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Une biographie du révérend Martin Luther King Jr.

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En 1966, Martin Luther King Jr. était à Miami lorsqu’il a rencontré le producteur de film Abby Mann, qui envisageait une biographie de King sur King. Mann a demandé au ministre âgé de 37 ans comment le film devait se terminer. King répondit: "Ça finit avec le fait que je sois tué."

Tout au long de sa carrière dans le domaine des droits civiques, King a été douloureusement conscient du fait qu'un certain nombre d'Américains blancs souhaitaient le voir détruit, voire mort, mais il a néanmoins accepté le rôle de leader, assumant son lourd fardeau à l'âge de 26 ans. Les 12 ans de l'activiste dépenser d’abord à défendre les droits civils, puis à lutter contre la pauvreté, a profondément transformé l’Amérique et transformé King en "le chef moral de la nation", selon les mots de A. Philip Randolph.

Enfance de Martin Luther King

King est né le 15 janvier 1929 à Michael (Mike) King, pasteur à Atlanta, et à son épouse, Alberta King. Le fils de Mike King porte son nom, mais quand le petit Mike avait cinq ans, le roi aîné changea son nom et celui de son fils en Martin Luther, suggérant que tous deux avaient un destin aussi grand que le fondateur de la Réforme protestante. Le révérend Martin Luther King Sr. était un pasteur éminent parmi les Afro-Américains à Atlanta et son fils avait grandi dans un environnement de classe moyenne confortable.

King Jr. était un garçon intelligent qui a impressionné ses professeurs par ses efforts pour élargir son vocabulaire et perfectionner ses compétences orales. Il était un membre consciencieux de l'église de son père, mais en grandissant, il ne montrait pas beaucoup d'intérêt pour suivre les traces de son père. À une occasion, il a dit à un enseignant de l'école du dimanche qu'il ne croyait pas que Jésus-Christ était ressuscité.

L'expérience de King dans sa jeunesse avec la ségrégation était mitigée. D'une part, King Jr. a vu son père tenir tête à des policiers blancs qui l'appelaient "garçon" au lieu de "révérend". King Sr. était un homme fort qui exigeait le respect qui lui était dû. Mais, d’autre part, King lui-même avait été victime d’une épithète raciale dans un magasin du centre-ville d’Atlanta.

À l'âge de 16 ans, King, accompagné d'un professeur, se rendit dans une petite ville du sud de la Géorgie pour un concours d'oratoire. Sur le chemin du retour, le chauffeur du bus a obligé King et son professeur à céder leur siège aux passagers blancs. King et son professeur ont dû rester debout pendant trois heures pour retourner à Atlanta. King nota plus tard qu'il n'avait jamais été aussi en colère de sa vie.

L'enseignement supérieur

L'intelligence et l'excellent travail scolaire de King le conduisirent au lycée. En 1944, à l'âge de 15 ans, King commença ses études universitaires à Morehouse College, tout en vivant à la maison. Sa jeunesse ne le retint cependant pas et King rejoignit la scène sociale du collège. Les camarades de classe se souvenaient de son style vestimentaire élégant: «un manteau de sport sophistiqué et un chapeau à larges bords».

King est devenu plus intéressé par l'église en vieillissant. À Morehouse, il a suivi un cours biblique qui l'a amené à conclure que quels que soient ses doutes sur la Bible, celle-ci contenait de nombreuses vérités sur l'existence humaine. King, spécialisé en sociologie, et à la fin de sa carrière universitaire, il envisageait soit une carrière en droit, soit en ministère.

Au début de sa troisième année, King décida de devenir ministre et commença à agir en tant que pasteur adjoint du roi père. Il postula et fut accepté au Crozer Theological Seminary en Pennsylvanie. Il passa trois ans chez Crozer où il excella sur le plan académique - plus que chez Morehouse - et commença à perfectionner ses compétences de prédicateur.

Ses professeurs pensaient qu'il réussirait dans un programme de doctorat et King décida d'aller à l'université de Boston pour poursuivre un doctorat en théologie. À Boston, King rencontra sa future femme, Coretta Scott, et en 1953, ils se marièrent. King dit à ses amis qu'il aimait trop les gens pour devenir universitaire et en 1954, King s'installa à Montgomery, Alaska, pour devenir pasteur de l'église baptiste de Dexter Avenue. La première année, il termina sa thèse tout en développant son ministère. King obtint son doctorat en juin 1955.

Boycott des bus de Montgomery

Peu de temps après la fin de la thèse de King, le 1er décembre 1955, Rosa Parks était dans un bus de Montgomery quand on lui dit de céder son siège à un passager blanc. Elle a refusé et a été arrêtée. Son arrestation a marqué le début du boycott des bus de Montgomery.

Le soir de son arrestation, King a reçu un appel du leader syndical et militant E.D. Nixon, qui a demandé à King de se joindre au boycott et d’organiser les réunions de boycott dans son église. King hésita, cherchant les conseils de son ami Ralph Abernathy avant d'accepter. Cet accord a catapulté King dans la direction du mouvement des droits civiques.

Le 5 décembre, la Montgomery Improvement Association, l'organisation qui mène le boycott, a élu King à la présidence. Les réunions des citoyens afro-américains de Montgomery ont permis la réalisation complète des compétences oratoires de King. Le boycott dura plus longtemps que prévu, car Montgomery refusa de négocier. La communauté noire de Montgomery a parfaitement résisté à la pression, organisant des covoiturage et se rendant au travail à pied si nécessaire.

Au cours de l'année du boycott, King développa les idées qui constituaient le noyau de sa philosophie non violente, à savoir que les militants devaient, par une résistance discrète et passive, révéler à la communauté blanche leur propre brutalité et leur haine. Bien que Mahatma Gandhi devienne plus tard une influence, il développa initialement ses idées à partir du christianisme. King expliqua que "cette affaire de résistance passive et de non-violence est l'évangile de Jésus. Je suis allé à Gandhi par son intermédiaire".

Voyageur du monde

Le boycott des bus a réussi à intégrer les bus de Montgomery en décembre 1956. L'année a été éprouvante pour King; il a été arrêté et 12 bâtons de dynamite munis d'une mèche grillée ont été découverts sous son porche, mais c'est aussi l'année où King a accepté son rôle dans le mouvement des droits civiques.

Après le boycott de 1957, King aida à fonder la Southern Christian Leadership Conference, qui devint une organisation clé du mouvement des droits civiques. King devint un orateur recherché dans le Sud et, bien qu'il s'inquiétait des attentes exagérées des gens, King commença les voyages qui allaient occuper toute sa vie.

En 1959, King se rendit en Inde et rencontra les anciens lieutenants de Gandhi. L'Inde avait obtenu son indépendance de la Grande-Bretagne en 1947, en grande partie grâce au mouvement non violent de Gandhi, qui entraînait une résistance civile pacifique - une résistance contre le gouvernement injuste mais sans violence. King a été impressionné par le succès incroyable du mouvement d'indépendance indien par le recours à la non-violence.

À son retour, King annonce sa démission de l'église baptiste de l'avenue Dexter. Il a estimé qu'il était injuste pour sa congrégation de consacrer autant de temps à l'activisme pour les droits civils et moins de temps au ministère. La solution naturelle était de devenir co-pasteur avec son père à l'église baptiste Ebenezer d'Atlanta.

La non-violence à l'épreuve

Au moment où King déménagea à Atlanta, le mouvement des droits civiques devint complet. Des étudiants à Greensboro, au N.-C., ont lancé les manifestations qui ont formé cette phase. Le 1er février 1960, quatre étudiants afro-américains, jeunes hommes du Collège agricole et technique de Caroline du Nord, se sont rendus au comptoir-lunch de Woolworth qui servait uniquement des Blancs et demandaient à être servis. Lorsqu'ils ont refusé le service, ils se sont assis en silence jusqu'à la fermeture du magasin. Ils sont revenus pour le reste de la semaine, lançant un boycott au comptoir-lunch qui s'est étendu dans le sud.

En octobre, King rejoint les étudiants d'un grand magasin situé au centre-ville d'Atlanta. C'est devenu l'occasion pour une autre des arrestations de King. Mais, cette fois, il était en probation pour conduite sans permis en Géorgie (il avait conservé son permis en Alabama lors de son déménagement à Atlanta). Lorsqu'il a comparu devant un juge du comté de Dekalb sous le chef d'infraction pour violation de propriété, il a condamné King à quatre mois de travaux forcés.

C'était la saison des élections présidentielles et le candidat à la présidence, John F. Kennedy, a appelé Coretta Scott pour lui offrir son soutien alors que King était en prison. Pendant ce temps, Robert Kennedy, bien que fâché que la publicité de l'appel téléphonique puisse aliéner les électeurs démocrates blancs de son frère, a travaillé dans les coulisses pour obtenir la libération anticipée de King. Le résultat fut que King Sr. a annoncé son soutien au candidat démocrate.

En 1961, le Comité de coordination des étudiants non violents (SNCC), formé à la suite des manifestations au comptoir-repas de Greensboro, lance une nouvelle initiative à Albany, en Géorgie. Des étudiants et des résidents d’Albany lancent une série de manifestations destinées à intégrer le services de la ville. Le chef de la police d'Albany, Laurie Pritchett, a eu recours à une stratégie de maintien de l'ordre pacifique. Il contrôlait étroitement ses forces de police et les manifestants d’Albany avaient du mal à progresser. Ils ont appelé King.

King arriva en décembre et trouva sa philosophie non-violente mise à l'épreuve. Pritchett a déclaré à la presse qu'il avait étudié les idées de King et que les manifestations non violentes seraient contrées par un travail policier non violent. Ce qui est devenu évident à Albany, c’est que les manifestations non violentes ont été les plus efficaces lorsqu’elles ont eu lieu dans un climat d’hostilité manifeste.

Alors que la police d'Albany continuait à emprisonner pacifiquement des manifestants, le mouvement des droits civiques se voyait refuser son arme la plus efficace à la nouvelle ère des images télévisées de manifestants pacifiques brutalement battus. King quitta Albany en août 1962 lorsque la communauté des droits civiques d'Albany décida de concentrer ses efforts sur l'enregistrement des électeurs.

Bien que Albany soit généralement considérée comme un échec pour King, il s’agissait simplement d’une route qui menait au succès du mouvement de défense des droits civils non violent.

La lettre de la prison de Birmingham

Au printemps de 1963, King et le SCLC prirent ce qu'ils avaient appris et les appliquèrent à Birmingham, Alabama. Le chef de la police sur place était Eugene "Bull" Connor, un réactionnaire violent qui manquait des compétences politiques de Pritchett. Lorsque la communauté afro-américaine de Birmingham a commencé à organiser des manifestations contre la ségrégation, la police de Connor a réagi en aspergeant les militants de tuyaux à eau sous haute pression et en lâchant des chiens policiers.

C'est lors des manifestations à Birmingham que King est arrêté pour la 13e fois depuis Montgomery. Le 12 avril, King est allé en prison pour avoir manifesté sans permis. En prison, il a lu dans le journal Nouvelles de Birmingham sur une lettre ouverte du clergé blanc, exhortant les manifestants des droits de l’homme à se désister et à faire preuve de patience. La réponse de King fut connue sous le nom de "Lettre d'une prison de Birmingham", un puissant essai qui défendait la moralité de l'activisme pour les droits civils.

King a émergé de la prison de Birmingham, déterminé à gagner le combat là-bas. SCLC et King ont pris la décision difficile de permettre aux lycéens de se joindre aux manifestations. Connor n'a pas déçu - les images résultantes de jeunes gens pacifiques étant brutalement abattues sur l'Amérique blanche choquée. King avait remporté une victoire décisive.

La marche sur washington

Après le succès remporté à Birmingham, le discours de King lors de la marche de Washington pour l'emploi et la liberté le 28 août 1963. La marche devait inciter à soutenir un projet de loi sur les droits civiques, même si le président Kennedy avait des doutes quant à la marche. Kennedy suggéra délicatement que des milliers d’Africains américains convergeant vers DC pourraient nuire aux chances d’un projet de loi de passer au Congrès, mais le mouvement des droits civiques restait voué à la marche, bien qu’ils aient accepté d’éviter toute rhétorique pouvant être interprétée comme militante.

Le point culminant de la marche a été le discours de King qui utilisait le fameux refrain "J'ai un rêve". Le roi exhorta les Américains: "Le moment est venu de concrétiser les promesses de la démocratie. Il est maintenant temps de sortir de la sombre et déserte vallée de la ségrégation sur la voie ensoleillée de la justice raciale. C'est maintenant qu'il est temps de sortir notre pays des sables mouvants d’injustice raciale contre le roc solide de la fraternité. Le moment est venu de faire de la justice une réalité pour tous les enfants de Dieu. "

Lois sur les droits civils

Lorsque Kennedy a été assassiné, son successeur, le président Lyndon B. Johnson, a profité de l'occasion pour faire adopter le Civil Rights Act de 1964 au Congrès, qui interdisait la ségrégation. À la fin de 1964, King reçut le prix Nobel de la paix en reconnaissance de son succès dans la défense et la défense des droits de l'homme si bien en évidence.

Avec cette victoire du Congrès en main, King et le SCLC tournèrent leur attention vers la question du droit de vote. Depuis la fin de la reconstruction, les Blancs du Sud ont proposé divers moyens de priver les Afro-Américains du droit de vote, tels que l'intimidation pure et simple, les taxes de vote et les tests d'alphabétisation.

En mars 1965, le SNCC et le SCLC ont tenté de quitter Selma pour se rendre à Montgomery (Alabama), mais ont été brutalement réprimandés par la police. King les rejoignit, dirigeant une marche symbolique qui se retourna avant de traverser le pont Pettus, lieu de la brutalité policière. Bien que King ait été critiqué pour ce geste, celui-ci a présenté une période de refroidissement et les militants ont pu compléter la marche vers Montgomery le 25 mars.

Au milieu des troubles à Selma, le président Johnson a prononcé un discours dans lequel il a instamment demandé que son projet de loi sur le droit de vote soit appuyé. Il a terminé le discours en faisant écho à l'hymne des droits civiques "Nous allons vaincre". Le discours a fait monter les larmes aux yeux de King alors qu'il le regardait à la télévision - c'était la première fois que ses amis les plus proches le voyaient pleurer. Le président Johnson a signé la loi sur les droits de vote le 6 août.

Roi et puissance noire

Alors que le gouvernement fédéral entérinait les causes du mouvement des droits civiques - intégration et droits de vote -, King se retrouvait de plus en plus face au mouvement grandissant des forces noires. La non-violence avait été extrêmement efficace dans le Sud, où la loi séparait les personnes. Dans le Nord, toutefois, les Afro-Américains étaient confrontés à une ségrégation de fait, ou maintenue en place par la coutume, une pauvreté due à des années de discrimination et des schémas de logement difficiles à changer du jour au lendemain. Ainsi, malgré les énormes changements à venir dans le Sud, les Afro-Américains du Nord ont été frustrés par la lenteur du changement.

Le mouvement du pouvoir noir a abordé ces frustrations. Stokely Carmichael du SNCC a exprimé ces frustrations lors d'un discours de 1966: "Nous soutenons maintenant que depuis six ans environ, ce pays nous nourrit d'une" drogue de la thalidomide d'intégration "et que certains nègres marchent dans une rue de rêve parler de s'asseoir à côté de Blancs, et que cela ne commence pas à résoudre le problème ... que les gens devraient comprendre cela, que nous ne nous sommes jamais battus pour le droit à l'intégration, nous nous sommes battus contre la suprématie blanche. "

Le mouvement du pouvoir noir consterné King. Alors qu’il commençait à s’exprimer contre la guerre du Vietnam, il a dû s’attaquer aux problèmes soulevés par Carmichael et d’autres, qui affirmaient que la non-violence ne suffisait pas. Il a dit à un auditoire du Mississippi: "Je suis fatigué de la violence. Je suis fatigué de la guerre au Vietnam. Je suis fatigué de la guerre et des conflits dans le monde. Je suis fatigué de tirer. Je suis fatigué d'égoïsme. Je suis fatigué du mal. Je ne vais pas utiliser la violence, peu importe qui le dit. "

La campagne des pauvres

En 1967, en plus de s'exprimer ouvertement au sujet de la guerre du Vietnam, King entreprit également une campagne contre la pauvreté. Il a élargi son militantisme pour inclure tous les Américains pauvres, estimant que la justice économique était un moyen de surmonter le type de ségrégation qui existait dans des villes comme Chicago, mais aussi un droit humain fondamental. C'était la campagne des pauvres, un mouvement qui unissait tous les Américains appauvris sans distinction de race ou de religion. King envisagea le mouvement comme aboutissant à une marche sur Washington au printemps 1968.

Mais les événements de Memphis ont interféré. En février 1968, des travailleurs de l'assainissement de Memphis se mirent en grève pour protester contre le refus du maire de reconnaître leur syndicat. Un vieil ami, James Lawson, pasteur d'une église de Memphis, a appelé King et lui a demandé de venir. King ne pouvait pas refuser à Lawson ou à leurs travailleurs qui avaient besoin de son aide et se rendit à Memphis à la fin du mois de mars pour diriger une manifestation qui se transforma en émeute.

King retourna à Memphis le 3 avril, déterminé à aider les ouvriers de l’assainissement malgré sa consternation face à la violence qui avait éclaté. Il a parlé lors d'une réunion de masse ce soir-là, encourageant ses auditeurs à dire que "nous, en tant que peuple, volonté arriver à la terre promise! "

Il séjournait au Lorraine Motel et, l'après-midi du 4 avril, alors que King et d'autres membres du SCLC se préparaient pour le dîner, King se dirigea vers le balcon et attendit que Ralph Abernathy mette du d'après-rasage. Alors qu'il attendait, King fut abattu. L'hôpital a annoncé sa mort à 19h05.

Héritage

King n'était pas parfait. Il aurait été le premier à l'admettre. Son épouse, Coretta, souhaitait désespérément participer aux marches des droits civils, mais il a insisté pour qu'elle reste à la maison avec leurs enfants, incapable de rompre avec les schémas de genre rigides de l'époque. Il a commis un adultère, un fait que le FBI a menacé d'utiliser contre lui et que King craignait d'introduire dans les journaux. Mais King réussit à surmonter ses faiblesses trop humaines et à mener les Afro-Américains et tous les Américains vers un avenir meilleur.

Le mouvement des droits civiques ne s'est jamais remis du choc de sa mort. Abernathy a essayé de continuer la campagne des pauvres sans roi, mais il ne pouvait pas obtenir le même soutien. King, cependant, continue d’inspirer le monde entier. En 1986, un jour férié fédéral commémorant son anniversaire avait été créé. Les écoliers étudient son discours "J'ai un rêve". Aucun autre Américain, avant ou depuis, n’a si clairement articulé et n’a lutté avec tant de détermination pour la justice sociale.

Sources

Direction générale, Taylor. Séparer les eaux: l'Amérique dans le roi Années 1954-1964. New York: Simon et Schuster, 1988.

Frady, Marshall. Martin Luther King. New York: Manchot Viking, 2002.

Garrow, David J. Portant la croix: Martin Luther King, Jr. et la Southern Christian Leadership Conference.. New York: Vintage Books, 1988.

Kotz, Nick. Lyndon Baines Johnson, Martin Luther King Jr. et les lois qui ont changé l'Amérique. Boston: Houghton Mifflin Company, 2005.


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