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Combien y a-t-il de continents?

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Un continent est généralement défini comme une très grande masse continentale, entourée de tous côtés (ou presque) par l'eau et contenant un certain nombre d'États-nations. Cependant, en ce qui concerne le nombre de continents sur la Terre, les experts ne sont pas toujours d’accord. Selon les critères utilisés, il peut y avoir cinq, six ou sept continents. Cela semble déroutant, non? Voici comment tout cela se règle.

Définir un continent

Le "Glossary of Geology", publié par l'American Geosciences Institute, définit un continent comme "l'une des principales masses continentales de la Terre, y compris les terres sèches et les plateaux continentaux". Les autres caractéristiques d'un continent sont notamment les suivantes:

  • Zones de terre élevées par rapport au fond océanique environnant
  • Une variété de formations rocheuses, notamment ignées, métamorphiques et sédimentaires
  • Une croûte plus épaisse que celle des croûtes océaniques environnantes. Par exemple, l'épaisseur de la croûte continentale peut varier de 18 à 28 milles, alors que la croûte océanique a généralement une épaisseur d'environ 4 milles.
  • Limites clairement définies

Selon la Geological Society of America, cette dernière caractéristique est la plus controversée, ce qui a semé la confusion parmi les experts quant au nombre de continents. De plus, aucun organe directeur mondial n’a établi de définition consensuelle.

Combien y a-t-il de continents?

Si vous êtes allé à l'école aux États-Unis, vous avez sans doute appris qu'il y a sept continents: Afrique, Antarctique, Asie, Australie, Europe, Amérique du Nord et Amérique du Sud. Mais selon les critères définis ci-dessus, de nombreux géologues indiquent qu'il existe six continents: Afrique, Antarctique, Australie, Amérique du Nord et du Sud et Eurasie. Dans de nombreuses régions d'Europe, les élèves apprennent qu'il n'y a que six continents et que les enseignants considèrent l'Amérique du Nord et du Sud comme un seul et même continent.

Pourquoi la différence? Du point de vue géologique, l’Europe et l’Asie forment un vaste territoire. Les diviser en deux continents distincts relève davantage d'une considération géopolitique, car la Russie occupe une grande partie du continent asiatique et a toujours été isolée politiquement des puissances de l'Europe occidentale, telles que la Grande-Bretagne, l'Allemagne et la France.

Récemment, certains géologues ont commencé à faire valoir qu'il faudrait laisser la place à un "nouveau" continent appelé Zealandia. Cette masse terrestre se situe au large de la côte est de l'Australie. La Nouvelle-Zélande et quelques îles mineures sont les seuls sommets au-dessus de l'eau; les 94% restants sont submergés sous l'océan Pacifique.

Autres moyens de compter les masses continentales

Les géographes divisent la planète en régions pour en faciliter l'étude. La liste officielle des pays par région divise le monde en huit régions: Asie, Moyen-Orient et Afrique du Nord, Europe, Amérique du Nord, Amérique centrale et Caraïbes, Amérique du Sud, Afrique et Australie et Océanie.

Vous pouvez également diviser les principaux masses continentales de la Terre en plaques tectoniques, qui sont de grandes dalles de roche solide. Ces dalles sont constituées de croûtes continentales et océaniques et sont séparées par des lignes de faille. Il y a 15 plaques tectoniques au total, dont sept ont une superficie d'environ 10 millions de kilomètres carrés ou plus. Sans surprise, celles-ci correspondent approximativement aux formes des continents qui les surmontent.

Sources

  • Mortimer, Nick. "Zealandia: le continent caché de la Terre." Volume 27 Numéro 3, Société géologique de l'Amérique, Inc., mars / avril 2017.
  • Neuendorf, Klaus K.E. "Glossaire de géologie." James P. Mehl Jr., Julia A. Jackson, couverture rigide, cinquième édition (révisée), American Geosciences Institute, 21 novembre 2011.


Voir la vidéo: COMBIEN DE CONTINENTS SUR TERRE ? (Novembre 2022).

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