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Le compromis de Crittenden pour empêcher la guerre civile

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Le compromis de Crittenden était une tentative d'empêcher le déclenchement de la guerre civile pendant la période où les États esclavagistes commençaient à se séparer de l'Union après l'élection d'Abraham Lincoln. La tentative de parvenir à une solution pacifique, dirigée par un politicien respecté du Kentucky à la fin de 1860 et au début de 1861, aurait nécessité des modifications importantes de la Constitution des États-Unis.

Si l'effort avait abouti, le compromis de Crittenden aurait été un autre compromis parmi une série de compromis préservant l'esclavage aux États-Unis afin de maintenir l'Union unie.

Le compromis proposé avait des partisans qui avaient peut-être été sincères dans leurs efforts pour préserver l'Union par des moyens pacifiques. Pourtant, il était principalement soutenu par les politiciens du Sud, qui y voyaient un moyen de rendre l'esclavage permanent. Et pour que la législation passe par le Congrès, il aurait été demandé aux membres du Parti républicain de se rendre sur des questions de principes fondamentaux.

La législation rédigée par le sénateur John J. Crittenden était compliquée. Et, il a également été audacieux, car il aurait ajouté six amendements à la Constitution des États-Unis.

Malgré ces obstacles évidents, les votes du Congrès sur le compromis étaient assez proches. Pourtant, c'était voué à l'échec lorsque le président élu, Abraham Lincoln, lui manifesta son opposition.

L'échec des Crittenden Compromise les dirigeants politiques du Sud en colère. Et le ressentiment profond a contribué à l'intensité croissante du sentiment qui a conduit à la sécession d'un plus grand nombre d'États esclavagistes et au déclenchement éventuel d'une guerre.

La situation à la fin de 1860

La question de l'esclavage divisait les Américains depuis la fondation de la nation, lorsque l'adoption de la Constitution exigeait des compromis reconnaissant la mise en esclavage légale de la personne humaine. Dans la décennie qui a précédé la guerre civile, l'esclavage est devenu la question politique centrale en Amérique.

Le compromis de 1850 avait pour but de répondre aux préoccupations relatives à l'esclavage dans les nouveaux territoires. Cependant, il a également présenté une nouvelle loi sur les esclaves fugitifs, qui exaspérait les citoyens du Nord, qui se sentaient obligés non seulement d'accepter mais de participer essentiellement à l'esclavage.

Le roman Oncle Tom's Cabin a introduit la question de l'esclavage dans les salons américains lors de sa parution en 1852. Les familles se réunissaient et lisaient le livre à voix haute. Ses personnages, qui traitaient tous de l'esclavage et de ses implications morales, donnaient à la question une apparence très personnelle. .

D'autres événements des années 1850, notamment la décision Dred Scott, la loi Kansas-Nebraska, les débats Lincoln-Douglas et le raid de John Brown sur un arsenal fédéral, ont fait de l'esclavage un problème incontournable. Et la formation du nouveau parti républicain, qui s'opposait comme principe central à l'extension de l'esclavage dans les nouveaux États et territoires, a fait de l'esclavage un enjeu central de la politique électorale.

Quand Abraham Lincoln remporta les élections de 1860, les États esclavagistes du Sud refusèrent d'accepter les résultats de l'élection et commencèrent à menacer de quitter l'Union. En décembre, l'État de Caroline du Sud, qui était depuis longtemps un foyer de sentiment favorable à l'esclavage, a organisé une convention et déclaré sa sécession.

Et il semblait que l'Union serait déjà divisée avant l'investiture du nouveau président, le 4 mars 1861.

Rôle de John J. Crittenden

Alors que les menaces des États esclavagistes de quitter l'Union ont commencé à prendre une tournure grave après l'élection de Lincoln, les habitants du Nord ont réagi avec surprise et une inquiétude croissante. Dans le Sud, des activistes motivés, surnommés Fire Eaters, ont alimenté l'indignation et encouragé la sécession.

Un sénateur âgé du Kentucky, John J. Crittenden, a tenté de trouver une solution. Crittenden, né dans le Kentucky en 1787, avait fait des études et était devenu un avocat de premier plan. En 1860, il était actif en politique depuis 50 ans et représentait le Kentucky en tant que membre de la Chambre des représentants et sénateur américain.

En tant que collègue de feu Henry Clay, un Kentuckien qui était devenu le Grand Compromiseur, Crittenden ressentait le désir sincère d'essayer de maintenir l'unité. Crittenden était largement respecté au Capitole et dans les milieux politiques, mais il n'était pas une figure nationale de la stature de Clay, ni de ses camarades du Grand Triumvirat, Daniel Webster et John C. Calhoun.

Le 18 décembre 1860, Crittenden a présenté son projet de loi au Sénat. Son projet de loi commençait par noter "des dissensions graves et alarmantes entre les États du Nord et du Sud concernant les droits et la sécurité des droits des États esclavagistes…".

La majeure partie de son projet de loi contenait six articles, que Crittenden espérait voir adopter par les deux tiers des deux chambres du Congrès, afin qu’ils puissent devenir six nouveaux amendements à la Constitution des États-Unis.

Un élément central de la législation de Crittenden consistait à utiliser la même ligne géographique que celle utilisée dans le compromis du Missouri, soit 36 ​​degrés et 30 minutes de latitude. Les États et territoires situés au nord de cette ligne ne pourraient pas autoriser l'esclavage et les États situés au sud de celle-ci auraient l'esclavage légal.

Et les divers articles ont également fortement réduit le pouvoir du Congrès de réglementer l'esclavage, voire de l'abolir à une date ultérieure. Certaines des lois proposées par Crittenden renforceraient également les lois sur les esclaves fugitifs.

En lisant le texte des six articles de Crittenden, il est difficile de voir ce que le Nord réaliserait en acceptant les propositions au-delà d’éviter une guerre potentielle. Pour le Sud, le compromis de Crittenden aurait rendu l'esclavage permanent.

Défaite au Congrès

Lorsqu'il est devenu évident que Crittenden ne pouvait pas faire adopter sa législation par le Congrès, il a proposé un plan alternatif: les propositions seraient soumises à un vote par référendum.

Le président républicain élu, Abraham Lincoln, qui se trouvait toujours à Springfield, dans l'Illinois, avait indiqué qu'il n'approuvait pas le plan de Crittenden. Lorsque la législation relative à la soumission du référendum a été présentée au Congrès en janvier 1861, les législateurs républicains ont eu recours à des tactiques dilatoires pour veiller à ce que la question s'enlève.

Un sénateur du New Hampshire, Daniel Clark, a proposé que le projet de loi de Crittenden soit déposé et remplacé par une autre résolution. Cette résolution indiquait qu’aucune modification de la Constitution n’était nécessaire pour préserver l’Union, que la Constitution telle qu’elle serait suffirait.

Dans une atmosphère de plus en plus controversée à Capitol Hill, les législateurs du sud ont boycotté les votes sur cette mesure. Le compromis de Crittenden a donc pris fin au Congrès, bien que certains partisans aient toujours essayé de se rallier derrière lui.

Le plan de Crittenden, en particulier en raison de sa nature compliquée, a peut-être toujours été condamné. Mais la direction de Lincoln, qui n'était pas encore président mais contrôlait fermement le parti républicain, était probablement le facteur principal pour garantir l'échec des efforts de Crittenden.

Efforts pour relancer le compromis de Crittenden

Curieusement, un mois après la fin des efforts de Crittenden sur Capitol Hill, des efforts étaient encore déployés pour le faire revivre. Le New York Herald, le journal influent publié par l'excentrique James Gordon Bennett, a publié un éditorial appelant à une relance du compromis de Crittenden. L'éditorial invitait la perspective improbable que le président élu Lincoln, dans son discours inaugural, adhère au compromis de Crittenden.

Avant l'entrée en fonction de Lincoln, une autre tentative visant à prévenir le déclenchement de la guerre eut lieu à Washington. Une conférence de paix a été organisée par des politiciens, dont l'ancien président John Tyler. Ce plan n'a abouti à rien. Lorsque Lincoln a pris ses fonctions, son discours inaugural a bien sûr évoqué la crise de sécession en cours, mais il n’a offert aucun compromis grandiose au Sud.

Et, bien sûr, lorsque le fort Sumter fut pilonné en avril 1861, le pays était sur le point de faire la guerre. Le compromis de Crittenden n'a cependant jamais été complètement oublié. Les journaux avaient encore tendance à le mentionner pendant environ un an après le déclenchement de la guerre, comme si c'était en quelque sorte la dernière chance de mettre rapidement un terme au conflit, qui devenait de plus en plus violent chaque mois.

L'héritage du compromis de Crittenden

Le sénateur John J. Crittenden est décédé le 26 juillet 1863 au milieu de la guerre de Sécession. Il n'a jamais vécu jusqu'à ce que l'Union soit rétablie et son plan, bien sûr, n'a jamais été mis en oeuvre. Lorsque le général George McClellan s'est présenté à la présidence en 1864, avec pour objectif principal de mettre fin à la guerre, il a parfois été question de proposer un plan de paix qui ressemblerait au compromis de Crittenden. Mais Lincoln fut réélu et Crittenden et sa législation passèrent à l’histoire.

Crittenden était resté fidèle à l'Union et avait joué un rôle majeur dans le maintien du Kentucky, l'un des États frontaliers essentiels, dans l'Union. Et bien qu'il ait souvent critiqué l'administration Lincoln, il était largement respecté à Capitol Hill.

Une notice nécrologique de Crittenden est apparue à la une du New York Times le 28 juillet 1863. Après avoir détaillé sa longue carrière, elle s'est terminée par un passage éloquent: son rôle dans la tentative de tenir la nation à l'écart de la guerre civile:

"Il a défendu ces propositions avec tout l'art oratoire dont il était le maître; mais ses arguments n'ont pas influencé les opinions de la majorité des membres et les résolutions ont été défaites. Au cours des procès et du malheur qui se sont rendus dans la nation, M. Crittenden est resté fidèle à l'Union et cohérent avec ses vues, suscitant de la part de tous les hommes, même de ceux qui différaient le plus largement de lui, le respect qui ne s'est jamais caché de ceux contre qui le souffle de la calomnie n'a jamais été murmuré. "

Dans les années qui suivirent la guerre, on se souvint de Crittenden comme d'un homme qui essayait d'être un artisan de la paix. Un gland, apporté de son Kentucky natal, a été planté au National Botanic Garden de Washington en hommage à Crittenden. Le gland a germé et l'arbre a prospéré. Un article de 1928 sur le "Crittenden Peace Oak" paru dans le New York Times décrivait comment l'arbre était devenu un grand et précieux hommage à l'homme qui tentait d'empêcher la guerre civile.

Sources

  • "Crittenden Compromise."Ères américaines: sources primaires, édité par Rebecca Parks, vol. 2: Guerre civile et reconstruction, 1860-1877, Gale, 2013, p. 248-252.
  • "Crittenden, John Jordan."Gale Encyclopedia of American Law, édité par Donna Batten, 3 e éd., vol. 3, Gale, 2010, pages 313-316.
  • "The Crittenden Peace Oak", New York Times, 13 mai 1928, p. 80.
  • "Nécrologie. L'honorable John J. Crittenden, du Kentucky." New York Times, 28 juillet 1863, p. 1.


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