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Henry Bessemer - l'homme d'acier

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Sir Henry Bessemer, un Anglais, a inventé le premier procédé de production d'acier en masse à moindre coût au 19ème siècle. C'était une contribution essentielle au développement des gratte-ciel modernes.

Le premier système de fabrication d'acier

Un Américain, William Kelly, avait initialement déposé un brevet pour "un système d’air soufflant le carbone de la fonte brute", une méthode de production de l’acier connue sous le nom de procédé pneumatique. De l'air a été soufflé dans de la fonte en fusion pour oxyder et éliminer les impuretés indésirables.

C'était le point de départ de Bessemer. Lorsque Kelly a fait faillite, Bessemer - qui travaillait sur un procédé similaire pour la fabrication de l'acier - a acheté son brevet. Bessemer a breveté "un procédé de décarbonisation utilisant un souffle d'air" en 1855.

Acier moderne

L'acier moderne est fabriqué à l'aide d'une technologie basée sur le processus de Bessemer. Lors de la fabrication du premier lingot d'acier, Bessemer a déclaré:

"Je me souviens très bien à quel point j'attendais avec impatience le début de la première charge de fonte de 7 tonnes. J'avais engagé un chauffeur de fondeur de fer pour gérer la coupole et la fonte de la charge. Quand son métal fut presque entièrement fondu, il vint me dit rapidement: "Où va-t-on mettre le métal, monsieur?", dis-je, "je veux que vous le fassiez passer par un caniveau dans cette petite fournaise", en montrant le convertisseur, "duquel vous venez de ratisser tout le carburant, puis je soufflerai de l'air froid pour le rendre chaud. "
L'homme m'a regardé d'une manière où la surprise et la pitié pour mon ignorance semblaient curieusement fusionnées, et il a dit: "Ce sera bientôt une boule." Malgré cette prédiction, le métal a été rodé et j'ai attendu avec beaucoup d'impatience le résultat. Le premier élément attaqué par l'oxygène atmosphérique est le silicium, généralement présent dans la fonte brute à raison de 1 1/2 à 2%; c'est la substance métallique blanche dont le silex est le silicate acide. Sa combustion fournit beaucoup de chaleur, mais il est très peu démonstratif, quelques étincelles et gaz chauds indiquent simplement que quelque chose se passe tranquillement.
Mais après un intervalle de temps de 10 ou 12 minutes, lorsque l'oxygène saisit le carbone contenu dans la fonte grise à hauteur de 3% environ, il se forme une flamme blanche et volumineuse qui se précipite hors des ouvertures chambre haute, et il illumine brillamment tout l'espace autour. Cette chambre s'est révélée être un remède parfait contre le flot de scories et de métal provenant de l'ouverture centrale supérieure du premier convertisseur. J'ai regardé avec une certaine inquiétude la fin attendue de la flamme lorsque le carbone a progressivement brûlé. Cela s'est produit presque soudainement et indiquait ainsi toute la décarburation du métal.
La fournaise a ensuite été taraudée, puis un courant limpide de fonte malléable incandescente, presque trop brillant pour que l’œil se pose dessus. Il a été autorisé à couler verticalement dans la lingotière parallèle non divisée. Vient ensuite la question: le lingot se rétrécira-t-il suffisamment et le moule de fer froid s’étirera-t-il suffisamment pour permettre au lingot de sortir? Un intervalle de huit ou dix minutes était autorisé, puis, lors de l'application d'une force hydraulique sur le bélier, le lingot sortait entièrement du moule et restait prêt à être retiré. "

Bessemer fut fait chevalier en 1879 pour ses contributions à la science. Le "procédé Bessemer" pour la production d'acier en série porte son nom. Andrew Carnegie a considérablement développé l'industrie sidérurgique en Amérique après avoir étudié le procédé Bessemer et l'industrie sidérurgique britannique à la fin du XIXe siècle.

Robert Mushet aurait inventé l’acier au tungstène en 1868 et Henry Brearly en 1916.


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