualties were placed at 3,470 dead, one-third of them Americans, and 12,062 wounded, almost half of them Americans.

A week later, on Feb. 25, Gen. William C. Westmoreland, commander of United States forces, compared the Tet offensive to the Battle of the Bulge in 1944, Nazi Germany's last major drive in World War II. ➭vantage, but Defeat'

'ɺlthough the enemy has achieved some temporary psychological advantage, he suffered a military defeat,'' the general said in Saigon.

But American officials in Saigon also conceded that American and South Vietnamese efforts to ''pacify'' the countryside had been set back considerably as a result of the Tet offensive.

In the United States, a Gallup Poll in February reported that 50 percent of those surveyed disapproved of President Lyndon B. Johnson's handling of the war, while 35 percent approved. In March, Gallup reported a wave of pessimism about the war.

That same month, former Secretary of State Dean Acheson, in a private report to the President, said victory in Vietnam was not feasible within the limits of public tolerance. On March 31, President Johnson announced he would not run for re-election. Rice Paddies to Hilltops

By then, almost 4,000 Americans had died since the start of the lunar year in battles that raged from rice paddies to hilltops to more than 30 of South Vietnam's 44 provincial capitals. The number of enemy dead had climbed to more than 58,000. More than 14,000 South Vietnamese men, women and children also had died.

Of all the battles that together are known as the Tet offensive, the longest, bloodiest and most destructive was fought over Hue, in central Vietnam. Hue was also a battle that a New York Times reporter recently in Vietnam found Vietnamese officials most reluctant to discuss because evidence shows that the Communist troops massacred many South Vietnamese civilians. Many were found in mass graves, the victims of what one former Vietcong official called ''revolutionary justice.''

But perhaps nothing captured the horror of the Tet offensive and the war itself more than the photograph of South Vietnam's national police chief, pistol in outstretched hand, executing a suspected Vietcong guerrilla with a bullet through the head on a Saigon street as fighting raged in the city.


Why did the Tet Offensive (1968) weaken American support for the Vietnam War?

In late January, 1968, during the lunar new year (or “Tet”) holiday, North Vietnamese and communist Viet Cong forces launched a coordinated attack against a number of targets in South Vietnam. The U.S. and South Vietnamese militaries sustained heavy losses before finally repelling the communist assault. The Tet Offensive played an important role in weakening U.S. public support for the war in Vietnam.

North Vietnamese leadership hoped Tet would be a decisive victory

Ho Chi Minh and leaders in Hanoi planned the Tet Offensive in the hopes of achieving a decisive victory that would end the grinding conflict that frustrated military leaders on both sides. A successful attack on major cities might force the United States to negotiate or perhaps even to withdraw.

At the very least, the North Vietnamese hoped it would serve to stop the ongoing escalation of guerilla attacks and bombing in the North. Hanoi selected the Tet holiday to strike because it was traditionally a time of truce, and because Vietnamese traveling to spend the festival with their relatives provided cover for the movement of South Vietnamese National Liberation Forces (NLF) who supported the communist forces.


What We Learned: The Tet Offensive

The fall of Dien Bien Phu in 1954 led to peace talks in Geneva and the division of Vietnam into communist North and quasi-democratic South. Cold War tensions drew an ever-increasing commitment of U.S. troops and material support to the region. By January 1968 nearly a half-million American and 60,000 allied troops supported 340,000 South Vietnamese regulars, an equivalent number of militia and a 70,000-strong police force. Under General William Westmoreland, they fought a war of attrition against the North Vietnamese Army (70,000 in the south and Laos) and Viet Cong insurgents (60,000 regulars, as many as 200,000 guerrillas and perhaps an equal number of noncombatants). Westmoreland, as had French generals before him, prayed for setpiece battles in which his strength in troops, armor and airpower could destroy large numbers of guerrillas. In early 1968 the communists themselves answered his prayers.

A year earlier Hanoi had concluded that the corruption rife in South Vietnam’s civilian and military elite offered hope of a general revolt if it could seize control of southern population centers. So NVA forces prepared a coordinated offensive against southern targets, set for Jan. 31, 1968 (New Year’s Day in Vietnam and a period of announced truce). Perhaps due to misunderstandings, communist troops attacked five provincial capitals a day early. Local forces defeated most of those poorly coordinated attacks. Westmoreland didn’t respond with urgency even when, the following day, some 84,000 communists assaulted every major town, city and American airbase in Vietnam. The general instead focused on the siege of the American base at Khe Sanh, near the demilitarized zone separating North and South.

Despite initial communist successes —including the seizure of significant portions of Saigon and the old imperial capital of Hue—allied forces drove the communists from all urban areas by mid-April. Meanwhile, Operation Pegasus relieved the Khe Sanh defenders on April 8. Hanoi sent a new wave of assaults against 119 targets in South Vietnam on May 4 (known as Mini-Tet). Within days allied troops had stopped those units, ending the Tet Offensive.

On paper, Tet was a major allied victory. It did not spark a general uprising, South Vietnamese forces performed well, and body counts favored the allies, with as many as 100,000 communist casualties. The allies virtually destroyed the Viet Cong regular battalions.

But print and broadcast journalists brought a far different image to the American people: the (brief) communist takeover of the new U.S. Embassy in Saigon the South Vietnamese national police chief’s summary execution of a captured Viet Cong officer (who had murdered a police officer and his family) savage street battles in Hue and stark images of U.S. dead and wounded. Such coverage and its effect on public opinion would give Hanoi the strategic victory communist forces had not won in the streets of South Vietnam.

■ If the enemy has quantity et quality, do not attack.

■ Superior firepower almost always trumps ideological commitment.

■ Be wary when political masters ask you to carry the burden of attack. The Viet Cong were not wary and virtually disappeared as a political force after Tet.

■ Guerrillas rarely win set-piece battles against well-armed regulars with access to unlimited stocks of ammunition.

■ Don’t assume civilians will embrace a revolution forced on them at gunpoint.

■ Public opinion—no matter how ill-informed—can become the most effective weapon in your enemy’s arsenal.

■ Battles are won and lost by the actions of warriors on the field of battle wars are won or lost in the minds of civilians on the street.

Publié à l'origine dans le numéro de janvier 2011 de Histoire militaire. Pour vous abonner, cliquez ici.


Tet Offensive Reshapes the Vietnam War - HISTORY

Having lured General Westmoreland's forces into the hinterland at Khe Sanh in Quảng Trị Province, in January 1968, the NVA and NLF broke the truce that had traditionally accompanied the Tết (Lunar New Year) holiday. They launched the surprise Tet Offensive in the hope of sparking a national uprising. Over 100 cities were attacked, with assaults on General Westmoreland's headquarters and the U.S. Embassy, Saigon .

Although the U.S. and South Vietnamese forces were initially taken aback by the scale of the urban offensive, they responded quickly and effectively, decimating the ranks of the NLF. In the former capital city of Huế, the combined NLF and NVA troops captured the Imperial Citadel and much of the city, which led to the Battle of Huế. Throughout the offensive, the American forces employed massive firepower in Huế where the battle was the fiercest, that firepower left 80% of the city in ruins. During the interim between the capture of the Citadel and end of the "Battle of Huế", the communist insurgent occupying forces massacred several thousand unarmed Huế civilians (estimates vary up to a high of 6,000). After the war, North Vietnamese officials acknowledged that the Tet Offensive had, indeed, caused grave damage to NLF forces. But the offensive had another, unintended consequence.

General Westmoreland had become the public face of the war. He was featured on the cover of Temps magazine three times and was named 1965's Man of the Year. Temps described him as "the sinewy personification of the American fighting man (who) directed the historic buildup, drew up the battle plans, and infused the men under him with his own idealistic view of U.S. aims and responsibilities."

In November 1967 Westmoreland spearheaded a public relations drive for the Johnson administration to bolster flagging public support. In a speech before the National Press Club he said that a point in the war had been reached "where the end comes into view." Thus, the public was shocked and confused when Westmoreland's predictions were trumped by Tet. The American media, which had been largely supportive of U.S. efforts, rounded on the Johnson administration for what had become an increasing credibility gap. Despite its military failure, the Tet Offensive became a political victory and ended the career of President Lyndon B. Johnson, who declined to run for re-election. Johnson's approval rating slumped from 48 to 36 percent.

As James Witz noted, Tet "contradicted the claims of progress. made by the Johnson administration and the military." The Tet Offensive was the turning point in America's involvement in the Vietnam War. It had a profound impact on domestic support for the conflict. The offensive constituted an intelligence failure on the scale of Pearl Harbor. Journalist Peter Arnett quoted an unnamed officer, saying of Bến Tre (laid to rubble by U.S. firepower) that "it became necessary to destroy the village in order to save it" (though the authenticity of this quote is disputed). [ 160 ] According to one source, this quote was attributed to Major Booris of 9th Infantry Division.

Westmoreland became Chief of Staff of the Army in March, just as all resistance was finally subdued. The move was technically a promotion. However, his position had become untenable because of the offensive and because his request for 200,000 additional troops had been leaked to the media. Westmoreland was succeeded by his deputy Creighton Abrams, a commander less inclined to public media pronouncements.

On May 10, 1968, despite low expectations, peace talks began between the United States and the Democratic Republic of Vietnam. Negotiations stagnated for five months, until Johnson gave orders to halt the bombing of North Vietnam. The Democratic candidate, Vice President Hubert Humphrey, was running against Republican former vice president Richard Nixon.


Widening the “Credibility Gap”

Back in late 1967, many U.S. leaders including Gen. Westmoreland, had portrayed a very optimistic picture about the war in Vietnam that the Viet Cong was weakened, the U.S. had “turned corner” and that the end of the war in somewhere in sight. However, it was now clear that none of those could be further from the truth.

The Tet proved to many Americans that their government had been misleading them about American progress in the war. The “credibility gap” between the administration’s claims and reality was widened significantly. Many started to hold a more cautious and distrustful attitude toward their government as well as the war in Vietnam. Since then, the Vietnam war became more and more unpopular among American people.


Offensive

On 21 January 1968, the NVA began shelling Khe Sanh. When he learned of the attack on Khe Sanh, President Lyndon B. Johnson made the Joint Chiefs sign a pledge that the base would not fall, as he feared a repeat of the Battle of Dien Bien Phu. Westmoreland and Johnson's main assumption was false, however, as Khe Sanh was the sideshow, and the main event would be the assaults on the cities and towns of South Vietnam. However, Le Duan's basic assumptions were also to be tested, as the ARVN would have to collapse and the Southerners would have to join the revolution in order for the plan to succeed.

By 30 January, an informal 36-hour truce for Tet was in effect. Thousands of ARVN troops went home for the holiday, but neither the NVA nor the Viet Cong did. Instead, on the early morning hours of 31 January, 84,000 Viet Cong and NVA troops attacked 36 of South Vietnam's 44 provincial capitals, dozens of US and ARVN military bases, and the 6 largest cities in the country. In Saigon, Westmoreland mistook the first explosions as holiday firecrackers. His deputy commander Creighton Abrams was asleep, and his aides did not bother to wake him. Not a single top commander was present at Pentagon East, the MACV headquarters at Tan Son Nhut Airbase on the outskirts of Saigon, when mortars and rockets began cratering the runways. The Viet Cong spread out to attack specific targets in and around the capital, and the war finally came to the streets of Saigon. One Viet Cong squad made it all the way to the Presidential Palace, where they were stopped by ARVN tanks.  The survivors holed up in a building across the street, where they were shot by ARVN troops and American MPs. Viet Cong units took heavy losses from US troops and determined ARVN forces across the city, but they managed to seize the main Vietnamese-language radio station in Saigon. The Viet Cong prepared to broadcast a taped message from Ho Chi Minh calling upon the people to rise up, but a technician radioed to the transmission tower and convinced them to play Vietnamese waltzes and Beatles songs instead. In the first few hours of the fighting, a specially-trained group of 19 Viet Cong commandoes blasted their way into the US embassy. All of the intruders were eventually killed or captured, but they held onto the embassy for hours and woke up the American public, who watched the horrifying news coverage of the embassy attack. An American Marine and four Army MPs were killed at the embassy.

At the same time, Viet Cong assassination squads - some directed by the North Vietnamese - murdered several "blood enemies of the people", including bureaucrats, intelligence officers, ARVN commanders, ordinary soldiers home on leave, and their families. Brigadier-General Nguyen Ngoc Loan took vengeance on captured Viet Cong captain Nguyen Van Lem, shooting him in the head on live US television, with Eddie Adams capturing Loan's summary execution of Lem the murder of the prisoner-of-war disgusted and outraged the US public. The Saigon suburb of Bien Hoa was also attacked, and enemy forces attacked both the airbase there and Long Binh, the largest American installation in Vietnam. At Long Binh, the Viet Cong slipped through the wires and blew up a huge ammunition dump, creating a prominent mushroom cloud. However, the attacks on Bien Hoa and Long Binh were repulsed with heavy losses.

The American press mostly focused on the attacks on Saigon, but the Tet Offensive was happening everywhere. In most places, the attacks were being repelled by American and ARVN forces, and the NVA and VC suffered terrible losses everywhere. The Viet Cong captured Quang Tri Citadel for an entire day and night, with 600 men under Cao Xuan Dai going in and 300 being killed and 100 captured. The Americans called in massive air and artillery firepower to dislodge a Viet Cong regiment from the city of Ben Tre in the Mekong Delta, feeling that it was necessary to destroy the town to save it.

In Hue, the old imperial capital of Dai Nam, American supply boats heading up the Perfume River found themselves coming under heavy small arms and mortar fire around Hue. The longest and bloodiest battle of the Tet Offensive was fought in the streets of Hue, with the Viet Cong and NVA taking over both sides of the city on the shores of the Perfume River. Only the MACV compound on the south bank and the 1st ARVN Division headquarters within the thick-walled citadel on the north side held out against them. US reinforcements fought their way to the MACV compound before fighting days of block-by-block fighting to slowly retake the city from the communists. The once-beautiful city was devastated by the fighting the civilians were herded into the university, while their homes became battlegrounds. The NVA and Viet Cong were soon trapped inside the city, and it would take two weeks for the Marines to fight their way across the river to support the besieged ARVN. After 26 days of fighting, the South Vietnamese flag was raised over the citadel, and the surviving NVA and Viet Cong were allowed to pull out. 6,000 civilians had been killed during the savage fighting of the city's 135,000 residents, 110,000 had lost their homes. Before abandoning the city, the communist systematically executed 2,800 people whom they branded as "hooligans" and "reactionaries", including people who worked for the South Vietnamese government and the US military, as well as innocent civilians. They were afraid that, if they released their prisoners, they could return to the ARVN and US forces and identify the guerrillas.

President Johnson insisted that the Tet Offensive had been a devastating defeat for the communists. Militarily, he was correct, as the basic assumptions on which the NVA had mounted their offensives had all proven to be wrong. The ARVN did not crumble, no ARVN defectors came over to the communist side, the civilian populace was more opposed to communism than their own government, and no civilian uprising occurred. Vo Nguyen Giap, who had opposed the offensive from the beginning, saw Tet as a costly lesson paid for "in blood and bone". Several high-ranking NVA commanders surrendered, something which had never happened before, and some NVA companies only had 2 or 3 men left. Of the 84,000 NVA and VC troops who took part in the offensive, as many as 58,000 (most of them Viet Cong) were killed, wounded, or captured. The MACV celebrated their military victory, but the public learned that Johnson's claim that the war was being won was false, as the NVA and VC were not even close to defeated.


Voir la vidéo: Vietnam 3 loffensive du Tet et les images chocs de la NBC (Octobre 2022).

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