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La ruée vers l'or en Californie

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La ruée vers l'or en Californie était un épisode historique remarquable déclenché par la découverte de l'or à Sutter's Mill, un poste éloigné en Californie, en janvier 1848. Alors que les rumeurs sur cette découverte se propageaient, des milliers de personnes affluèrent dans la région dans l'espoir de s'enrichir.

Au début de décembre 1848, le président James K. Polk confirma que des quantités d'or avaient été découvertes. Et quand un officier de cavalerie envoyé pour enquêter sur les découvertes d'or a publié son rapport dans un certain nombre de journaux ce mois-ci, la "fièvre de l'or" s'est répandue.

L'année 1849 est devenue légendaire. Plusieurs milliers de prospecteurs prometteurs, connus sous le nom de "Quarante-Niners", ont couru pour se rendre en Californie. En quelques années, la Californie, qui était un territoire isolé peu peuplé et peu peuplé, est devenue un État en plein essor. San Francisco, une petite ville d'environ 800 habitants en 1848, gagna 20 000 habitants de plus l'année suivante et était sur le point de devenir une grande ville.

La frénésie d'arriver en Californie a été accélérée par la conviction que les pépites d'or trouvées dans les lits des ruisseaux ne seraient pas retrouvées longtemps. Au moment de la guerre civile, la ruée vers l'or était essentiellement terminée. Mais la découverte de l'or a eu un impact durable non seulement en Californie, mais sur le développement de l'ensemble des États-Unis.

Découverte de l'or

La première découverte d’or en Californie a eu lieu le 24 janvier 1848, quand un charpentier du New Jersey, James Marshall, a aperçu une pépite d’or dans une course qu’il construisait à la scierie de John Sutter. La découverte a été délibérément gardée silencieuse, mais la nouvelle a été divulguée. Et dès l'été 1848, des aventuriers espérant trouver de l'or commençaient déjà à envahir la région autour de Sutter's Mill, dans le centre-nord de la Californie.

Jusqu'à la ruée vers l'or, la Californie comptait environ 13 000 habitants, dont la moitié étaient des descendants des premiers colons espagnols. Les États-Unis avaient acquis la Californie à la fin de la guerre du Mexique et celle-ci aurait pu rester peu peuplée pendant des décennies si l'attrait de l'or n'était pas devenu une attraction soudaine.

Inondation de prospecteurs

La plupart des personnes qui cherchaient de l'or en 1848 étaient des colons qui s'étaient déjà rendus en Californie. Mais la confirmation des rumeurs à l'Est a tout changé profondément.

Le gouvernement fédéral a chargé un groupe d'officiers de l'armée américaine d'enquêter sur les rumeurs de l'été 1848. Un rapport de l'expédition, ainsi que des échantillons d'or, ont été communiqués aux autorités fédérales à Washington cet automne.

Au 19ème siècle, les présidents ont présenté leur rapport annuel au Congrès (l'équivalent du discours sur l'état de l'Union) en décembre, sous la forme d'un rapport écrit. Le 5 décembre 1848, le président James K. Polk présenta son dernier message annuel. Il mentionna en particulier les découvertes d'or en Californie.

Les journaux, qui imprimaient généralement le message annuel du président, publiaient le message de Polk. Et les paragraphes sur l'or en Californie ont beaucoup attiré l'attention.

Le même mois, le rapport du colonel R.H. Mason de l'armée américaine commença à paraître dans les journaux de l'Est. Mason a décrit un voyage qu'il avait fait dans la région aurifère avec un autre officier, le lieutenant William T. Sherman (qui allait devenir très célèbre en tant que général de l'Union pendant la guerre de Sécession).

Mason et Sherman se sont rendus dans le centre-nord de la Californie, ont rencontré John Sutter et ont établi que les rumeurs concernant l’or étaient tout à fait vraies. Mason a décrit la manière dont l'or avait été trouvé dans les lits des ruisseaux et il a également vérifié les détails financiers des découvertes. Selon les versions publiées du rapport de Mason, un homme avait gagné 16 000 $ en cinq semaines et avait montré à Mason 14 livres d'or qu'il avait trouvées la semaine précédente.

Les lecteurs de journaux de l’Est ont été stupéfaits et des milliers de personnes se sont décidées à se rendre en Californie. Le voyage était très difficile à l'époque, car les "argonautes", comme on l'appelait, pouvaient soit traverser le pays pendant des mois, soit partir de ports de la côte est, autour de la pointe de l'Amérique du Sud, puis vers la Californie. Certains ont perdu du temps en allant en Amérique centrale, en traversant la terre, puis en prenant un autre navire pour la Californie.

La ruée vers l'or a contribué à créer l'âge d'or des clippers au début des années 1850. Les tondeuses ont essentiellement couru jusqu'en Californie, certaines d'entre elles effectuant le voyage de New York à la Californie en moins de 100 jours, un exploit étonnant à l'époque.

Impact de la ruée vers l'or en Californie

Les migrations massives de milliers de personnes en Californie ont eu un impact immédiat. Alors que les colons se déplaçaient vers l'ouest le long du sentier de l'Oregon depuis près d'une décennie, la Californie est soudainement devenue la destination privilégiée.

Lorsque l'administration de James K. Polk acquit pour la première fois la Californie, quelques années auparavant, il était généralement considéré comme un territoire à potentiel, dans la mesure où ses ports pouvaient permettre un commerce avec l'Asie. La découverte de l'or et le grand afflux de colons ont grandement accéléré le développement de la côte ouest.


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