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Thomas Edison

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Thomas Edison était l'un des inventeurs les plus influents de l'histoire, dont les contributions à l'ère moderne ont transformé la vie des gens du monde entier. Edison est surtout connu pour avoir inventé l'ampoule électrique, le phonographe et le premier appareil photographique, et détenir un nombre impressionnant de 1 093 brevets au total.

Outre ses inventions, le célèbre laboratoire d'Edison à Menlo Park est considéré comme le précurseur du centre de recherche moderne. Malgré l'incroyable productivité de Thomas Edison, certains le considèrent comme un personnage controversé et l'accusent de tirer profit des idées des autres inventeurs.

Rendez-vous: 11 février 1847 - 18 octobre 1931

Aussi connu sous le nom: Thomas Alva Edison, "Magicien de Menlo Park"

Citation célèbre: "Le génie est un pour cent d'inspiration et quatre vingt dix neuf pour cent de transpiration."

Enfance dans l'Ohio et le Michigan

Thomas Alva Edison, né à Milan (Ohio) le 11 février 1847, était le septième et dernier enfant né de Samuel et Nancy Edison. Étant donné que trois des plus jeunes enfants n'ont pas survécu à la petite enfance, Thomas Alva (surnommé "Al" alors qu'il était enfant et plus tard "Tom") a grandi avec un frère et deux sœurs.

Le père d’Edison, Samuel, s’était réfugié aux États-Unis en 1837 pour éviter une arrestation après s’être ouvertement révolté contre la domination britannique dans son Canada natal. Samuel finit par s'installer à Milan, dans l'Ohio, où il ouvrit une entreprise de bois d'œuvre à succès.

Le jeune Al Edison est devenu un enfant très curieux, posant constamment des questions sur le monde qui l’entoure. Sa curiosité lui a causé des ennuis à plusieurs reprises. À trois ans, Al grimpa une échelle au sommet de l'élévateur à grain de son père, puis tomba alors qu'il se penchait pour regarder à l'intérieur. Heureusement, son père a assisté à la chute et l'a sauvé avant qu'il ne soit étouffé par le grain.

À une autre occasion, Al, six ans, a allumé un feu dans la grange de son père juste pour voir ce qui se passerait. La grange a brûlé au sol. Samuel Edison, enragé, punit son fils en le fouettant publiquement.

En 1854, la famille Edison s'installa à Port Huron, dans le Michigan. La même année, Al, âgé de sept ans, a contracté la scarlatine, une maladie qui a probablement contribué à la perte auditive progressive du futur inventeur.

C'est à Port Huron qu'Edison, âgé de huit ans, a commencé l'école, mais il n'y a assisté que quelques mois. Son professeur, qui désapprouvait les questions incessantes d'Edison, le considérait un peu comme un faiseur de méfaits. Quand Edison a entendu le professeur lui dire qu'il était "ému", il s'est fâché et a couru à la maison pour le dire à sa mère. Nancy Edison a rapidement retiré son fils de l'école et a décidé de l'enseigner elle-même.

Alors que Nancy, une ancienne enseignante, a présenté à son fils les travaux de Shakespeare et de Dickens ainsi que des manuels scientifiques, le père d'Edison l'a également encouragé à lire, en lui proposant de lui payer un centime pour chaque livre achevé. La jeune Edison a tout absorbé.

Un scientifique et entrepreneur

Inspiré par ses ouvrages scientifiques, Edison installe son premier laboratoire dans la cave de ses parents. Il a économisé quelques sous pour acheter des piles, des tubes à essai et des produits chimiques. Edison a eu la chance que sa mère soutienne ses expériences et n’ait pas fermé son laboratoire après une petite explosion ou un déversement chimique occasionnel.

Les expériences d'Edison ne se sont pas arrêtées là, bien sûr. lui et un ami ont créé leur propre système télégraphique, inspiré de celui inventé par Samuel FB Morse en 1832. Après plusieurs tentatives infructueuses (l'une d'entre elles consistant à frotter deux chats pour créer de l'électricité), les garçons ont finalement réussi et ont pu envoyer et recevoir des messages sur l'appareil.

Quand le chemin de fer arriva à Port Huron en 1859, Edison, âgé de 12 ans, persuada ses parents de le laisser travailler. Embauché par le chemin de fer Grand Trunk Railroad, il vendit des journaux aux passagers sur la route reliant Port Huron à Détroit.

Se retrouvant avec du temps libre sur le trajet quotidien, Edison a convaincu le chef de train de le laisser installer un laboratoire dans le fourgon à bagages. L'arrangement n'a toutefois pas duré longtemps, car Edison a accidentellement incendié le fourgon à bagages lorsqu'un de ses bocaux de phosphore hautement inflammable est tombé au sol.

Dès le début de la guerre civile, en 1861, les affaires d'Edison ont vraiment pris son essor, de plus en plus de gens achetant des journaux pour se tenir au courant des dernières nouvelles des champs de bataille. Edison a capitalisé sur ce besoin et a régulièrement augmenté ses prix.

Jamais entrepreneur, Edison a acheté des produits au cours de son escale à Détroit et les a vendus à des passagers à profit. Il a ensuite ouvert son propre journal et produit des produits à Port Huron, engageant d’autres garçons comme vendeurs.

En 1862, Edison avait commencé sa propre publication, l'hebdomadaire Grand Trunk Héraut.

Edison le télégraphiste

Le destin et un acte de bravoure offraient à Edison une occasion bienvenue d’apprendre la télégraphie professionnelle, une compétence qui aiderait à déterminer son avenir.

En 1862, alors qu’Edison, âgé de 15 ans, attendait à la gare son train pour changer de voiture, il a aperçu un jeune enfant qui jouait sur la voie ferrée, oubliant que le wagon de marchandises se dirigeait droit vers lui. Edison a sauté sur les pistes et a mis le garçon à l'abri, gagnant ainsi la gratitude éternelle du père du garçon, le télégraphiste de la station, James Mackenzie.

Pour remercier Edison d'avoir sauvé la vie de son fils, Mackenzie lui proposa de lui apprendre les subtilités de la télégraphie. Après cinq mois d’études avec Mackenzie, Edison était qualifié pour travailler comme "plug" ou télégraphiste de deuxième classe.

Fort de cette nouvelle compétence, Edison devient télégraphiste itinérant en 1863. Il reste occupé, remplaçant souvent les hommes partis à la guerre. Edison a travaillé dans la majeure partie du centre et du nord des États-Unis, ainsi que dans certaines parties du Canada. Malgré des conditions de travail peu glorieuses et un logement minable, Edison aimait son travail.

À mesure qu'il passait d'un emploi à l'autre, les compétences d'Edison s'amélioraient continuellement. Malheureusement, au même moment, Edison s'est rendu compte qu'il perdait son audition au point que cela pourrait éventuellement affecter sa capacité à travailler en télégraphie.

En 1867, Edison, télégraphiste expérimenté âgé de 20 ans, a été engagé pour travailler au bureau de Boston de Western Union, la plus grande entreprise de télégraphie du pays. Bien qu’il ait été au départ taquiné par ses collègues de travail pour ses vêtements bon marché et son comportement impitoyable, il les a vite impressionnés par ses capacités de messagerie rapide.

Edison devient inventeur

En dépit de son succès en tant que télégraphiste, Edison aspirait à un plus grand défi. Soucieux de faire avancer ses connaissances scientifiques, Edison étudia un grand nombre d'expériences basées sur l'électricité écrites par le scientifique britannique du 19ème siècle, Michael Faraday.

En 1868, inspiré par sa lecture, Edison développa sa première invention brevetée - un enregistreur de vote automatique conçu pour être utilisé par les législateurs. Malheureusement, bien que l'appareil fonctionne parfaitement, il n'a pas trouvé d'acheteur. (Les politiciens n'aimaient pas l'idée de verrouiller immédiatement leurs votes sans possibilité de débat.) Edison résolut de ne plus jamais inventer quelque chose pour lequel il n'existait aucun besoin ni aucune demande.

Edison s’intéressa ensuite au ticker boursier, un dispositif inventé en 1867. Les hommes d’affaires utilisaient des tickers boursiers dans leurs bureaux pour les tenir informés de l’évolution des cours des actions. Edison, accompagné d'un ami, a brièvement dirigé un service de notification de l'or utilisant les tickers boursiers pour transmettre le prix de l'or aux bureaux des abonnés. Après la faillite de cette entreprise, Edison s'est attaché à améliorer les performances du ticker. Il devenait de plus en plus mécontent du travail de télégraphiste.

En 1869, Edison a décidé de quitter son travail à Boston et de déménager à New York pour devenir inventeur et fabricant à temps plein. Son premier projet à New York consistait à perfectionner le titre boursier sur lequel il travaillait. Edison a vendu sa version améliorée à Western Union pour l'énorme somme de 40 000 $, montant qui lui a permis d'ouvrir sa propre entreprise.

Edison a créé son premier atelier de fabrication, American Telegraph Works, à Newark, dans le New Jersey, en 1870. Il employait 50 travailleurs, dont un machiniste, un horloger et un mécanicien. Edison a travaillé côte à côte avec ses plus proches assistants et a accueilli leurs contributions et suggestions. Une employée, cependant, avait retenu l'attention d'Edison avant toutes autres: Mary Stilwell, une jolie fille de 16 ans.

Mariage et famille

Peu habitué à faire la cour à de jeunes femmes et quelque peu gêné par sa perte auditive, Edison se comporta maladroitement autour de Mary, mais il finit par préciser qu'il s'intéressait à elle. Après une brève cour, ils se marièrent le jour de Noël 1871. Edison avait 24 ans.

Mary Edison a vite compris la réalité d'être mariée à un inventeur en devenir. Elle a passé de nombreuses soirées seule pendant que son mari restait tard au laboratoire, plongé dans son travail. En effet, les années suivantes furent très productives pour Edison; il a demandé près de 60 brevets.

Les deux inventions notables de cette époque sont le système télégraphique quadruplex (qui peut envoyer deux messages simultanément dans chaque direction plutôt qu'un à la fois) et le stylo électrique, qui permet de dupliquer un document.

Les Edisons ont eu trois enfants entre 1873 et 1878: Marion, Thomas Alva, Jr. et William. Edison a surnommé les deux aînés "Dot" et "Dash", une référence aux points et aux tirets du code Morse utilisé en télégraphie.

Le laboratoire de Menlo Park

En 1876, Edison construisit un bâtiment de deux étages dans la zone rurale de Menlo Park, dans le New Jersey, conçue dans le seul but d'expérimenter. Edison et sa femme ont acheté une maison à proximité et ont installé un trottoir en planches la reliant au laboratoire. Bien qu'il travaille près de chez lui, Edison est souvent devenu tellement impliqué dans son travail qu'il est resté toute la nuit dans le laboratoire. Marie et les enfants l'ont très peu vu.

À la suite de l'invention du téléphone par Alexander Graham Bell en 1876, Edison s'intéresse à l'amélioration de l'appareil, qui était encore grossier et inefficace. Western Union a encouragé Edison dans cette entreprise en lui proposant d'espérer créer une version différente du téléphone. La société pourrait alors gagner de l'argent avec le téléphone d'Edison sans empiéter sur le brevet de Bell.

Edison a amélioré le téléphone de Bell en créant un écouteur et un embout buccal pratiques. il a également construit un émetteur pouvant transmettre des messages sur une plus longue distance.

L’invention du phonographe rend Edison célèbre

Edison commença à étudier comment une voix pouvait non seulement être transmise sur un fil, mais également enregistrée.

En juin 1877, alors qu'il travaillait dans un laboratoire sur un projet audio, Edison et ses assistants ont rayé par inadvertance des rainures dans un disque. Cela a produit un son inattendu, ce qui a motivé Edison à créer un croquis approximatif d’une machine à enregistrer, le phonographe. En novembre de la même année, les assistants d'Edison avaient créé un modèle de travail. Incroyablement, l'appareil a fonctionné au premier essai, un résultat rare pour une nouvelle invention.

Edison est devenu une célébrité durant la nuit. Il était connu de la communauté scientifique depuis un certain temps. maintenant, le grand public connaissait son nom. le New York Daily Graphic l'a baptisé "le magicien de Menlo Park."

Les scientifiques et les universitaires du monde entier ont fait l'éloge du phonographe et même le président Rutherford B. Hayes a insisté pour une démonstration privée à la Maison Blanche. Convaincu que l'appareil avait plus d'utilisations que comme une simple astuce de salon, Edison a créé une société dédiée à la commercialisation du phonographe. (Il finit par abandonner le phonographe pour le ressusciter des décennies plus tard.)

Une fois le chaos terminé, Edison se tourna vers un projet qui l'intriguait depuis longtemps - la création d'une lumière électrique.

Éclairer le monde

Dans les années 1870, plusieurs inventeurs avaient déjà commencé à trouver des moyens de produire de la lumière électrique. Edison a assisté à l'exposition du centenaire à Philadelphie en 1876 pour examiner l'exposition à la lumière d'arc exposée par l'inventeur Moses Farmer. Il l'étudia attentivement et en sortit convaincu qu'il pourrait améliorer quelque chose. Le but d'Edison était de créer une ampoule à incandescence plus douce et moins éblouissante que l'éclairage à arc.

Edison et ses assistants ont expérimenté différents matériaux pour le filament de l'ampoule. Le matériau idéal résisterait à une chaleur intense et continuerait à brûler plus longtemps que quelques minutes (la plus longue période observée jusqu'alors).

Le 21 octobre 1879, l'équipe d'Edison découvrit que le fil à coudre de coton carbonisé dépassait leurs attentes et restait allumé pendant près de 15 heures. Maintenant, ils ont commencé à perfectionner la lumière et à la produire en masse.

Le projet était immense et nécessiterait des années. En plus d’ajuster l’ampoule électrique, Edison devait également réfléchir à la manière de fournir de l’électricité à grande échelle. Son équipe et lui devront produire des fils, des prises de courant, des commutateurs, une source d'alimentation et une infrastructure complète pour fournir de l'énergie. La source d’énergie d’Edison était une dynamo géante - un générateur qui convertissait l’énergie mécanique en énergie électrique.

Edison a décidé que l'endroit idéal pour lancer son nouveau système serait le centre-ville de Manhattan, mais il avait besoin d'un soutien financier pour un projet de cette envergure. Pour convaincre les investisseurs, Edison leur présenta une démonstration de lumière électrique dans son laboratoire de Menlo Park le soir du Nouvel An 1879. Les visiteurs furent captivés par le spectacle et Edison reçut l'argent nécessaire pour installer de l'électricité dans une partie du centre-ville de Manhattan.

Après plus de deux ans, l'installation complexe était enfin terminée. Le 4 septembre 1882, la station Pearl Street d'Edison alimentait une section d'un kilomètre carré de Manhattan. Bien que l'entreprise d'Edison soit un succès, il faudra attendre deux ans avant que la station réalise des bénéfices. Progressivement, de plus en plus de clients ont souscrit au service.

Courant alternatif Vs. Courant continu

Peu de temps après que la station Pearl Street eut apporté l'électricité à Manhattan, Edison fut pris au piège du conflit sur le type d'électricité qui était supérieur: le courant continu (DC) ou le courant alternatif (AC).

Le scientifique Nikola Tesla, un ancien employé d'Edison, est devenu son principal rival en la matière. Edison a préféré DC et l’avait utilisé dans tous ses systèmes. Tesla, qui avait quitté le laboratoire d'Edison à la suite d'un conflit salarial, a été embauché par l'inventeur George Westinghouse pour construire le système de climatisation qu'il (Westinghouse) avait conçu.

La plupart des preuves indiquant que le courant alternatif est le choix le plus efficace et le plus rentable, Westinghouse a choisi de prendre en charge le courant alternatif. Dans une tentative honteuse de discréditer la sécurité du courant alternatif, Edison organisa des cascades dérangeantes, électrocutant délibérément des animaux errants - et même un éléphant de cirque - en utilisant du courant alternatif. Horrifié, Westinghouse a proposé de rencontrer Edison pour régler leurs différends; Edison a refusé.

En fin de compte, le litige a été réglé par les consommateurs, qui ont préféré le système de climatisation à cinq pour un. Le coup final a été donné lorsque Westinghouse a remporté le contrat visant à exploiter Niagara Falls pour la production de courant alternatif.

Plus tard dans la vie, Edison a admis que l'une de ses plus grandes erreurs avait été sa réticence à accepter le courant alternatif comme étant supérieur à DC.

Perte et remariage

Edison avait longtemps négligé son épouse Mary, mais avait été dévasté lorsqu'elle est décédée subitement à l'âge de 29 ans en août 1884. Les historiens suggèrent que la cause était probablement une tumeur au cerveau. Les deux garçons, qui n'avaient jamais été proches de leur père, ont été envoyés vivre avec la mère de Mary, mais Marion, âgée de 12 ans, est restée chez son père. Ils sont devenus très proches.

Edison a préféré travailler depuis son laboratoire de New York, ce qui a permis à l’installation de Menlo Park de tomber en ruine. Il a continué à améliorer le phonographe et le téléphone.

Edison s'est remarié en 1886 à l'âge de 39 ans, après avoir proposé en code morse à Mina Miller, âgée de 18 ans. La jeune femme fortunée et instruite était mieux adaptée à la vie d'épouse d'un célèbre inventeur que Mary Stilwell.

Les enfants d'Edison ont déménagé avec le couple dans leur nouveau manoir à West Orange, dans le New Jersey. Mina Edison a finalement donné naissance à trois enfants: sa fille Madeleine et ses fils Charles et Théodore.

West Orange Lab

Edison construisit un nouveau laboratoire à West Orange en 1887. Il dépassa de loin son premier établissement à Menlo Park, comprenant trois étages et 40 000 pieds carrés. Pendant qu’il travaillait sur des projets, d’autres géraient ses entreprises pour lui.

En 1889, plusieurs de ses investisseurs fusionnèrent pour former une seule société, Edison General Electric Company, précurseur de la société General Electric (GE).

Inspiré par une série de photos révolutionnaires d’un cheval en mouvement, Edison s’intéresse de près aux images en mouvement. En 1893, il développa un kinétographe (pour enregistrer le mouvement) et un kinétoscope (pour afficher les images animées).

Edison a construit le premier studio de cinéma sur son complexe West Orange, surnommé le "Black Maria". Le bâtiment avait un trou dans le toit et pouvait en fait être pivoté sur une plaque tournante afin de capter la lumière du soleil. L'un de ses films les plus connus était Le grand vol de train, fabriqué en 1903.

Edison a également commencé à produire des phonographes et des disques en masse au début du siècle. Ce qui avait été une nouveauté était maintenant un article de ménage et il devint très lucratif pour Edison.

Fasciné par la découverte des rayons X par le scientifique néerlandais William Rontgen, Edison a produit le premier fluoroscope produit commercialement, qui permettait une visualisation en temps réel dans le corps humain. Après avoir perdu un de ses travailleurs en raison d'une intoxication par les radiations, Edison ne travailla plus jamais avec les rayons X.

Des années plus tard

Toujours enthousiasmé par les nouvelles idées, Edison était ravi d’entendre parler de la nouvelle voiture à essence de Henry Ford. Edison lui-même a tenté de développer une batterie de voiture pouvant être rechargée en électricité, mais sans succès. Lui et Ford sont devenus des amis pour la vie et ont fait des voyages de camping annuels avec d’autres hommes importants de l’époque.

De 1915 à la fin de la Première Guerre mondiale, Edison a siégé au conseil de la marine, un groupe de scientifiques et d’inventeurs dont le but était d’aider les États-Unis à se préparer à la guerre. La contribution la plus importante d’Edison à la US Navy fut sa suggestion de construire un laboratoire de recherche. Finalement, l'installation a été construite et a conduit à d'importants progrès techniques qui ont profité à la Marine pendant la Seconde Guerre mondiale.

Edison a continué à travailler sur plusieurs projets et expériences pour le reste de sa vie. En 1928, il reçut la médaille d'or du Congrès, remise à Edison Laboratory.

Thomas Edison est décédé à son domicile de West Orange, dans le New Jersey, le 18 octobre 1931, à l'âge de 84 ans. Le jour de ses funérailles, le président Herbert Hoover a demandé aux Américains d'atténuer les lumières de leur domicile afin de rendre hommage à la victime. homme qui leur avait donné de l'électricité.


Voir la vidéo: Le Portrait: Ep. 7 - Thomas Edison (Janvier 2023).

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