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Biographie d'Adam Clayton Powell, membre du Congrès et activiste

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Adam Clayton Powell, Jr., membre du Congrès américain, défenseur des droits civils et ministre, est né le 29 novembre 1908 à New Haven, dans le Connecticut. Comme son père l'avait fait avant lui, Powell a été pasteur de la célèbre église baptiste abyssin à Harlem, dans l'État de New York. Il a fait ses débuts en politique après son élection au conseil municipal de New York, une expérience qui a ouvert la voie à sa longue mais controversée carrière au Congrès.

Faits saillants: Adam Clayton Powell, Jr.

  • Occupation: Homme politique, activiste des droits civiques, pasteur
  • Née: 29 novembre 1908 à New Haven, Connecticut
  • Décédés: 4 avril 1972 à Miami, en Floride
  • Parents: Mattie Fletcher Schaffer et Adam Clayton Powell, père
  • Les conjoints: Isabel Washington, Hazel Scott et Yvette Flores Diago
  • Enfants: Adam Clayton Powell III, Adam Clayton Powell IV, Preston Powell
  • Éducation: Université de la ville de New York; Université Colgate; Université Columbia
  • Accomplissements majeurs: Conseiller municipal de la ville de New York, membre du Congrès américain, pasteur de l'église baptiste abyssinienne
  • Citation célèbre: «À moins que l'homme ne croie que tous les hommes sont ses frères, il travaille en vain et de manière hypocrite dans les vignes de l'égalité.»

Premières années

Adam Clayton Powell Jr. a grandi à New York au sein de parents métissés d'origine européenne et africaine. La famille, dont Blanche, la sœur aînée de Powell, avait quitté le Connecticut pour New York six mois à peine après sa naissance. Son père a été nommé pasteur de la Abyssinian Baptist Church, une institution religieuse prestigieuse qui a ouvert ses portes en 1808. Durant le mandat de Powell Sr., Abyssinian est devenue l'une des plus grandes églises du pays, faisant de cette famille une famille très connue et respectée. Finalement, le jeune Powell allait marquer de son empreinte la célèbre église.

Powell a fréquenté la Townsend Harris High School de New York; Après avoir obtenu son diplôme, il entame ses études au City College de New York, avant de passer à la Colgate University de Hamilton (New York) en 1926. Son apparence raciale et ambiguë permet à Powell de passer au blanc, que ce soit involontairement ou autrement. Cela l'a aidé à naviguer dans une institution d'enseignement à prédominance blanche lorsque la plupart des Afro-Américains fréquentaient des universités et des universités historiquement noires (HBCU). Diplômé de Colgate en 1930, il s'inscrivit immédiatement à l'Université Columbia et obtint une maîtrise en 1931 en éducation religieuse. Avec ce diplôme, il pourrait exercer la profession de ministre, le même cheminement de carrière que son père pasteur. Mais Powell serait à la fois prédicateur et activiste.

En tant que ministre adjoint et directeur des affaires de l'église abyssinienne, Powell organisa une campagne contre l'hôpital de Harlem pour le renvoi de cinq médecins pour des motifs raciaux. En 1932, il a aidé les habitants vulnérables de Harlem en lançant un programme de sensibilisation communautaire abyssinien qui donnait des vêtements, de la nourriture et des emplois aux nécessiteux. L'année suivante, il épouse la performeuse Cotton Club Isabel Washington, la soeur de l'actrice Fredi Washington.

Vue extérieure de l'église baptiste abyssin à New York. Adam Clayton Powell, Jr. a été pasteur principal jusqu'en 1970. Photo vers 1923. George Rinhart / Getty Images

La fabrication d'un politicien

Adam Clayton Powell, Jr. a prospéré en tant que militant, organisant des grèves du loyer, des actions de masse et des campagnes de défense des droits civils contre les entreprises et les agences impliquées dans la discrimination anti-noire. En 1937, il devint le pasteur en chef de l'église baptiste abyssin, mais réussit à rester un activiste communautaire. Par exemple, il a fait pression sur la foire mondiale de 1939 à New York pour qu'elle emploie des travailleurs noirs. Le travail de justice raciale du jeune prédicateur l'a mis au service des habitants de Harlem.

Avec le soutien de sa communauté et du maire de New York, Fiorello LaGuardia, Powell fut élu au conseil municipal de New York en 1941, alors qu'il n'avait que 33 ans. Il s'est également aventuré dans le journalisme cette année-là, en éditant et en publiant un hebdomadaire appelé The People's Voice, qui lui a permis de plaider contre des politiques telles que la ségrégation raciale dans l'armée.

En 1942, Powell reçut l’opportunité de participer à la vie politique sur la scène nationale lorsqu’un nouveau district du Congrès américain comprenant une grande partie de Harlem fut formé. Il a fait des questions de droits civils, telles que l'emploi équitable, le droit de vote et l'opposition au lynchage, les caractéristiques de sa campagne. En 1945, Powell fut élu au Congrès, devenant le premier représentant noir de New York. La même année, il a divorcé de sa première femme, Isabel Washington, et épousé sa deuxième actrice et artiste de jazz, Hazel Scott. Les deux auraient ensuite un fils Adam Clayton Powell III.

Lorsque Powell a remporté un siège au Congrès, il n'y avait qu'un seul Afro-Américain à la Chambre des représentants, William Dawson de l'Illinois. Pendant une décennie, ils sont restés les deux seuls députés noirs du pays.

Presque immédiatement après son arrivée au pouvoir, M. Powell a présenté des projets de loi visant à élargir les droits civils de tous les Américains, à lutter contre la ségrégation, à interdire le lynchage et à interdire la taxe de vote qui empêchait de nombreux électeurs noirs de participer aux élections. Ses efforts en faveur de la justice sociale ont suscité la colère des ségrégationnistes au Congrès et l'un des démocrates de Virginie-Occidentale, Cleveland Bailey, a même frappé Powell de colère. Les deux hommes ont ensuite résolu leurs différends.

Powell a également contesté la ségrégation à la Chambre des représentants en particulier, en invitant son personnel et des électeurs noirs au House Restaurant, réservé aux Blancs, et en intégrant les tribunes de la presse au Congrès. Et quand les Filles de la Révolution américaine ont interdit à sa seconde femme de se produire à Constitution Hall à cause de la couleur de sa peau, Powell a combattu la décision. Il avait espéré que la Première Dame Bess Truman interviendrait, mais elle ne l’a pas fait, ce qui a provoqué un différend entre les Powells et les Trumans qui s’est tellement tendu que le président Harry Truman a banni le membre du Congrès de la Maison-Blanche.

Représentant Adam Clayton Powell démontrer. Walter Sanders / Getty Images

Embourbé dans la controverse

Dans les années 1950, la mission de Powell devint mondiale, le législateur plaidant pour que les Africains et les Asiatiques luttent pour se libérer du régime colonial européen. Il s'est rendu à l'étranger à cette fin et a prononcé des discours devant le Congrès pour amener ses collègues législateurs à apporter leur soutien aux forces colonisées plutôt qu'aux forces coloniales. Les détracteurs de Powell ont toutefois contesté ses nombreux voyages à l'étranger financés par le gouvernement fédéral, notamment parce que ces visites lui avaient souvent coûté des votes manquants. La décennie fut également difficile pour Powell car, en 1958, un grand jury fédéral l'inculpa d'évasion fiscale, mais un jury suspendu le vit échapper à la condamnation.

Au cours de cette période difficile de sa vie professionnelle, Powell réussit également à connaître des succès dans sa carrière. Il est devenu président de la Commission de l'éducation et du travail, où il a exercé ses fonctions pendant trois mandats. Sous sa direction, le comité a adopté des dizaines de mesures visant à accroître le financement du salaire minimum, de l'éducation, de la formation professionnelle, des bibliothèques publiques et d'autres entités. La législation que le comité a présentée au Congrès a ensuite influencé les politiques sociales des administrations de John F. Kennedy et de Lyndon B. Johnson.

Néanmoins, Powell continuait de critiquer ses fréquents voyages, critiques que ses détracteurs avaient l'habitude de décrire comme un président de comité peu convenable. Pendant ce temps, le mariage de Powell avec Hazel Scott se brisa et en 1960, il épousa un employé d'hôtel divorcé de San Juan, à Porto Rico, nommé Yvette Diago Flores, avec lequel il aurait eu son dernier enfant, Adam Clayton Powell IV. Le mariage a également causé des problèmes pour sa carrière au Congrès, car Powell a mis sa femme sur sa liste de paye en dépit du fait que celle-ci, principalement basée à Porto Rico, n’effectuait aucun travail pour lui. Le couple a ensuite divorcé.

Adam Clayton Powell Jr. est flanqué de journalistes, de partisans et de spectateurs après avoir été accusé d'avoir mal utilisé les fonds publics, 1967… Robert Abbott Sengstacke / Getty Images

Powell fit également face à une réaction violente pour ne pas avoir rendu un jugement de calomnie en 1963 à une femme qu'il avait qualifiée de "femme de poche" pour les joueurs et les flics tordus. L'affaire a duré des années, rendant difficile pour ses partisans ou ses ennemis d'oublier. En raison de problèmes juridiques et des inquiétudes suscitées par les travaux de Powell, le caucus démocratique de la Chambre l'obligea à renoncer à la présidence de son comité en 1967. Le comité judiciaire de la Chambre enquêta également sur lui et plaida pour que Powell reçoive une amende pour ancienneté en tant que membre du Congrès. La Chambre plénière a refusé de le siéger pendant l'enquête, mais le membre du Congrès a remporté une élection spéciale qui s'est déroulée dans son district à la suite de l'enquête ouverte contre lui. Malgré cela, la Chambre l'a exclu du 90e Congrès, décision que la Cour suprême a déclarée inconstitutionnelle puisque les électeurs l'avaient soutenu lors de l'élection spéciale. La carrière de Powell, malheureusement, ne s'est pas remise des scandales qui l'ont constamment fait les gros titres. Lors d'une primaire primaire de 1970, ses électeurs ont voté pour son adversaire Charles Rangel à une faible majorité.

La mort et l'héritage

Après avoir perdu sa candidature à la réélection, la santé de Powell se détériora de manière dramatique. Un cancer de la prostate avait été diagnostiqué l'année précédente. Il prit sa retraite à la tête de l'église baptiste abyssin en 1971 et passa l'essentiel de ses derniers jours aux Bahamas. Il est décédé le 4 avril 1972 à Miami à l'âge de 63 ans.

Aujourd'hui, les bâtiments et les rues portent son nom, y compris l'immeuble de bureaux Adam Clayton Powell, Jr. sur le boulevard Adam Clayton Powell, Jr. à Harlem. Des écoles portent également son nom, notamment le PS 153 à New York et Adam Clayton Powell, Jr. Paideia Academy à Chicago. En 2002, le film «Keep the Faith, Baby» (Garder la foi, bébé), phrase que Powell répétait souvent au cours de ses litiges et controverses judiciaires, a été présenté pour la première fois à Showtime.

Sources

  • «Adam Clayton Powell Jr.» Histoire, art et archives, Chambre des représentants des États-Unis.
  • Bill Batson. «Nyack Sketch Log: Teagevity de Preston Powell.» Nyack News & Views, 4 février 2014.
  • «Témoin du Congrès; Yvette Diago Powell. ”New York Times, 17 février 1967.


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