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Le forage du premier puits de pétrole

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L’histoire de l’activité pétrolière telle que nous la connaissons a commencé en 1859 en Pennsylvanie, grâce à Edwin L. Drake, un chef de train de carrière qui a mis au point un moyen de forer un puits de pétrole pratique.

Avant que Drake ne coule son premier puits à Titusville, en Pennsylvanie, le monde entier avait accumulé du pétrole pendant des siècles autour de «suintements», des endroits où le pétrole montait naturellement à la surface et émergeait du sol. Le problème avec la collecte de pétrole de cette manière était que même les zones les plus productives ne produisaient pas de grandes quantités de pétrole.

Dans les années 1850, de nouveaux types de machines produites ont de plus en plus besoin d’huile pour la lubrification. Et les principales sources de pétrole à cette époque, la chasse à la baleine et la collecte de pétrole à partir de suintements, ne pouvaient tout simplement pas satisfaire la demande. Quelqu'un devait trouver un moyen d'atteindre le sol et d'extraire l'huile.

Le succès du puits de Drake a essentiellement créé une nouvelle industrie et conduit des hommes tels que John D. Rockefeller à se faire une fortune dans le secteur pétrolier.

Drake et le secteur pétrolier

Edwin Drake était né en 1819 dans l'État de New York et, jeune homme, avait occupé divers emplois avant de trouver un emploi en 1850 en tant que conducteur de chemin de fer. Après environ sept ans de travail sur le chemin de fer, il prend sa retraite pour cause de maladie.

Une rencontre fortuite avec deux hommes fondateurs d'une nouvelle société, la Seneca Oil Company, a conduit à une nouvelle carrière pour Drake.

Les dirigeants, George H. Bissell et Jonathan G. Eveleth, avaient besoin de quelqu'un pour inspecter leurs opérations dans les zones rurales de Pennsylvanie, où ils collectaient de l'huile de suintement. Et Drake, qui cherchait du travail, semblait être le candidat idéal. Merci pour son ancien poste de conducteur de chemin de fer, Drake pouvait prendre les trains gratuitement.

"La folie de Drake"

Une fois que Drake a commencé à travailler dans le secteur pétrolier, il a été motivé pour augmenter la production au niveau des suintements de pétrole. À ce moment-là, la procédure consistait à absorber l'huile avec des couvertures. Et cela ne fonctionnait que pour la production à petite échelle.

La solution évidente semblait être de creuser dans le sol pour arriver à l'huile. Alors au début, Drake commença à creuser une mine. Mais cet effort s'est soldé par un échec lorsque le puits de la mine a été inondé.

Drake a estimé qu'il pouvait forer pour le pétrole en utilisant une technique similaire à celle utilisée par les hommes qui avaient foré dans le sol pour le sel. Il a expérimenté et découvert que des "tuyaux d’entraînement" en fer pourraient être forcés à travers le schiste jusqu’à des régions susceptibles de contenir du pétrole.

Le puits de pétrole construit par Drake a été appelé "la folie de Drake" par certains habitants, qui doutaient de sa réussite. Mais Drake a persisté, avec l'aide d'un forgeron local qu'il avait engagé, William "Oncle Billy" Smith. Avec des progrès très lents, environ trois pieds par jour, le puits a continué à s’enfoncer plus profondément. Le 27 août 1859, il atteignit une profondeur de 69 pieds.

Le lendemain matin, lorsque l'oncle Billy est arrivé pour reprendre le travail, il a découvert que le pétrole avait grimpé dans le puits. L'idée de Drake avait fonctionné et le "puits de Drake" produisit bientôt une réserve de pétrole régulière.

Le premier puits de pétrole a été un succès instantané

Le pétrole bien extrait de Drake a été extrait du sol et acheminé dans des fûts de whisky. Peu de temps après, Drake disposait d’un approvisionnement constant d’environ 400 gallons d’huile pure toutes les 24 heures, une quantité étonnante par rapport à la faible quantité pouvant être collectée à partir de suintements d’huile.

D'autres puits ont été construits. Et, Drake n'ayant jamais breveté son idée, tout le monde pouvait utiliser ses méthodes.

Le puits d'origine a été fermé en deux ans, car d'autres puits de la région ont rapidement commencé à produire du pétrole plus rapidement.

En l'espace de deux ans, il y avait un boom pétrolier dans l'ouest de la Pennsylvanie, avec des puits produisant des milliers de barils de pétrole par jour. Le prix du pétrole a tellement baissé que Drake et ses employeurs ont été pratiquement mis à l’écart. Mais les efforts de Drake ont montré que le forage pétrolier pouvait être pratique.

Bien que Edwin Drake ait été un pionnier dans le forage pétrolier, il n'a foré que deux autres puits avant de quitter le secteur pétrolier et de vivre la plus grande partie de sa vie dans la pauvreté.

En reconnaissance des efforts de Drake, la législature de Pennsylvanie a voté pour lui accorder une pension en 1870. Il a vécu en Pennsylvanie jusqu'à sa mort en 1880.


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