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King Cotton et l'économie du vieux sud

King Cotton et l'économie du vieux sud


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King Cotton était une phrase inventée dans les années avant la guerre civile pour se référer à l'économie du sud américain. L’économie du Sud était particulièrement dépendante du coton. Et comme le coton était très demandé, tant aux États-Unis qu'en Europe, il a créé un ensemble de circonstances particulières.

La culture du coton pourrait générer de gros bénéfices. Mais comme la plus grande partie du coton était cueillie par des esclaves, l'industrie du coton était essentiellement synonyme d'esclavage. Et par extension, l’industrie textile florissante, qui était centrée sur les usines des États du Nord et de l’Angleterre, était inextricablement liée à l’instauration de l’esclavage américain.

Lorsque le système bancaire des États-Unis a été secoué par des paniques financières périodiques, l’économie du Sud à base de coton a parfois été à l’abri des problèmes.

Suite à la panique de 1857, un sénateur de Caroline du Sud, James Hammond, a provoqué les politiciens du Nord lors d'un débat au Sénat américain: "Vous n'osez pas faire la guerre au coton. Aucun pouvoir sur la terre n'ose le faire. Le coton est roi. "

Alors que l'industrie textile en Angleterre importait de grandes quantités de coton du sud des États-Unis, certains dirigeants politiques du sud espéraient que la Grande-Bretagne soutiendrait la Confédération pendant la guerre civile. Cela ne s'est pas passé.

Le coton étant la colonne vertébrale économique du Sud avant la guerre civile, la perte de main-d'œuvre réduite en esclavage liée à l'émancipation a changé la situation. Cependant, avec l'institution du métayage, qui était en pratique proche du travail forcé, la dépendance vis-à-vis du coton en tant que culture primaire s'est maintenue jusqu'au XXe siècle.

Conditions entraînant une dépendance vis-à-vis du coton

Lorsque les colons blancs sont arrivés dans le sud des États-Unis, ils ont découvert des terres agricoles très fertiles, qui se sont révélées être parmi les meilleures terres au monde pour la culture du coton.

L'invention d'Eli Whitney sur le gin de coton, qui automatisait le travail de nettoyage de la fibre de coton, permettait de traiter plus de coton que jamais auparavant.

Et, bien sûr, ce qui a rendu rentables les énormes cultures de coton, c’est la main-d’œuvre bon marché, sous la forme d’Africains réduits en esclavage. Il était très difficile de cueillir les fibres de coton des plantes, ce qui devait être fait à la main. La récolte du coton nécessitait donc une main-d'œuvre énorme.

Avec le développement de l'industrie cotonnière, le nombre d'esclaves en Amérique a également augmenté au début du 19ème siècle. Beaucoup d'entre eux, surtout dans le «Bas Sud», étaient engagés dans la culture du coton.

Et bien que les États-Unis aient interdit l'interdiction d'importer des esclaves au début du 19e siècle, le besoin croissant d'esclaves pour la culture du coton a inspiré un commerce d'esclaves interne important et florissant. Par exemple, les marchands d'esclaves de Virginie transportaient des esclaves vers le sud, vers les marchés d'esclaves de la Nouvelle-Orléans et d'autres villes du Grand Sud.

La dépendance au coton était une bénédiction mixte

Au moment de la guerre civile, les deux tiers du coton produit dans le monde provenaient du sud des États-Unis. Les usines textiles britanniques utilisaient d’énormes quantités de coton en provenance d’Amérique.

Lorsque la guerre civile a commencé, la marine de l'Union a bloqué les ports du Sud dans le cadre du plan Anaconda du général Winfield Scott. Et les exportations de coton ont été effectivement stoppées. Une partie du coton a pu sortir, transportée par des navires connus sous le nom de bloqueurs, mais il est devenu impossible de maintenir un approvisionnement stable en coton américain pour les usines britanniques.

Les producteurs de coton d'autres pays, principalement d'Égypte et d'Inde, ont augmenté leur production pour satisfaire le marché britannique.

Et, alors que l'économie cotonnière était essentiellement bloquée, le Sud était dans une situation de grave désavantage économique pendant la guerre civile.

Il a été estimé que les exportations de coton avant la guerre civile s'élevaient à environ 192 millions de dollars. En 1865, après la fin de la guerre, les exportations représentaient moins de 7 millions de dollars.

Production de coton après la guerre civile

Bien que la guerre ait mis fin à l'utilisation de main-d'œuvre réduite en esclavage dans l'industrie cotonnière, le coton demeurait la culture préférée dans le sud. Le système de métayage, dans lequel les agriculteurs ne possédaient pas les terres mais les exploitaient pour une partie des bénéfices, a été généralisé. Et la culture la plus commune dans le système de métayage était le coton.

Au cours des dernières décennies du XIXe siècle, les prix du coton ont chuté, contribuant ainsi à la grande pauvreté qui sévit dans la majeure partie du Sud. La dépendance vis-à-vis du coton, qui avait été si rentable au début du siècle, s’est révélée être un grave problème dans les années 1880 et 1890.


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