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Le développement des canaux dans la révolution industrielle

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L'eau était un moyen de transport important en Grande-Bretagne avant la révolution industrielle et était fortement utilisée pour le fret. Fondamentalement, pour avoir une économie de travail, les biens devaient être déplacés du lieu de production vers le lieu du besoin, et vice versa. Lorsque le voyage était basé sur des chevaux, quelle que soit la qualité de la route, il y avait des limites aux produits, en termes de fragilité, de fraîcheur ou de quantité. L’eau, qui pourrait en prendre plus et plus rapidement, était cruciale. Le commerce par voie maritime comportait trois aspects essentiels: la mer, la côte et les rivières.

  • Transport maritime: Le commerce extérieur nécessitait de gros navires et était important pour l'importation et l'exportation de marchandises et de matières premières. Plusieurs ports britanniques clés, y compris le centre du pays à Londres, connaissaient une croissance des échanges commerciaux avant même le boom de la révolution et de nombreux commerçants avaient construit des bâtiments publics. Lorsque la révolution a commencé et que la Grande-Bretagne a connu un essor des exportations à la fin du XVIIIe siècle, la richesse a été réinvestie dans la rénovation des ports et s'est considérablement élargie.
  • Commerce côtier: Le transport de marchandises lourdes en mer le long des côtes britanniques était beaucoup moins coûteux que de transporter les mêmes marchandises sur le réseau routier, et le commerce côtier était un aspect essentiel de l'économie britannique. Entre 1650 et 1750, c'est-à-dire avant la révolution industrielle, un demi-million de tonnes de charbon ont été déplacées de Newcastle au nord à Londres au sud. Les produits alimentaires pourraient être acheminés assez rapidement par le biais du commerce côtier et l'accès au commerce provincial était facilité. La côte est, avec une mer lisse et abritée, était la plus utilisée, et la plupart des industries anciennes comme le fer, l’étain et les céréales en dépendaient.
  • Rivières navigables: La Grande-Bretagne a largement utilisé son réseau fluvial pour le transport ainsi que pour l'énergie éolienne, mais des problèmes se posaient. Les rivières ne vont pas toujours - ou rarement - là où vous voulez que vos marchandises aillent, et elles ont été touchées par la sécheresse et l'érosion, ainsi que par les autres industries qui s'y trouvent. Beaucoup étaient simplement non navigables. Les gens avaient essayé d'améliorer le réseau fluvial en draguant, en élargissant et en coupant les méandres au début du dix-huitième siècle, et les canaux sont devenus la prochaine étape logique. En effet, ce sont les améliorations des rivières qui ont donné le coup d'envoi aux ingénieurs des canaux.

Cependant, de nombreuses zones industrielles importantes en Grande-Bretagne, telles que Birmingham, n’avaient pas de liens d’eau et ont été retenues. S'il n'y avait pas de rivière ou si vous n'étiez pas sur la côte, vous avez eu des problèmes de transport. La solution se trouvait dans les canaux, une voie artificielle dans laquelle on pouvait (principalement) diriger le trafic. Cher, mais si c'est bien fait, c'est une façon de faire de gros bénéfices.

La solution: les canaux

Le premier canal britannique à suivre une voie totalement nouvelle (le premier canal britannique était le Sankey Brooke Navigation, mais celui-ci suivait une rivière) était le canal Bridgewater, situé entre les mines de Worsley et Manchester. Il a été ouvert en 1761 par le propriétaire de la mine, le duc de Bridgewater. Cela a permis de réduire les coûts d'expédition du duc de 50%, de réduire considérablement le coût de son charbon et d'ouvrir un tout nouveau marché. Cela montrait au reste des industriels britanniques ce que les canaux pouvaient réaliser, mais aussi ce que l'ingénierie pouvait faire et ce que de nombreuses entreprises pouvaient créer: l'argent du duc provenait de l'agriculture. En 1774, plus de 33 lois adoptées par le gouvernement prévoyaient la création de canaux, toutes situées dans les Midlands, où il n'existait aucun moyen alternatif de comparaison ou de réalisme pour le transport de l'eau, et le boom se poursuivait. Les canaux sont devenus la réponse parfaite aux besoins régionaux.

L'impact économique des canaux

Les canaux ont permis de déplacer un plus grand volume de marchandises avec plus de précision et, pour beaucoup moins, d'ouvrir de nouveaux marchés en termes de localisation et de prix abordable. Les ports maritimes pourraient maintenant être connectés au commerce intérieur. Les canaux permettaient une plus grande exploitation des réserves de charbon, car le charbon pourrait être déplacé plus loin et vendu moins cher, permettant à un nouveau marché de se former. Les industries pourraient désormais se déplacer vers des bassins miniers ou dans des villes, et les matériaux et produits pourraient être déplacés dans les deux sens. De plus de 150 actes de canal de 1760 à 1800, 90 étaient destinés au charbon. À l’époque antérieure, seuls les canaux de chemin de fer auraient pu faire face à la demande croissante de charbon provenant d’industries comme le fer. L’effet économique le plus visible des canaux a peut-être été observé autour de Birmingham, qui faisait désormais partie du système de transport de marchandises britannique et qui a considérablement augmenté par la suite.

Les canaux ont stimulé de nouvelles façons de mobiliser des capitaux, la majorité des canaux étant construits sous forme de sociétés par actions, chaque société devant demander une loi du Parlement. Une fois créés, ils pourraient vendre des actions et acheter des terres, générant ainsi des investissements généralisés, et pas seulement locaux. Un dixième seulement du financement provient de l'élite de riches industriels et les premières structures de gestion d'entreprise modernes ont été mises en place. Le capital a commencé à couler autour des constructions. Le génie civil a également progressé, ce qui serait pleinement exploité par les chemins de fer.

L'impact social des canaux

La création de canaux a créé une nouvelle main-d’œuvre rémunérée appelée «Navvies» (abréviation de Navigators), augmentant le pouvoir de dépenser à un moment où l’industrie avait besoin de marchés et où chaque canal avait besoin de personnel pour être chargé et déchargé. Cependant, les gens avaient tendance à craindre les navires, les accusant de prendre des emplois locaux. Indirectement, il y avait également de nouvelles opportunités dans les industries minière, de la quincaillerie et dans d'autres industries, comme les poteries, à mesure que les marchés des marchandises s'ouvraient tout à fait.

Les problèmes des canaux

Les canaux avaient toujours leurs problèmes. Toutes les zones ne leur convenaient pas à l'environnement, et des endroits comme Newcastle en avaient relativement peu. Il n'y avait pas de planification centrale et les canaux ne faisaient pas partie d'un réseau national organisé, construit dans différentes largeurs et profondeurs, et se limitant en grande partie aux Midlands et au nord-ouest de l'Angleterre. Le transport par canal pourrait être coûteux, car certaines entreprises monopolisaient des zones et facturaient des droits de péage élevés, tandis que la concurrence de sociétés concurrentes pouvait entraîner la construction de deux canaux le long du même itinéraire. Ils étaient également lents et devaient donc être commandés longtemps à l’avance, sans pouvoir rentabiliser les déplacements des passagers.

Le déclin des canaux

Les compagnies de canal n'ont jamais résolu les problèmes de vitesse, rendant l'invention d'un moyen de transport plus rapide presque inévitable. Lorsque les chemins de fer ont été introduits dans les années 1830, les gens pensaient que cette avancée signifierait la fin immédiate des canaux en tant que réseau majeur de fret. Cependant, les canaux sont restés concurrentiels pendant un certain nombre d'années et ce n'est qu'en 1850 que les chemins de fer ont véritablement remplacé les canaux comme moyen de transport principal en Grande-Bretagne.

Sources et lectures supplémentaires

  • Clapham, John. "Une histoire économique de la Grande-Bretagne moderne." Cambridge, Royaume-Uni: Cambridge University Press, 2010.
  • Fogel, R. W. «La nouvelle histoire économique. I. Ses découvertes et méthodes. " La revue d'histoire économique 19.3 (1966):642-656. 
  • Turnbull, Gérard. "Canaux, charbon et croissance régionale pendant la révolution industrielle." La revue d'histoire économique 40.4 (1987): 537-560. 


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