La vie

Dr. Francis Townsend, organisateur de pension pour les personnes âgées

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Le docteur Francis Everitt Townsend, issu d'une famille d'agriculteurs pauvres, travaillait comme médecin et prestataire de soins de santé. Pendant la Grande Dépression, alors que Townsend lui-même était sur le point de prendre sa retraite, il s'est intéressé à la façon dont le gouvernement fédéral pourrait fournir des pensions de vieillesse. Son projet a inspiré la loi de 1935 sur la sécurité sociale, qu'il a jugée inadéquate.

Vie et profession

Francis Townsend est né le 13 janvier 1867 dans une ferme de l'Illinois. Quand il était adolescent, sa famille avait déménagé dans le Nebraska, où il avait fait ses études pendant deux ans au lycée. En 1887, il quitte l'école et s'installe en Californie avec son frère dans l'espoir de s'enrichir dans le boom économique de Los Angeles. Au lieu de cela, il a presque tout perdu. Déprimé, il est retourné dans le Nebraska et a terminé ses études secondaires, puis a commencé à cultiver au Kansas. Plus tard, il a commencé une école de médecine à Omaha, finançant ses études tout en travaillant comme vendeur.

Après avoir obtenu son diplôme, Townsend est allé travailler dans le Dakota du Sud, dans la région des Black Hills, qui faisait alors partie de la frontière. Il a épousé une veuve, Minnie Brogue, qui travaillait comme infirmière. Ils ont eu trois enfants et ont adopté une fille.

En 1917, au début de la Première Guerre mondiale, Townsend s'est enrôlé dans l'armée en tant que médecin. Il est rentré dans le Dakota du Sud après la guerre, mais sa santé, aggravée par le rude hiver, l'a amené à s'installer dans le sud de la Californie.

Il s'est retrouvé, dans son cabinet médical, en concurrence avec des médecins plus âgés et plus récents et de plus en plus modernes, et il n'a pas bien réussi financièrement. L'arrivée de la Grande Dépression anéantit ses économies restantes. Il a pu obtenir un rendez-vous en tant qu'officier de santé à Long Beach, où il a observé les effets de la dépression, en particulier sur les Américains plus âgés. Quand un changement de politique locale a entraîné la perte de son travail, il s'est retrouvé à nouveau en faillite.

Régime de retraite renouvelable de Townsend

À l'époque progressiste, plusieurs mesures avaient été prises pour créer des pensions de vieillesse et une assurance maladie nationale, mais avec la crise économique, de nombreux réformateurs se sont concentrés sur l'assurance-chômage.

À la fin de la soixantaine, Townsend a décidé de faire quelque chose pour lutter contre la dévastation financière des personnes âgées démunies. Il a envisagé un programme dans le cadre duquel le gouvernement fédéral fournirait une pension de 200 dollars par mois à chaque Américain de plus de 60 ans, financé par une taxe de 2% sur toutes les transactions commerciales. Le coût total serait supérieur à 20 milliards de dollars par an, mais il considérait les pensions comme une solution à la dépression. Si les bénéficiaires devaient dépenser leurs 200 dollars dans les trente jours, at-il conclu, cela stimulerait considérablement l’économie et créerait un «effet de vélocité», mettant ainsi fin à la dépression.

Le plan a été critiqué par de nombreux économistes. Essentiellement, la moitié du revenu national serait affectée aux 8% de la population âgée de plus de 60 ans. Toutefois, ce plan restait très intéressant, en particulier pour les personnes âgées qui en bénéficieraient.

Townsend a commencé à s'organiser autour de son régime de retraite renouvelable (plan de Townsend) en septembre 1933 et avait créé un mouvement en quelques mois. Des groupes locaux ont organisé des clubs Townsend pour soutenir cette idée et, en janvier 1934, Townsend a annoncé que 3 000 groupes avaient commencé. Il a vendu des pamphlets, des badges et d’autres objets et financé un envoi postal hebdomadaire national. Au milieu de 1935, Townsend déclara qu'il y avait 7 000 clubs comptant 2,25 millions de membres, pour la plupart des personnes âgées. Une pétition a réuni 20 millions de signatures au Congrès.

Fort de son immense soutien, Townsend s'est exprimé devant des foules enthousiastes tout au long de son voyage, notamment à deux congrès nationaux organisés autour du plan Townsend.

En 1935, encouragé par le soutien massif apporté à l'idée de Townsend, le New Deal de Franklin Delano Roosevelt adopta la loi sur la sécurité sociale. Beaucoup de membres du Congrès, pressés de soutenir le plan Townsend, ont préféré pouvoir adhérer à la loi sur la sécurité sociale, qui offrait pour la première fois un filet de sécurité aux Américains trop âgés pour travailler.

Townsend a considéré cela comme un substitut inadéquat et a commencé à attaquer avec colère l'administration Roosevelt. Il s'est associé à des populistes tels que le révérend Gerald L. K. Smith et la société Share Our Wealth Society de Huey Long, ainsi qu'au Syndicat national pour la justice sociale et le parti de l'union du révérend Charles Coughlin.

Townsend a investi beaucoup d’énergie dans le parti de l’Union et dans l’organisation des électeurs pour qu’ils élisent les candidats qui soutiennent le plan de Townsend. Il estima que le parti de l'Union obtiendrait 9 millions de voix en 1936 et que, lorsque le nombre de voix atteignait moins d'un million, et que Roosevelt fut réélu dans un glissement de terrain, Townsend abandonna la politique des partis.

Son activité politique a provoqué des conflits au sein des rangs de ses partisans, notamment le dépôt de poursuites. En 1937, Townsend fut invité à témoigner devant le Sénat sur des allégations de corruption dans le mouvement Townsend Plan. Lorsqu'il a refusé de répondre aux questions, il a été reconnu coupable d'outrage au Congrès. Roosevelt, malgré l'opposition de Townsend au New Deal et Roosevelt, a commué la peine de 30 jours imposée par Townsend.

Townsend a continué à travailler pour son plan, en apportant des modifications pour tenter de le rendre moins simpliste et plus acceptable pour les analystes économiques. Son journal et son siège national ont continué. Il a rencontré les présidents Truman et Eisenhower. Il prononçait encore des discours en faveur de la réforme des programmes de sécurité de la vieillesse, s'adressant principalement à des personnes âgées, peu de temps avant son décès le 1 er septembre 1960 à Los Angeles. Au cours des dernières années, en période de prospérité relative, l'expansion des retraites fédérales, étatiques et privées a absorbé une grande partie de l'énergie de son mouvement.

Sources

  • Richard L. Neuberger et Kelley Loe, Une armée de personnes âgées. 1936.
  • David H. Bennett. Les démagogues dans la dépression: les radicaux américains et le parti de l'Union, 1932-1936. 1969.
  • Abraham Holtzman. Le mouvement Townsend: une étude politique. 1963.


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