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Français et Indiens / Guerre de Sept Ans

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Changements de commandement

À la suite de la mort du major général Edward Braddock lors de la bataille de Monongahela en juillet 1755, le commandement des forces britanniques en Amérique du Nord passa au gouverneur William Shirley du Massachusetts. Incapable de s'entendre avec ses commandants, il fut remplacé en janvier 1756 lorsque le duc de Newcastle, à la tête du gouvernement britannique, nomma Lord Loudoun à ce poste, avec le major général James Abercrombie comme commandant en second. Des changements étaient également en cours dans le nord, où le major général Louis-Joseph de Montcalm et le marquis de Saint-Véran sont arrivés en mai avec un petit contingent de renforts et des ordres leur permettant d'assumer le commandement général des forces françaises. Cette nomination a provoqué la colère du gouverneur de la Nouvelle-France (Canada), le marquis de Vaudreuil, qui avait des desseins sur le poste.

À l'hiver de 1756, avant l'arrivée de Montcalm, Vaudreuil ordonna une série de raids réussis contre les lignes d'approvisionnement britanniques menant à Fort Oswego. Celles-ci ont détruit d'importantes quantités de fournitures et compromis les plans britanniques de campagne sur le lac Ontario plus tard cette année-là. En arrivant à Albany, NY, en juillet, Abercrombie s’est avéré un commandant extrêmement prudent et a refusé de prendre des mesures sans l’approbation de Loudoun. Cela a été contré par Montcalm qui s'est montré très agressif. S'installant à Fort Carillon sur le lac Champlain, il feint une avance sud avant de se déplacer vers l'ouest pour mener une attaque sur le fort Oswego. S'opposant au fort à la mi-août, il contraint sa reddition et élimina de fait la présence britannique sur le lac Ontario.

Alliances changeantes

Alors que les combats faisaient rage dans les colonies, Newcastle cherchait à éviter un conflit général en Europe. En raison de l'évolution des intérêts nationaux sur le continent, les systèmes d'alliances en place depuis des décennies ont commencé à se détériorer, chaque pays cherchant à protéger ses intérêts. Alors que Newcastle souhaitait mener une guerre coloniale décisive contre les Français, il fut empêché par la nécessité de protéger l’électorat de Hanovre qui avait des liens avec la famille royale britannique. En cherchant un nouvel allié pour garantir la sécurité de Hanovre, il trouva un partenaire volontaire en Prusse. Ancien adversaire britannique, la Prusse souhaitait conserver les terres (notamment la Silésie) qu’elle avait acquises pendant la guerre de Succession d’Autriche. Préoccupé par la possibilité d'une grande alliance contre son pays, le roi Frédéric II (le Grand) commença à s'ouvrir à Londres en mai 1755. Des négociations ultérieures aboutirent à la Convention de Westminster, signée le 15 janvier 1756. De nature défensive, L'accord appelle la Prusse à protéger le Hanovre des Français en échange de la suspension de l'aide britannique par l'Autriche dans le cadre de tout conflit sur la Silésie.

Allié de longue date de la Grande-Bretagne, l'Autriche a été irritée par la Convention et a intensifié les discussions avec la France. Bien que réticent à rejoindre l'Autriche, Louis XV accepta une alliance défensive à la suite de la montée des hostilités avec la Grande-Bretagne. Signé le 1er mai 1756, le Traité de Versailles a vu les deux nations se mettre d'accord pour fournir de l'aide et les troupes devraient être attaquées par une tierce partie. En outre, l’Autriche a accepté de ne pas aider la Grande-Bretagne dans aucun conflit colonial. La Russie était désireuse de contenir l'expansionnisme prussien tout en améliorant sa position en Pologne. Bien que non signataire du traité, le gouvernement de l'impératrice Elisabeth avait de la sympathie pour les Français et les Autrichiens.

La guerre est déclarée

Tandis que Newcastle travaillait à limiter le conflit, les Français ont décidé de l'élargir. Formant une force importante à Toulon, la flotte française commença une attaque sur Minorque, sous contrôle britannique, en avril 1756. Pour tenter de soulager la garnison, la Royal Navy envoya une force dans la région sous le commandement de l'amiral John Byng. Affligé par des retards et des navires en mauvais état, Byng a atteint Minorque et s'est heurté à une flotte française de taille égale le 20 mai. Bien que l'action ne soit pas concluante, les navires de Byng subissent d'importants dommages et son conseil de guerre en résultant la flotte devrait retourner à Gibraltar. Sous la pression croissante, la garnison britannique à Minorque se rendit le 28 mai. Byng fut accusé de ne pas avoir fait tout son possible pour soulager l'île. Après une cour martiale, il fut exécuté. En réponse à l'attaque de Minorque, la Grande-Bretagne a officiellement déclaré la guerre le 17 mai, près de deux ans après les premiers tirs en Amérique du Nord.

Frédéric Moves

Alors que la guerre entre la Grande-Bretagne et la France se formalisait, Frédéric était de plus en plus préoccupé par les mouvements de la France, de l'Autriche et de la Russie contre la Prusse. Alerté que l'Autriche et la Russie se mobilisaient, il en fit de même. Dans un geste préventif, les forces hautement disciplinées de Frederick commencèrent le 29 août une invasion de la Saxe alignée sur ses ennemis. Attrapant les Saxons par surprise, il s'empare de leur petite armée à Pirna. Déplaçant pour aider les Saxons, une armée autrichienne commandée par le maréchal Maximilian von Browne s'est dirigée vers la frontière. S'approchant de l'ennemi, Frederick attaqua Browne lors de la bataille de Lobositz le 1er octobre. Lors de violents combats, les Prussiens furent capables de contraindre les Autrichiens à se retirer (Carte).

Bien que les Autrichiens aient continué à tenter de soulager les Saxons, ils ont été vains et les forces de Pirna se sont rendues deux semaines plus tard. Bien que Frédéric ait voulu que l'invasion de la Saxe serve d'avertissement à ses adversaires, cela ne fit que les unir davantage. Les événements militaires de 1756 ont effectivement éliminé l'espoir d'éviter une guerre à grande échelle. Acceptant cette inévitabilité, les deux parties ont commencé à reformer leurs alliances défensives en des alliances plus offensives. Bien qu'alliée d'esprit, la Russie a officiellement rejoint la France et l'Autriche le 11 janvier 1757, lorsqu'elle est devenue le troisième signataire du Traité de Versailles.

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Les revers britanniques en Amérique du Nord

Largement inactif en 1756, Lord Loudoun demeura inactif pendant les premiers mois de 1757. En avril, il reçut l'ordre de monter une expédition contre la ville fortifiée de Louisbourg, sur l'île du Cap-Breton. Base importante pour la marine française, la ville surveillait également les abords du fleuve Saint-Laurent et du cœur de la Nouvelle-France. En dépouillant les troupes de la frontière de New York, il a pu réunir une force de frappe à Halifax au début du mois de juillet. Dans l'attente d'un escadron de la Royal Navy, Loudoun a appris que les Français avaient massé 22 navires de ligne et environ 7 000 hommes à Louisbourg. Sentant qu'il lui manquait les chiffres pour vaincre une telle force, Loudoun abandonna l'expédition et commença à renvoyer ses hommes à New York.

Tandis que Loudoun déplaçait les hommes de haut en bas de la côte, l’industriel Montcalm était passé à l’offensive. Rassemblant environ 8 000 habitués, milices et guerriers amérindiens, il s’exécuta au sud du lac George dans le but de prendre Fort William Henry. Détenu par le lieutenant-colonel Henry Munro et 2 200 hommes, le fort possédait 17 armes à feu. Le 3 août, Montcalm avait encerclé le fort et assiégé. Bien que Munro ait demandé l'aide de Fort Edward au sud, cela ne s'est pas fait sentir, le commandant y croyant que les Français avaient environ 12 000 hommes. Munro a été forcé de se rendre le 9 août, sous une forte pression. Bien que la garnison de Munro ait été libérée sous caution et garantie de se dérouler sans encombre au fort Edward, elle a été attaquée par les Amérindiens de Montcalm qui sont partis avec plus de 100 morts, hommes, femmes et enfants. La défaite a éliminé la présence britannique sur le lac George.

Défaite à Hanovre

Avec l’incursion de Frédéric en Saxe, le Traité de Versailles est activé et les Français commencent à se préparer à frapper Hanovre et la Prusse occidentale. En informant les Britanniques des intentions françaises, Frédéric estima que l'ennemi attaquerait avec environ 50 000 hommes. Face aux problèmes de recrutement et aux objectifs de guerre appelant une approche d'abord coloniale, Londres ne souhaite pas déployer un grand nombre d'hommes sur le continent. En conséquence, Frederick suggéra que les forces de Hanovre et de Hesse qui avaient été appelées en Grande-Bretagne plus tôt dans le conflit soient renvoyées et renforcées par des troupes prussiennes et autres troupes allemandes. Ce plan d '"armée d'observation" a été accepté et a permis aux Britanniques de payer une armée pour défendre le Hanovre sans soldats britanniques. Le 30 mars 1757, le duc de Cumberland, fils du roi George II, fut chargé de diriger l'armée alliée.

Environ 100 000 hommes sous la direction du duc d'Estrées étaient opposés à Cumberland. Début avril, les Français traversèrent le Rhin et se dirigèrent vers Wesel. Au fur et à mesure du déplacement des d'Estrées, Français, Autrichiens et Russes ont formalisé le Deuxième Traité de Versailles, un accord offensif destiné à écraser la Prusse. En infériorité numérique, Cumberland continua de reculer jusqu'au début du mois de juin lorsqu'il tenta de prendre position à Brackwede. Flanquée de cette position, l'armée d'observation était obligée de battre en retraite. En se retournant, Cumberland a ensuite pris une solide position défensive à Hastenbeck. Le 26 juillet, les Français ont attaqué et après une bataille intense et confuse, les deux camps se sont retirés. Ayant cédé la majeure partie de Hanovre au cours de la campagne, Cumberland s'est senti obligé de participer à la Convention de Klosterzeven qui avait démobilisé son armée et avait retiré Hanover de la guerre (Carte).

Cet accord s'est révélé très impopulaire auprès de Frederick, car il a considérablement affaibli sa frontière occidentale. La défaite et la convention ont effectivement mis fin à la carrière militaire de Cumberland. Afin d'attirer les troupes françaises loin du front, la Royal Navy a planifié des attaques sur les côtes françaises. Réunissant des troupes sur l'île de Wight, une tentative de raid sur Rochefort a été faite en septembre. Alors que l'île d'Aix était capturée, des renforts français à Rochefort ont conduit à l'abandon de l'attaque.

Frédéric en Bohême

Après avoir remporté une victoire en Saxe l'année précédente, Frédéric tenta d'envahir la Bohême en 1757 dans le but de briser l'armée autrichienne. Franchissant la frontière avec 116 000 hommes divisés en quatre forces, Frederick se rendit à Prague où il rencontra les Autrichiens, commandés par Browne et le prince Charles de Lorraine. Dans un engagement acharné, les Prussiens ont chassé les Autrichiens du champ de bataille et ont forcé beaucoup de personnes à fuir dans la ville. Ayant gagné sur le terrain, Frederick assiégea la ville le 29 mai. Pour tenter de rétablir la situation, une nouvelle force autrichienne de 30 000 hommes dirigée par le maréchal Léopold von Daun fut rassemblée à l'est. Envoyant le duc de Bevern s'occuper de Daun, Frederick suivit bientôt avec d'autres hommes. Réuni près de Kolin le 18 juin, Daun a vaincu Frédéric, forçant les Prussiens à abandonner le siège de Prague et à quitter la Bohême (Carte).

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La Prusse sous pression

Plus tard cet été, les forces russes ont commencé à entrer dans la mêlée. Recevant la permission du roi de Pologne, qui était également l'électeur de Saxe, les Russes ont pu traverser la Pologne pour frapper la province de Prusse-Orientale. Avançant sur un large front, les 55 000 hommes de l'armée du maréchal Stephen F. Apraksin ont repoussé en arrière le maréchal Hans von Lehwaldt, qui avait réduit ses effectifs à 32 000 hommes. Alors que les Russes se déplaçaient contre la capitale de la province de Königsberg, Lehwaldt lança une attaque destinée à frapper l'ennemi en marche. Lors de la bataille de Gross-Jägersdorf qui s'ensuivit le 30 août, les Prussiens furent vaincus et forcés de se replier à l'ouest en Poméranie. Malgré l'occupation de la Prusse orientale, les Russes se sont retirés en Pologne en octobre, décision qui a conduit à la destitution d'Apraksin.

Après avoir été évincé de Bohême, Frederick devait ensuite faire face à une menace française venant de l'ouest. Avançant avec 42 000 hommes, Charles, prince de Soubise, attaqua dans le Brandebourg avec une armée mixte française et allemande. Laissant 30 000 hommes pour protéger la Silésie, Frederick a couru vers l'ouest avec 22 000 hommes. Le 5 novembre, les deux armées se sont rencontrées à la bataille de Rossbach, qui a permis à Frédéric de remporter une victoire décisive. Au cours des combats, l'armée alliée perdit environ 10 000 hommes, tandis que les pertes prussiennes s'élevaient à 548 (carte).

Tandis que Frédéric traitait avec Soubise, les forces autrichiennes ont commencé à envahir la Silésie et à vaincre une armée prussienne près de Breslau. Utilisant des lignes intérieures, Frederick déplaça 30 000 hommes vers l'est pour affronter les Autrichiens sous Charles à Leuthen le 5 décembre. Bien que plus grand que le nombre de 2 contre 1, Frederick fut capable de contourner le flanc droit autrichien et, en utilisant une tactique connue sous le nom d'ordre oblique, brisa l'armée autrichienne. La bataille de Leuthen est généralement considérée comme le chef-d’œuvre de Frédéric et a vu son armée infliger des pertes totales d’environ 22 000, alors qu’elle n’en maintenait que 6 400 environ. Après avoir surmonté les principales menaces pesant sur la Prusse, Frédéric retourna dans le nord et vainquit une incursion des Suédois. Ce faisant, les troupes prussiennes occupèrent la majeure partie de la Poméranie suédoise. Alors que l'initiative reposait sur Frederick, les combats de l'année avaient beaucoup saigné dans ses armées et il avait besoin de se reposer et de se réadapter.

Combat lointain

Alors que les combats faisaient rage en Europe et en Amérique du Nord, ils ont également touché les avant-postes les plus éloignés des empires britannique et français, faisant de ce conflit la première guerre mondiale. En Inde, les intérêts commerciaux des deux pays étaient représentés par les sociétés française et anglaise des Indes orientales. En affirmant leur pouvoir, les deux organisations ont construit leurs propres forces militaires et recruté de nouvelles unités de sepoy. En 1756, les combats commencèrent au Bengale après que les deux parties eurent commencé à renforcer leurs postes de traite. Cela a mis en colère le Nawab local, Siraj-ud-Duala, qui a ordonné l'arrêt des préparatifs militaires. Les Britanniques refusèrent et les forces du Nawab s'emparèrent bientôt des stations de la Compagnie anglaise des Indes orientales, y compris Calcutta. Après avoir pris le fort William à Calcutta, un grand nombre de prisonniers britanniques ont été regroupés dans une minuscule prison. Surnommé le «trou noir de Calcutta», beaucoup sont morts d'épuisement dû à la chaleur et ont été étouffés.

La Compagnie anglaise des Indes orientales s'empressa de reprendre sa position au Bengale et envoya des forces dirigées par Robert Clive de Madras. Porté par quatre navires de ligne commandés par le vice-amiral Charles Watson, les troupes de Clive reprirent Calcutta et attaquèrent Hooghly. Après une brève bataille avec l'armée des Nawab le 4 février, Clive fut en mesure de conclure un traité selon lequel tous les biens britanniques seraient restitués. Préoccupé par la montée de la puissance britannique au Bengale, le Nawab a commencé à correspondre avec les Français. Au même moment, Clive, qui était beaucoup moins nombreux, commença à passer des accords avec les officiers du Nawab pour le renverser. Le 23 juin, Clive attaqua l'armée du Nawab, désormais soutenue par l'artillerie française. Réuni à la bataille de Plassey, Clive remporta une victoire éclatante lorsque les forces des conspirateurs restèrent en dehors de la bataille. La victoire a éliminé l'influence française au Bengale et les combats se sont déplacés vers le sud.

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