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Histoire de l'altimètre

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L'altimètre est un instrument qui mesure la distance verticale par rapport à un niveau de référence. Il peut donner l'altitude de la surface terrestre au-dessus du niveau de la mer ou l'altitude d'un avion au sol. Le physicien français Louis Paul Cailletet a inventé l'altimètre et le manomètre haute pression.

Cailletet fut le premier à liquéfier de l'oxygène, de l'hydrogène, de l'azote et de l'air en 1877. Il étudiait la composition des gaz dégagés par le fer dans le haut fourneau de l'usine sidérurgique de son père. Au même moment, le médecin suisse Raoul-Pierre Pictet liquéfiait l'oxygène en utilisant une autre méthode. Cailletet s'intéresse à l'aéronautique, ce qui conduit à développer un altimètre pour mesurer l'altitude d'un avion.

Version 2.0 AKA la fenêtre de Kollsman

En 1928, un inventeur germano-américain, Paul Kollsman, changea le monde de l'aviation en inventant le premier altimètre barométrique précis au monde, également appelé «fenêtre de Kollsman». Son altimètre convertissait la pression barométrique en degrés au-dessus du niveau de la mer. . Cela permettait même aux pilotes de voler à l'aveugle.

Kollsman est né en Allemagne, où il a étudié le génie civil. Il émigra aux États-Unis en 1923 et travailla à New York en tant que chauffeur de camion pour Pioneer Instruments Co. Il fonda la Kollsman Instrument Company en 1928, date à laquelle Pioneer refusa d'accepter sa conception. Il demanda alors au lieutenant Jimmy Doolittle d'effectuer un vol d'essai avec l'altimètre en 1929 et put finalement les vendre à la marine des États-Unis.

Kollsman a vendu son entreprise à la société Square D en 1940 pour quatre millions de dollars. La Kollsman Instrument Company est finalement devenue une division de Sun Chemical Corporation. Kollsman a également déposé des centaines de brevets, notamment pour la conversion de l'eau de mer en eau douce et pour une surface de salle de bains antidérapante. Il possédait même l'un des tout premiers domaines skiables des États-Unis, Snow Valley au Vermont. Il a épousé l'actrice Julie "Luli" Deste et a acheté le domaine de The Enchanted Hill à Beverly Hills.

Le radioaltimètre

Lloyd Espenschied a inventé le premier radioaltimètre en 1924. Originaire de Saint-Louis, dans le Missouri, Espenschied a obtenu un diplôme en génie électrique de l'Institut Pratt. Il s'intéressait aux communications sans fil et radio et travaillait pour des compagnies de téléphone et de télégraphe. Il est finalement devenu directeur du développement de la transmission haute fréquence chez Bell Telephone Laboratories.

Son principe consiste à surveiller un faisceau d’ondes radio émises par un aéronef et le temps qu’il faut pour revenir, réfléchies par le sol, pour calculer l’altitude au-dessus du sol. Le radioaltimètre diffère de l'altimètre barométrique en ce qu'il indique l'altitude au-dessus du sol en dessous du niveau de la mer. C'est une différence essentielle pour une sécurité accrue des vols. En 1938, le Bell Labs a présenté le premier altimètre radio FM à New York. Lors du premier affichage public de l'appareil, les signaux radio ont été renvoyés au sol pour montrer aux pilotes l'altitude d'un avion.

Outre l'altimètre, il était également le co-créateur du câble coaxial, élément important de la télévision et du service téléphonique longue distance. Il détenait plus de 100 brevets en technologie de communication.


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