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Harlem Hellfighters: Unité d'infanterie afro-américaine au cours de la Première Guerre mondiale

Harlem Hellfighters: Unité d'infanterie afro-américaine au cours de la Première Guerre mondiale



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Les Hellfighters de Harlem étaient une unité de combat entièrement noire dont le service héroïque de la Première Guerre mondiale a de nouveau gagné la reconnaissance plus d'un siècle après la fin de la guerre. Environ 200 000 Afro-américains ont servi en Europe pendant la Première Guerre mondiale et, sur ce nombre, environ 42 000 ont pris part au combat. Parmi ces militaires figuraient les Hellfighters de Harlem, dont la bravoure dirigeait le 369ème régiment d'infanterie, à l'origine connu sous le nom de 15e régiment de la garde nationale de New York. Les Hellfighters de Harlem devinrent l'un des régiments les plus décorés de la guerre. En outre, ils ont vu plus de combats et subi plus de pertes que d'autres unités américaines.

Points à retenir: Harlem Hellfighters

  • Les Hellfighters de Harlem étaient un régiment militaire entièrement noir qui a combattu pendant la Première Guerre mondiale, au cours de laquelle les forces armées ont été séparées.
  • Les Hellfighters ont assisté à plus de combats continus et ont subi plus de pertes que toute autre unité militaire américaine au cours de la Première Guerre mondiale.
  • Les Hellfighters de Harlem ont remporté de nombreux prix pour leurs services, notamment la médaille Croix de guerre de France, la Croix du service distingué et la médaille d’honneur des États-Unis.

Les origines des Hellfighters de Harlem

Lorsque la Première Guerre mondiale a éclaté en Europe, la ségrégation raciale était omniprésente aux États-Unis. Les Afro-Américains étaient confrontés à une série de lois connues sous le nom de lois Jim Crow les empêchant de voter et codifiant la discrimination dans les écoles, le logement, l'emploi et d'autres secteurs. Dans les États du Sud, plus d’un lynchage d’un Afro-américain a eu lieu par semaine. Le 6 avril 1917, les États-Unis déclarèrent la guerre à l'Allemagne et entrèrent officiellement dans la Première Guerre mondiale. Les premières troupes américaines arrivèrent en Europe deux mois plus tard.

L’armée américaine n’offrait pas aux Noirs un répit pour le racisme et les traitements inhumains auxquels ils étaient confrontés ailleurs dans la société. Les soldats afro-américains étaient séparés des Blancs, qui refusaient de se battre à leurs côtés. Pour cette raison, le 369ème régiment d'infanterie était composé uniquement d'afro-américains.

En raison de la discrimination persistante à laquelle sont confrontés les Noirs américains, les journaux noirs et certains dirigeants noirs ont trouvé hypocrite le fait que le gouvernement américain demande aux Noirs de s’engager dans la guerre. Par exemple, le président Woodrow Wilson avait refusé de signer un projet de loi anti-lynchage visant à protéger les Afro-Américains.

D'autres leaders noirs, tels que W.E.B. Du Bois, a plaidé pour une participation noire au conflit. «Pendant que cette guerre dure, oublions nos griefs particuliers et resserrons nos rangs avec nos concitoyens blancs et les nations alliées qui se battent pour la démocratie», a écrit Du Bois dans le magazine Crisis de la NAACP. (Quand il fut révélé que Du Bois espérait être nommé capitaine militaire, les lecteurs se demandèrent si ses sentiments étaient vraiment valides.)

Les mauvais traitements infligés aux Afro-Américains au cours de cette période ont été mis en évidence par le fait que toutes les branches de l'armée ne souhaitaient même pas les inclure. Les Marines n'accepteraient pas de soldats noirs et la marine recruta un petit nombre dans des rôles subalternes. L'armée s'est démarquée pour avoir accepté le gros des soldats afro-américains pendant la Première Guerre mondiale. Cependant, lorsque les troupes sont parties pour l'Europe en 1918, les Hellfighters de Harlem n'ont pas été autorisés à prendre part à un défilé d'adieu en raison de la couleur de leur peau.

Harlem Hellfighters en combat

En Europe, où ils ont servi pendant six mois, les Hellfighters ont combattu au sein de la 16e division de l'armée française. Alors que le racisme était un problème mondial au début des années 1900 (et le reste aujourd'hui), Jim Crow n'était pas la loi du pays dans les pays européens tels que la France. Pour les Hellfighters, cela signifiait la chance de montrer au monde ce qu’ils étaient comme combattants compétents. Le surnom du régiment est un reflet direct de la façon dont leurs capacités de combat ont été perçues par leurs ennemis.

En effet, les Hellfighters de Harlem se sont avérés des adversaires redoutables des Allemands. Lors d'une rencontre avec les forces ennemies, les soldats Henry Johnson et Needham Roberts, blessés et dépourvus de munitions, ont réussi à déjouer une patrouille allemande. Quand Roberts ne pouvait plus se battre, Johnson combattait les Allemands avec un couteau.

Les Allemands ont commencé à se référer aux membres de l’unité de Harlem comme étant «les combattants de l’enfer» parce qu’ils étaient de féroces combattants. Les Français, pour leur part, avaient appelé le régiment «hommes de bronze». Le 369ème régiment d'infanterie était également qualifié de «Black Rattlers» en raison des insignes de serpent à sonnette sur leurs uniformes.

Les Hellfighters se sont démarqués non seulement par la couleur de leur peau et leurs prouesses au combat, mais aussi par le temps qu'ils ont passé à se battre. Ils ont pris part à un combat plus continu, ou au combat sans interruption, que d’autres unités américaines de même taille. Ils ont vu 191 jours sur les lignes de front.

Voir plus de combats continus signifiait que les Hellfighters de Harlem avaient également subi plus de victimes que les autres unités. Le 369ème régiment d'infanterie a eu plus de 1 400 victimes au total. Ces hommes ont sacrifié leur vie pour une Amérique qui ne leur avait pas donné tous les avantages de la citoyenneté.

Hellfighters après la guerre

Les journaux ont rendu compte de leurs efforts héroïques et la bravoure de Harlem Hellfighters au combat a entraîné une renommée internationale aux États-Unis et à l’étranger. Lorsque les Hellfighters sont revenus aux États-Unis en 1919, ils ont été accueillis par un grand défilé le 17 février. Selon certaines estimations, près de cinq millions de spectateurs auraient pris part à la soirée. Les New Yorkais de diverses origines raciales ont accueilli 3 000 Hellfighters lors de leur défilé dans le défilé de la Cinquième Avenue, marquant ainsi la première fois que des soldats afro-américains recevaient une telle réception. Cela a marqué une différence radicale par rapport à l’année précédente, lorsque le régiment avait été exclu du défilé d’adieu avant de se rendre en Europe.

Le défilé n'était pas la seule reconnaissance que le 369ème régiment d'infanterie ait reçu. À la fin de la Première Guerre mondiale, le gouvernement français a décerné à 171 combattants la prestigieuse médaille Croix de guerre. La France a honoré l'ensemble du régiment avec une citation de Croix de guerre. Les États-Unis ont attribué à certains membres des Hellfighters de Harlem une Croix du service distingué, entre autres honneurs.

Se souvenir des Hellfighters

Bien que les Hellfighters aient reçu des éloges pour leurs services, ils ont été confrontés au racisme et à la ségrégation dans un pays où le racisme et la ségrégation étaient la loi du pays. En outre, leurs contributions à la Première Guerre mondiale ont en grande partie disparu de la mémoire publique dans les années qui ont suivi la guerre. Ces dernières années, toutefois, ces militaires ont fait l’objet d’un regain d’intérêt. Une photo célèbre de neuf Hellfighters de Harlem prise avant le défilé du défilé de 1919 a intrigué l'archiviste des Archives nationales, Barbara Lewis Burger, qui a décidé d'en savoir plus sur les hommes représentés. Ce qui suit est une brève description de chaque homme sur lequel elle a effectué des recherches.

Pvt. Daniel W. Storms Jr. a remporté une Croix de Guerre individuelle pour sa galanterie en action. Après son service, il a travaillé comme concierge et exploitant d'ascenseur, mais il est décédé de tuberculose trois ans après le défilé de la victoire.

Henry Davis Primas Sr. a remporté une Croix de Guerre individuelle pour son courage. Il a travaillé comme pharmacien et pour la poste américaine après la Première Guerre mondiale.

Pvt. Ed WilliamsLes talents de combat de Séchault se sont démarqués lors de la bataille contre les Allemands à Séchault, en France. Les Hellfighters ont subi des tirs de mitrailleuses, des gaz toxiques et des combats au corps à corps.

Cap. T. W. Taylor a remporté une croix de guerre personnelle pour héroïsme au combat. Il travailla comme cuisinier de bateau à vapeur et mourut en 1983 à l'âge de 86 ans.

Pvt. Alfred S. Manley travaillé comme chauffeur pour une entreprise de blanchisserie après la guerre. Il est mort en 1933.

Pvt. Ralph Hawkins a remporté une Croix de guerre qui comprenait une étoile de bronze pour son extraordinaire héroïsme. Après la Première Guerre mondiale, il travailla comme pour l’Administration de la progression des travaux du New Deal. Il est mort en 1951.

Pvt. Leon E. Fraiter a travaillé comme vendeur de bijouterie après la guerre. Il est mort en 1974.

Pvt. Herbert Taylor a travaillé comme ouvrier à New York et a réintégré l'armée en 1941. Il est décédé en 1984.

Parmi les Hellfighters de Harlem figurait également le caporal Horace Pippin, qui est devenu un peintre bien connu après la guerre. Son bras était handicapé suite à une blessure de combat, il a donc peint en utilisant son bras gauche pour soutenir son bras droit. Il a reconnu que la guerre l'avait inspiré en tant qu'artiste: «Je n'oublierai jamais la souffrance et je n'oublierai jamais le coucher du soleil», a-t-il écrit dans une lettre publiée au Smithsonian. «C'est à ce moment-là que tu pouvais le voir. Je suis donc rentré à la maison avec tout cela dans ma tête. Et je peins à partir de ce jour. "

Il peint en 1930 sa première peinture à l'huile intitulée «La fin de la guerre: commencer chez soi». On y voit des soldats noirs prenant d'assaut les troupes allemandes. Pippin est mort en 1946, mais ses lettres ont aidé à décrire ce qu'était la guerre.

En plus de Pippin, Henry Johnson a reçu une reconnaissance importante pour son service en tant que Harlem Hellfighter. En 2015, il a reçu à titre posthume une médaille d'honneur américaine pour avoir repoussé un groupe de soldats allemands avec juste un couteau et la crosse de son fusil.

Héritage aujourd'hui

Des musées, des groupes d'anciens combattants et des artistes individuels ont rendu hommage aux Harlem Hellfighters. Le Musée national d'histoire et de culture afro-américaine, qui a ouvert ses portes en 2016, présente une exposition intitulée «Double victoire: l'expérience militaire afro-américaine», qui met en valeur les réalisations des Hellfighters et d'autres soldats noirs.

La 369ème association d'anciens combattants a été créée pour rendre hommage aux membres de la 369ème infanterie et les Hellfighters ont fait l'objet d'un roman graphique appelé Harlem Hellfighters.

Sources

  • «Se souvenir des Hellfighters de Harlem.» Musée national d'histoire et de culture afro-américaine.
  • Gates, Jr., Henry Louis. “Qui étaient les Hellfighters Harlem?” PBS.org.
  • Keilers, John. "Les États-Unis déclarent la guerre à l'Allemagne…", Institut d'histoire militaire de l'armée des États-Unis, 13 mars 2008.
  • Ruane, Michael E. «Les Hellfighters de Harlem ont été capturés sur une photo célèbre. Aujourd'hui, un archiviste à la retraite a découvert leurs histoires. »Washington Post, 11 novembre 2017.
  • Ruane, Michael E. «Harlem Hellfighters: Lors de la Première Guerre mondiale, nous avons eu la bonté de partir n'importe où.» Washington Post, 1er juin 2015.


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